¿Por qué las jirafas tararean por la noche?

Las jirafas son animales de alto perfil, sin embargo, generalmente se las ve más de lo que se escucha. No solo son literalmente difíciles de pasar por alto, sino que son famosos por su tranquilidad. Además de una variedad de resoplidos y gruñidos, estos majestuosos mamíferos en su mayoría parecen ser del tipo fuerte y silencioso.

Pero según un estudio publicado en BMC Research Notes, podríamos necesitar escuchar más de cerca. Un equipo de biólogos ha grabado jirafas en tres zoológicos tarareando por la noche, una vocalización que describen como "rica en estructura armónica, con un sonido profundo y sostenido".

Antes de esto, se había sugerido que las jirafas no vocalizan porque no pueden generar suficiente flujo de aire en sus cuellos de 6 pies. Los científicos también comenzaron a sospechar que los animales producen sonidos infrasónicos inaudibles para los humanos, como lo hacen los elefantes, a pesar de la evidencia no concluyente. Para probar esa idea, los biólogos de la Universidad de Viena y Tierpark Berlin grabaron más de 900 horas de audio de jirafas en tres zoológicos europeos, luego buscaron en los datos señales de ruido infrasónico.

Si bien no encontraron ningún infrasonido, tropezaron con algo potencialmente aún más interesante: una vocalización de baja frecuencia que es silenciosa, pero aún dentro del rango de la audición humana. Así es como suena un zumbido de jirafa:

Los zumbidos solo ocurrían de noche, con una frecuencia promedio de aproximadamente 92 hertzios. No había nadie allí para confirmar la fuente, pero los investigadores dicen que confían en que estos sonidos provenían de las jirafas. "Aunque no pudimos identificar a los individuos que llamaban, las jirafas definitivamente produjeron los sonidos grabados porque documentamos vocalizaciones similares en tres instituciones diferentes sin ninguna especie de co-alojamiento adicional", escriben.

Tampoco hay video que vaya con el audio, por lo que no queda claro qué estaban haciendo las jirafas mientras tarareaban. Pero debido a la estructura armónica y los cambios en la frecuencia, los investigadores señalan que estos sonidos al menos tienen el potencial de transmitir información y, por lo tanto, podrían ser una forma de comunicación.

Las jirafas salvajes tienen estructuras sociales complejas, como lo han demostrado estudios recientes, y parecen vivir en sociedades de fusión por fisión, un rasgo que también se ve en elefantes, delfines, chimpancés y otros mamíferos sociales que vocalizan para comunicarse. Debido a que la mayoría de las jirafas cautivas en este estudio fueron separadas del resto de sus rebaños por la noche, los autores dicen que tararear puede ser un intento de mantenerse en contacto.

La sociedad de las jirafas salvajes es compleja, pero hasta ahora el zumbido solo se ha registrado en los zoológicos. (Foto: Soaring Flamingo / Flickr)

"Estos patrones proporcionan sugerencias sugerentes de que en la comunicación con la jirafa el 'zumbido' podría funcionar como una llamada de contacto, por ejemplo, para restablecer el contacto con los compañeros de la manada", escriben. Pero también es posible que las jirafas estuvieran dormidas cuando emitían los sonidos, como un psicólogo que no participó en el estudio le dice a New Scientist.

"Podría producirse pasivamente, como ronquidos, o producirse durante un estado de sueño, como humanos hablando o perros ladrando mientras duermen", dice Meredith Bashaw, profesora de psicología en el Franklin & Marshall College de Pensilvania, que también estudió el comportamiento social. entre jirafas en cautiverio.

Por ahora, nadie sabe por qué estas jirafas tararean por la noche. Se necesita más investigación, tanto para ver qué hacen las jirafas cautivas mientras tararean como para saber si sus parientes salvajes hacen ruidos similares. Este nuevo audio no descarta la posibilidad de que las jirafas también se comuniquen a través del infrasonido, señalan los autores del estudio, ya que otros animales a menudo usan señales infrasónicas para la comunicación a larga distancia. Si bien es probable que sea útil en la sabana, puede ser innecesario incluso en el zoológico más grande.

Aún así, esta investigación parece finalmente demostrar que las jirafas no son tan firmes como pensábamos. Y dado que sus poblaciones silvestres se han desplomado un 40 por ciento en los últimos 15 años, una tendencia que algunos conservacionistas llaman una "extinción silenciosa" debido a su relativa falta de publicidad, ahora es más importante que nunca que no los desconectemos.

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