¿Por qué las hormigas del ejército se suicidan?

Hay un precio por seguir ciegamente a los que están frente a usted. Tome las hormigas del ejército, por ejemplo. Estos insectos agresivos tienen una tendencia peligrosa a cometer suicidio en masa solo porque están siguiendo al líder.

Este extraño fenómeno, en el que las hormigas dan vueltas y vueltas hasta que todos caen muertos de agotamiento, se llama "fábrica de hormigas". Más coloquialmente, a menudo se conoce como una "espiral de muerte de hormigas". Puedes verlo en acción en el video de arriba.

Entonces, ¿qué está pasando que hace que estas hormigas se vuelvan locas? Todo está vinculado a lo que los hace evolutivamente únicos, donde sus características de ventaja también sirven para crear al menos una desventaja particular.

Las hormigas del ejército, a diferencia de la mayoría de las otras especies de hormigas, son ciegas. También carecen de sitios de anidación permanentes. En lugar de vivir en un solo sitio, las colonias de hormigas del ejército están constantemente en marcha en masa buscando comida. A medida que viaja la primera hormiga en línea, deja un rastro de feromona que otras hormigas detectan y siguen. Cuando este sistema funciona bien, permite que los grupos de alimentación lleven a los grupos más grandes de regreso a la comida. Cuando no funciona, las hormigas siguen estos rastros de feromonas a medida que fluyen entre sí, terminando en un bucle sin fin que siguen hasta su destino. Si el círculo no se rompe por alguna razón, probablemente nunca escaparán.

La molienda de hormigas probablemente ha existido durante milenios, pero la ciencia lo observó por primera vez en 1936, cuando el biólogo de hormigas TC Schneirla se encontró con un molino de varios cientos de hormigas que duraron un día entero. Incluso una fuerte lluvia no los detuvo. Al día siguiente, la mayoría de ellos estaban muertos, aunque algunos continuaron dando vueltas, débilmente, cerca de la muerte. Escribió sobre el molino y sus consecuencias en un artículo de 1944 que describe la experiencia. "En el lugar del fenómeno de ayer se ve poco o ningún círculo. El área entera está sembrada con los cuerpos de Ecitons muertos y moribundos. Algunos de los sobrevivientes deambulan lentamente, mientras que no más de tres docenas de ellos forman un pequeño ... y una columna circular bastante irregular en la que se mueven lentamente, en sentido antihorario ". Curiosamente, otras especies de hormigas cercanas hicieron uso de sus camaradas caídos: "varias hormigas pequeñas de mirmecina y dolicoderina del vecindario están ocupadas transportando a los muertos".

Aunque la fábrica de hormigas más grande jamás observada tenía cientos de pies de ancho, la mayoría tiene solo unas pocas pulgadas o pies de ancho y comprende solo una docena de hormigas. El destacado fotógrafo de insectos Alex Wild escribió sobre el fenómeno en su blog hace unos años. "Solía ​​ver espirales de hormigas todo el tiempo cuando vivía en Paraguay, y no solo en el campo. [Las hormigas del ejército] no tienen reparos en asaltar casas rurales, y volvía a casa para encontrar círculos de hormigas girando sobre encima de mis platos en la cocina, o en ocasiones un anillo íntimo de 5-6 hormigas en una taza de café. Objetos anormalmente redondos, en su mayoría ". Él escribe que pequeños remolinos como este son mortales para las hormigas individuales pero no tienen sentido para toda la colonia, que puede comprender cientos de miles de hormigas.

Aunque hay más de 200 especies de hormigas armadas que viven en ambos lados del mundo, la evidencia genética indica que todas pueden tener ancestros comunes y han mantenido sus ventajas y desventajas evolutivas durante más de 100 millones de años. Como Frédéric Delsuc escribió en PLOS Biology en 2003, todas las especies de hormigas del ejército comparten las cualidades de alimentación colectiva, vida nómada y reinas sin alas que pueden producir grandes cantidades de crías. Estas similitudes morfológicas y de comportamiento refuerzan su comportamiento colectivo, y las hormigas individuales no pueden sobrevivir bien por sí mismas. Si bien la evolución les dio a las hormigas una estrategia exitosa para sobrevivir como grupo, también puede haberlas dejado con un comportamiento remanente, un comportamiento "patológico" que puede verse "como las huellas dejadas por la trayectoria evolutiva en la que estas hormigas han quedado atrapadas". "

Cuando esa trampa también los atrapa en una espiral de muerte, es el final de la línea.

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