¿Por qué las bahías de Carolina son un misterio perdurable?

Las bahías de Carolina se describen mejor como humedales temporales de agua dulce aislados. Este es Banks Lake en Lakeland, Georgia. (Foto: Robert C. Clark)

La tierra aún guarda secretos. Entre esos secretos, ¿qué formó las bahías de Carolina, la forma de relieve más misteriosa de la Tierra? La gente pasa junto a ellos sin tener idea de lo que están viendo. Un pantano que piensan. Si volaran sobre ellos, sin embargo, verían formas de relieve paralelas y elípticas que corren de noroeste a sureste. Esa aparición estimuló las teorías de que un bombardeo de meteoritos creó los accidentes geográficos inusuales que llamamos bahías de Carolina. Humedales aislados, se superponen y ocurren como bahías más pequeñas dentro de las más grandes. Varían desde unos pocos pies cuadrados hasta miles de acres. El lago Waccamaw de Carolina del Norte, con 5.2 por 3.5 millas (8, 938 acres) es una de las bahías más grandes.

Las "bahías de Carolina" no tienen nada que ver con las aguas costeras. "Carolina" se refiere al hecho de que la mayoría y las mejores bahías se concentran en las Carolinas. "Bahías" se refiere a la prevalencia de los laureles, especialmente la bahía dulce, la bahía roja, las magnolias y los laureles que crecen en ellos.

Desde 500, 000 hasta un millón de bahías surcan la llanura costera del Atlántico desde Nueva Jersey hasta Florida y Alabama. Mientras que las fotos aéreas de las bahías de Carolina recuerdan los cráteres de la luna, las bahías están lejos de ser estériles. Son lugares fragantes llenos del aroma de las flores, las orquídeas y el aceite de los cipreses. Entrar en una bahía tranquila es como ir a África. Están repletos de vida silvestre gracias a sus diversos hábitats y son inquietantemente hermosos. Los estanques de cipreses, sabanas y bordes de arena blanca como la nieve albergan una increíble abundancia de vida silvestre. Venus atrapamoscas, plantas de jarra, soláriums, serpientes, caimanes y ciervos encuentran refugio en las bahías de Carolina.

Las ranas están en casa en las bahías, que son importantes sitios de reproducción. (Foto: Robert C. Clark)

Las bahías son ricas en plumas ... garzas, garcetas y aves acuáticas migratorias acuden a ellas. Los mapaches, zorrillos, nutrias y zarigüeyas encuentran comida y agua en las bahías de Carolina. Las salamandras y las ranas, especialmente, prosperan en las bahías de Carolina, que proporcionan importantes sitios de reproducción. El oso negro, los ciervos y los caimanes también viven en las bahías.

Las lluvias de invierno y primavera llenan las depresiones poco profundas con agua, y gracias a la lluvia, las bahías de Carolina representan la característica dominante de los humedales de agua dulce de la llanura costera. Una temporada tendrán agua; otro no lo harán. El verano y el otoño los secan, y las plantas y los animales van y vienen con lluvias estacionales. El agua temporal es algo bueno. La ausencia de agua de larga data impide que los peces depredadores se establezcan, un beneficio para los anfibios. Por ejemplo, la salamandra amenazada de madera lisa helada solo pone sus huevos en estanques secos. Eso garantiza que ningún pez se comerá su larva cuando las lluvias vuelvan a llenar la bahía. Por lo tanto, las bahías de Carolina proporcionan sitios de reproducción muy necesarios para los anfibios.

¿De dónde vienen?

Esta representación 3D ilustra con precisión la forma y orientación elíptica del pantano. LiDAR, o Light Detection and Ranging, es un método de detección remota que utiliza un láser pulsado para medir distancias variables. (Foto cortesía de Michael Davias)

Según los orígenes, las bahías de Carolina eluden una respuesta definitiva e integral. ¿Qué los formó y cuándo se formaron? Desde meteoritos y bombardeos de cometas helados hasta volcanes, sumideros y ballenas anidadoras, ninguna teoría destaca, aunque la teoría del "Génesis del Lago Orientado" de Ray Kaczorowski goza de más tracción que otras. En 1977, la investigación llevó a Kaczorowski a creer que las bahías de Carolina evolucionaron a partir de fuertes vientos predominantes del Pleistoceno tardío en aguas poco profundas y estancadas. Con el tiempo, el viento orientó los lagos y los bordes arenosos adquirieron formas elípticas. El informe de Kaczorowski, financiado por la NASA, buscó desacreditar la teoría del impacto celestial al encontrar la pieza faltante del rompecabezas. ¿Dónde podrían existir formas de relieve comparables bajo influencias de superficie similares? Kaczorowski encontró lo que buscaba en el este de Texas, Chile y en la vertiente norte de Alaska: los lagos orientados al viento que sugirió eran bahías "en formación".

Incluso si los científicos piensan que saben cómo se formaron sus formas, no saben qué crearon las depresiones, sino qué antiguas maravillas son. Varias técnicas de datación los ubican entre 30, 000 y 100, 000 años o más. Parece que no hay bahías "nuevas" en desarrollo, aunque ciertos estanques altos podrían ser bahías en desarrollo. No podemos estar seguros ya que no tenemos una teoría de origen definitiva.

La profundidad de las bahías varía desde unos pocos pies hasta 40 pies de profundidad. Muchos tienen fondos de turba. Es una simplificación excesiva, pero piense en ellos como platillos ovales hundidos en la tierra sobre la capa freática. Para replicar las bahías de Carolina, presione cucharas de varios tamaños ligeramente en la tierra, haciendo que todas las impresiones sean paralelas. Para una mayor precisión, oriente sus muescas de noroeste a sureste. Imagina que el extremo noroeste más ancho está lleno de cipreses de estanque en aguas negras. En medio de la depresión imagina una sabana. En el extremo más sudeste, visualice un borde de arena blanca. Ponga un poco de agua en varias depresiones. Párate sobre la arcilla con hoyuelos con estas imágenes en mente y obtendrás una idea aproximada de cómo se ven desde muy arriba.

No se puede hablar de las bahías de Carolina sin mencionar "pocosin", una de esas extrañas palabras que sale de la lengua de ecologistas, biólogos y botánicos. Pocosin proviene de una palabra algonquina que significa "pantano en una colina". Encontrarás pocosins en cuencas amplias y poco profundas y en tierras altas anchas y planas con humus arenoso, estiércol o fondos de turba. Si bien pocosin se refiere a un tipo de humedal con suelos profundos, arenosos, ácidos, turba, también hace referencia a una comunidad pantanosa de arbustos de hoja perenne que crece en suelos a menudo húmedos y pobres en nutrientes, como en las bahías. Las pocosinas demuestran ser matorrales casi impenetrables, la maleza más gruesa imaginable.

Charles Darwin llamó a Venus atrapamoscas 'la planta más maravillosa de la Tierra', y es fácil entender por qué. Algunas bahías de Carolina son ricas en ellas. (Foto: Robert C. Clark)

Una visita a una bahía revela una riqueza de vida. Encontrará atrapamoscas Venus en Lewis Ocean Bay Heritage Preserve en el condado de Horry, Carolina del Sur. Existen al menos 20 bahías de Carolina en esta reserva de 10.097 acres. Enero trae hierba de alambre y pájaros cantores migratorios. De marzo a junio, las plantas de jarra y las flores silvestres resultan deslumbrantes. En el otoño, aparecen flores silvestres como las bellezas del prado. Verá atrapamoscas de Venus, que Charles Darwin llamó "la planta más maravillosa de la Tierra". Una planta pequeña y encantadora, es uno de los depredadores más ingeniosos. Las atrapamoscas crecen en una banda estrecha de 90 millas desde Carolina del Sur hasta Carolina del Norte, donde el suelo arenoso y pobre en nutrientes cambia de húmedo a seco. Las hojas, aproximadamente del tamaño de su miniatura, atrapan insectos desprevenidos para obtener lo que los suelos pobres no pueden proporcionar: sustento.

¿Cómo atrapa el atrapamoscas Venus la presa móvil? Sus hojas rezuman néctar dulce que atrae a los insectos. En la hoja, seis pelos desencadenantes están al acecho. Una mosca aterriza en una hoja y se mueve. Tocar el primer gatillo no hace nada. Sin embargo, toque el mismo cabello o un segundo cabello desencadenante, y un temporizador hará una cuenta regresiva. En 20 segundos, las hojas se cierran de golpe. Sus puntas exteriores se unen como rejas de prisión. Una de las batallas más inusuales de la naturaleza ha terminado y comienza un período digestivo de 10 días.

Quedan menos de 35, 000 atrapamoscas de Venus en la naturaleza y podría ser que muchos menos vivan en hábitat nativo. Es ilegal tomar Venus atrapamoscas de su hábitat salvaje, e innecesario. La división de especies en peligro de extinción del Departamento de Agricultura de Carolina del Norte autoriza a algunos productores a cosechar semillas legalmente y cultivar y vender atrapamoscas. Las personas que a sabiendas compran estas plantas a los cazadores furtivos contribuyen a un mercado negro. Otro problema que enfrentan las atrapamoscas es la pérdida de hábitat. Y así, esta misteriosa planta se arrastra hacia la extinción. En Carolina del Norte, el número de condados que crecen atrapamoscas ha caído de 20 a 12.

La Venus atrapamoscas de ninguna manera es la única planta engañosa en las bahías. Sundews, la versión natural de flypaper, emite una fragancia dulce que atrae a los insectos a los tentáculos con gotas de pegamento en forma de rocío en sus puntas. Una vez que un insecto se atasca irremediablemente, los tentáculos lo envuelven. Entonces comienza la digestión. La orquídea rosa hierba no tiene néctar, por lo que engaña a los polinizadores. Los pelos cepillados en los pétalos superiores se asemejan a anteras con polen. Esta duplicidad atrae a los insectos, que recogen sacos de polen, permitiendo que ocurra la polinización.

Las arañas aman los espacios que crean las plantas de jarra. (Foto: Robert C. Clark)

No es casualidad que las plantas de jarra se parezcan a las flores. Esa artimaña junto con una fragancia seductora atrae a los insectos a su muerte para que la planta obtenga los nutrientes que tanto necesita. La naturaleza es inventiva y oportunista. Las arañas construyen redes a través de las aberturas de las plantas de jarra para capturar insectos que buscan el "néctar" fragante, que demostrará ser su ruina incluso si escapan de la emboscada de las arañas. Cuando la luz del día se abre en una bahía, las zonas cubiertas de hierba y las plantas de jarra brillan con películas plateadas. Se pueden ver redes espirales, embudos y redes de malla y láminas, plateadas y brillantes, en todas partes, verificando la gran cantidad de arañas en las bahías.

En las bahías de Carolina, verá plantas de jarra amarillas, líquenes, orquídeas nativas, águilas calvas y pájaros carpinteros de cabeza roja. En algunos lugares, los matorrales de arbustos de hoja perenne del interior crean un gran hábitat para los osos negros y los linces. Diversas profundidades de agua, bordes de arena y esteras de turba nutren estrellas botánicas como nenúfares, juncias, bahía roja, bahía dulce, mantequillas, arándano, orquídeas de franjas blancas y amarillas y rosas. Agregue también el raro musgo duendecillo de Wells.

La naturaleza es pacífica, pero no necesariamente tranquila.

Las hierbas parecen infinitas alfombras de color. (Foto: Robert C. Clark)

Explorar una bahía tranquila es como ir a África. No es tranquilo Está lleno de gritos y llamadas. En algún lugar entre los cipreses reforzados, una rana suena como un hombre cortando leña. Lo que parece ser una rana grande suena como una pila de tablas cayendo al suelo. Un pájaro que se parece mucho a un petirrojo no lo es, porque su llamada suena como la de un pájaro de la selva tropical en el Amazonas o la cuenca del Congo. Un destello de oro desaparece en un pocosin. Las orquídeas y las flores silvestres condimentan el aire. Zonas de pastos yacían sobre una sabana como un arco iris caído. Las burbujas de metano marcan las aguas negras y un rugido similar a un camión diesel que viene a la vida proviene de un toro cocodrilo. Te has transportado al "Corazón de la Oscuridad" de Joseph Conrad.

La gente dice que la naturaleza es pacífica y tranquila, pero eso no es cierto. Al entrar en una bahía de Carolina conocida como Craig's Pond, el clamor de los halcones y el susurro de los skinks que se esconden es constante. Palomas coo. El canto de los pájaros es incesante. Párate en la sabana de Craig's Pond, y el canto de los pájaros es una experiencia de 360 ​​grados. Es la arena de las mariposas y las libélulas, grandes naranjas como los biplanos.

Las salamandras son los canarios en esta mina de carbón en particular. Cuando están en problemas, nosotros también. (Foto: Robert C. Clark)

Como vemos, la elíptica y misteriosa bahía de Carolina ofrece un hábitat maravilloso: las aguas de cipreses de estanques, las sabanas y los bordes de arena seca soportan fauna diversa. Las bahías a menudo se denominan "islas" ricas en riqueza de especies. Entre los residentes de la bahía se encuentran las salamandras de madera plana, las ranas gopher de Carolina, garcetas, zorrillos, garzas, tortugas, serpientes y caimanes. Las encías dulces, arces, arbustos, bayas, zumaque y pastos y juncias viven en bahías. Las bahías más húmedas tienen aguas abiertas y plantas acuáticas de hojas flotantes como nenúfares y pastos altos y juncos.

Es importante preservar las bahías intactas, como lo es la resurrección de las bahías perturbadas. Conecte una bahía abandonada y se restaurará a sí misma a medida que las lluvias van y vienen. Las salamandras de Bays sirven como indicadores ambientales. Como va la salud del ambiente de las salamandras, también va el hombre.

El hombre ha convertido las bahías en campos de golf, campos de soja, campamentos, estacionamientos y ha trazado carreteras a través de ellos. Debido a un desafortunado fallo de la Corte Suprema de EE. UU., La Ley de Agua Limpia no protege las bahías de Carolina, ya que se consideran humedales aislados sin la entrada de nuestras corrientes de salida. Esperemos que esta situación se corrija.

Desde los días de principios de la década de 1980, cuando el público en general se enteró de las bahías de Carolina hasta hoy, una cosa es consistente. Pocas personas saben algo sobre ellos. Esperamos que nuestra población y líderes en el gobierno y la industria entiendan cuán importantes son las bahías de Carolina. Corra la voz de cuán magníficas son las bahías de Carolina como depósitos de lo salvaje.

El escritor Tom Poland y el fotógrafo Robert Clark viajaron más de 30, 000 millas en tres estados explorando y documentando el fenómeno conocido como bahías de Carolina en preparación para su libro "Carolina Bays: Wild, Mysterious and Majestic Landforms".

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