¿Por qué la lava caliente de Hawai es tan impresionante?

Nota del editor: este artículo es anterior al cambio en la actividad eruptiva en Kilauea que comenzó en mayo de 2018. Los riesgos volcánicos han obligado al parque nacional a cerrar y a las compañías turísticas a suspender las caminatas de lava (aunque aún pueden estar disponibles excursiones en barco y helicóptero). Para obtener las últimas actualizaciones sobre el volcán, consulte esta página del Servicio de Parques Nacionales.


Hawai'i tiene una tendencia a crecer en ti. De hecho, con un poco de suerte, y posiblemente muchas caminatas, puede ver crecer este increíble lugar justo en frente de sus ojos.

Las islas hawaianas ya son mucho más grandes de lo que parecen, ya que en realidad son enormes montañas en su mayoría ocultas por el agua de mar. Hawai'i tiene las tres montañas más altas de la Tierra, medidas desde la base hasta la cumbre, todas construidas por la exudación de lava.

La cadena tiene ocho islas principales (además de muchos islotes, atolones y montañas submarinas), pero solo tres de sus volcanes han estado activos en los últimos 200 años. Uno, Lōʻihi, todavía está bajo el agua, y no puede asomar sobre el Pacífico por otros 200, 000 años.

Los otros dos, Mauna Loa y Kilauea, están en la isla de Hawai (también conocida como la Isla Grande, para evitar confusiones ya que el archipiélago comparte su nombre). Mauna Loa entró en erupción por última vez en 1984, pero Kilauea ha estado en erupción continuamente desde 1983. Si quieres ver la creación en curso de Hawai, Kilauea es el lugar para estar.

Recientemente fui a una caminata de lava de Kilauea con mi esposa, mi padre y mi hermana pequeña. Recorrimos varios kilómetros de campos de lava seca, finalmente encontramos uno de los lugares más impresionantes de nuestras vidas: la lava caliente que fluye por la superficie.

Visitar un volcán activo es inherentemente peligroso, y debe tenerse en cuenta que las personas han perdido la vida haciendo esto. (Un guía turístico fue asesinado en febrero de 2018, por ejemplo). La roca fundida y los gases volcánicos presentan una variedad de peligros, e incluso caminar sobre lava seca puede poner a prueba su resistencia y torcer los tobillos.

También vale la pena señalar que, si bien Kilauea ha estado en erupción durante más de 30 años, sus flujos de lava pueden ser inconstantes. La investigación avanzada y los planes de respaldo son una buena idea (más sobre eso a continuación). Sin embargo, si está de acuerdo con los riesgos y los rigores, una caminata de lava puede revelar a Hawai'i y a nuestro planeta, de una manera que relativamente pocas personas lo ven.

La lava no lo es todo

El Parque Nacional de los Volcanes de Hawai es el hogar de exuberantes bosques tropicales, así como de paisajes de luna estériles. (Foto: Russell McLendon)

La isla de Hawái tiene maravillas naturales más que suficientes para llenar la mayoría de las vacaciones, y caminar casi 10 millas para observar la roca fundida no es para todos. Es más grande que todas las otras islas hawaianas combinadas, y alberga todas menos algunas de las zonas climáticas de la Tierra, desde selvas tropicales hasta desiertos calientes y permafrost. Tiene una amplia gama de playas, arrecifes de coral y vida silvestre, ninguno de los cuales requiere poner los ojos en la lava caliente.

Sin embargo, los volcanes son los ingenieros de la isla, y si está interesado en eso, definitivamente vale la pena visitar el Parque Nacional de Volcanes de Hawai (HVNP), que protege más de 500 millas cuadradas (aproximadamente 1.300 kilómetros cuadrados) de maravillas volcánicas alrededor Kilauea. Muchos de estos son de fácil acceso, e incluso si está planeando una caminata de lava más rigurosa, considere reservar tiempo para explorar el parque también.

Uno de los lugares más emblemáticos del parque es el cráter Halemaʻumaʻu, un gran pozo circular en la caldera de la cumbre de Kilauea. Este es el hogar de la diosa del fuego hawaiana Pelé, y tiene una larga historia eruptiva. Gracias a un respiradero que se abrió en 2008, el cráter actualmente alberga un lago de lava activo, emite una nube de gas persistente y produce "pequeños eventos explosivos ocasionales", según el Servicio de Parques Nacionales (NPS).

El cráter Halemaʻumaʻu brilla en el crepúsculo, como se ve desde Jaggar Overlook en HVNP. (Foto: Russell McLendon)

Jaggar Overlook es el mejor lugar para ver el cráter, y es fácilmente accesible desde un estacionamiento adyacente. La vista se vuelve especialmente hermosa después del anochecer, cuando un etéreo resplandor naranja irradia desde el lago de lava. (Las multitudes a menudo se forman alrededor del atardecer, pero el mirador está abierto al público las 24 horas del día).

Si está en el parque durante el día, también vale la pena ver el Thurston Lava Tube, una caminata de aproximadamente 0.3 millas a través de un bosque de helechos arborescentes y un tubo de lava prehistórico con luces eléctricas, y Kīlauea Iki Trail, en la foto a continuación: un Caminata de 4 millas que abarca desde la densa selva tropical hasta el brumoso paisaje lunar que dejó una erupción de 1959.

Los árboles Ōhiʻa se elevan de un flujo de lava de 1959 a lo largo del sendero Kīlauea Iki en HVNP. (Foto: Russell McLendon)

Para una vista más cercana de la lava de Kilauea, nos dirigimos hacia la erupción Pu'u 'Ō'ō en la Zona del Rift Este del volcán, que ha estado ocurriendo continuamente desde 1983. Sin embargo, esta erupción tiene una historia de cambios abruptos, y no hay garantías

"Los volcanes activos son algunos de los fenómenos naturales más dinámicos y cambiantes de la Tierra, y los visitantes deben tener eso en cuenta", dice Jessica Ferracane, especialista en asuntos públicos de HVNP. "Lo que ves en la página de Facebook del parque o en el feed de Instagram de tu amigo un día podría desaparecer al siguiente".

Hay muchos buenos recursos disponibles para ayudarlo a verificar el estado del volcán y hacer planes de respaldo en caso de que algo cambie. Y si el senderismo no funciona, la lava podría ser visible desde un bote, un helicóptero o una bicicleta, dependiendo de las condiciones del momento. A continuación se muestra una descripción de mi experiencia, que comenzó con un viaje a Kalapana, una ciudad que fue en parte invadida por la lava de Pu'u 'Ō'ō en 1990.

Un trabajo de lava

Kalapana es ahora un centro de observación de lava, centrado alrededor del área de observación de lava de Kalapana en el condado de Hawai, junto a la autopista 130. Está justo afuera de la frontera este de HVNP, pero la caminata desde Kalapana es mucho más corta que desde el parque nacional.

Normalmente no gravito en visitas guiadas, y no es obligatorio para ir de excursión al flujo de lava. Sin embargo, si es tu primera vez, te sugiero una guía experta. Usamos Kalapana Cultural Tours (KCT), y nos alegramos de haberlo hecho. "Para una experiencia óptima, recomendamos a los huéspedes que participen en visitas guiadas o programas dirigidos por guardabosques del Servicio de Parques Nacionales", dice Ross Birch, director ejecutivo de la Oficina de Visitantes de la Isla de Hawai, "y que reciban información actualizada de los guardaparques a su llegada ".

KCT ofrece varias opciones de tours; Hicimos la caminata de lava por la tarde, que es de $ 105 por persona. Estábamos programados para reunirnos en la oficina de KCT a las 3 de la tarde, y llegamos lo suficientemente temprano como para visitar el Awa Bar y Farmers Market del tío Robert, ubicado en el mismo complejo. Una vez que el grupo de turistas se reunió, nosotros cuatro, otros tres y nuestro guía, nos subimos a una camioneta para un corto viaje al área de observación de lava.

Lava seca al comienzo de la caminata. En la cresta en la distancia, puedes ver una tenue línea de humo de la lava que fluye. (Foto: Russell McLendon)

Nuestro guía creció en el área, y durante el viaje describió haber visto su hogar de la infancia invadido por el mismo volcán que lo había creado en primer lugar. Cuando entramos, también señaló las casas fuera de la red que algunas personas construyeron desafiantemente sobre la lava seca, algunas con buzones a pesar de no recibir ningún servicio postal.

Las casas fuera de la red se encuentran dispersas en partes del campo de lava seca. (Foto: Russell McLendon)

Pronto salimos de la carretera de asfalto hacia el asfalto ondulado e irregular de lava seca. Según las instrucciones, todos llevamos sombreros tontos, abundante protector solar, zapatos cerrados y mochilas, cada uno de los cuales contenía 2 litros de agua y bocadillos. También teníamos faros, que absolutamente necesitábamos durante nuestra caminata de regreso.

La caminata a la lava fue de solo unas pocas millas, pero se sintió más larga debido al terreno irregular y la luz solar sin protección. Eso no es una queja; La caminata fue divertida. Sin embargo, las apuestas eran bastante altas, ya que muchas grietas presentaban riesgos significativos en los tobillos, y los bordes afilados de algunas formaciones de lava amenazaban con cortar las espinillas.

Las grietas en la lava seca pueden engancharse fácilmente si no tienes cuidado. (Foto: Russell McLendon)

Y esa no es una amenaza ociosa, dice Ferracane. "Respondemos y tratamos muchas laceraciones graves y tobillos torcidos o rotos en los flujos de lava costera porque las personas no usan el calzado adecuado y no resbalan, tropiezan y caen". Parte de esto puede ser mala suerte, agrega, pero muchos contratiempos de senderismo de lava se deben a la falta de preparación. "Algunas personas no están lo suficientemente en forma física para hacer una caminata de ida y vuelta de 8 millas para ver los flujos de lava. Muchas personas no traen suficiente agua y sufren de deshidratación".

Incluso los excursionistas bien preparados deben mantenerse vigilantes. "Durante el día, es difícil determinar la lava negra endurecida a partir de los flujos de lava fundida, y puede encontrarse rodeado de lava si no está atento", dice Ferracane. "La lava fresca tiene un tono plateado, mientras que la lava endurecida es negra. Evite quedar atrapado teniendo en cuenta a dónde va la lava y manténgase en los flancos exteriores del campo de flujo".

Lava a primera vista

Estaba tan absorto en esta caminata, de hecho, que me pilló desprevenido cuando caminamos sobre un montículo de lava seca para ver un pequeño parche de lava líquida. Hice una pausa para sacar mi cámara y, después de tomar algunas fotos, levanté la vista y vi que el resto del grupo me abandonaba. Y con buena razón, resultó. No había visto nada todavía.

Unos pocos destellos de lava brillante se asoman. (Foto: Russell McLendon)

Cuando lo alcancé, me di cuenta de que nuestro grupo se había fusionado con un par de personas más, más un guardabosques, y que todos miraban boquiabiertos en la misma dirección. Me di vuelta y vi esto:

Ya había visto lava distante salpicando desde Halemaʻumaʻu, pero esto se sintió totalmente diferente. Corrientes de roca fundida atravesaron la superficie a solo unos metros de distancia, lo suficientemente cerca como para escuchar los crujidos y sentir el calor. Y la lava no solo fluía, sino que rezumaba, hervía y se doblaba, a veces formando formas frías que desaparecieron en segundos. En un momento, una tapa de dientes de lava seca bostezó abierta, revelando una "boca" naranja ardiente que atrajo a la pequeña multitud.

Una tapa de lava seca se abre como una boca en la erupción Pu'u 'Ō'ō de Kīlauea. (Foto: Russell McLendon)

No estoy seguro de cuánto tiempo nos maravillamos de la lava. Estaba en parte hipnotizado por la belleza de esta tierra líquida, y en parte me fascinaba ver mi planeta en un formato tan desconocido. Esto podría haber sido lo que los psicólogos llaman una "experiencia máxima", pero incluso si no, se sintió como el tipo de asombro que impulsa la salud humana. Fue un recordatorio visceral de que, a pesar de la superficial hospitalidad de la Tierra, un mundo muy diferente acecha bajo nuestros pies. (Sé lo cursi que suena. Al parecer, la lava derritió todo mi cinismo).

Tomé muchas fotos, pero también me aseguré de tomar descansos y simplemente absorber la escena con mis ojos, tanto por placer como por seguridad. La lava es de aproximadamente 2, 000 grados Fahrenheit (1, 093 Celsius), y aunque nos quedamos a varios pies de distancia, el calor a menudo era abrumador. Quería mirar, pero tenía que apartar la mirada periódicamente porque sentía que me ardía la cara. Era como estar parado en un horno a veces, poniéndonos a todos enrojecidos y ridículamente sedientos. Incluso derritió un poco los zapatos de mi hermana.

La lava pahoehoe suave es distinta de los flujos angulosos y rugosos conocidos como aʻa. (Foto: Russell McLendon)

El calor era suficiente para mantenernos a raya, pero nuestro guía y un par de personas también estaban caminando para monitorear el comportamiento de todos. Un guardaparque de HVNP también estaba allí, en un punto advirtiendo a otro grupo de excursionistas que no se acercaran demasiado.

La lava superficial es alimentada por un tubo de lava que conecta el cono Pu'u 'Ō'ō con la costa. (Foto: Alina McLendon)

En el pasado, algunas compañías de turismo permitían a sus clientes pinchar lava caliente con palos, un acto que ha sido criticado como irrespetuoso con Pelé. También es simplemente peligroso, agregó nuestro guía, ya que atrae a los turistas aún más cerca de la lava y puede escaldar a aquellos que accidentalmente introducen una burbuja de gas. La lava es bastante impresionante por sí sola, y al igual que la vida silvestre, los humanos deberían apreciarla desde una distancia razonable.

El espectáculo solo se hizo más impresionante a medida que se acercaba el crepúsculo:

El resplandor de la lava caliente se vuelve increíblemente brillante después del atardecer. (Foto: Katie McLendon)

La tenue luz del sol también cambió la dinámica del senderismo. El resplandor de la lava caliente era más visible y, por lo tanto, más fácil de evitar, pero los huecos y grietas en la lava seca fueron de repente más difíciles de ver. El anochecer también puede aumentar el riesgo de perderse, señala Ferracane:

"Por la noche, es mucho más fácil ver lava fresca porque brilla. Pero puede ser realmente difícil salir de los campos de lava y volver a donde comenzaste. Así que la desorientación es uno de los peligros, pero eso se mitiga fácilmente encontrando puntos de referencia y llevando un faro u otra fuente de luz adecuada y baterías adicionales ".

El área de observación de lava de Kalapana está abierta todos los días de 3 a 9 pm (Foto: Katie McLendon)

Como mencioné anteriormente, los faros fueron extremadamente útiles para decidir dónde pisar en la oscuridad. La desorientación no fue realmente un problema para nosotros, sino solo porque pudimos seguir el camino cuidadosamente elegido por nuestro guía. También nos alejamos de las áreas que estaban cerradas al público, pero aunque Ferracane señala que la mayoría de la gente obedece sabiamente tales advertencias, "hay quienes se escabullen en las áreas cerradas muy peligrosas, poniéndose a sí mismos y a los socorristas en riesgo", agrega .

Nos dirigimos hacia el sur hacia la costa, donde la lava caliente se vertía en el océano. Esto parecía una columna de vapor a la luz del día, pero ahora también podíamos ver el resplandor brillante de la lava. Un barco turístico cercano probablemente tenía una mejor visión de esto que desde tierra, pero todavía creo que preferiría lo que acabamos de hacer. Agotados por horas de asombro y caminar, nos sentamos un rato y luego nos arrastramos de regreso a la camioneta.

Planificar el futuro

Parches de bosque aún persisten en algunas partes del campo de lava. (Foto: Alina McLendon)

Hay algunas advertencias importantes a considerar antes de intentar ver lava en Hawai'i. Si bien Kilauea ha estado en erupción durante 35 años, el flujo puede cambiar en cualquier momento, por lo que los turistas deben tratar de ser flexibles y prepararse para la decepción. También es aconsejable hacer una investigación por adelantado y verificar regularmente el estado del volcán. Ferracane sugiere estas actualizaciones diarias del US Geological Survey (USGS), y el NPS tiene información similar aquí. También puede suscribirse al Servicio de Notificación de Volcanes de USGS, revisar cámaras web, mirar mapas de flujo de lava y leer más detalles sobre la observación de lava.

"Lo único consistente sobre la erupción de Pu'u 'Ō'ō en la Zona del Rift Este del Volcán Kilauea es que ha estado en erupción sin parar desde 1983, por lo que es muy probable que algo suceda cuando llegues aquí", dice Ferracane. "Sin embargo, desde 1983, la lava ha tomado muchas direcciones en su salida del respiradero. A veces la lava viaja por debajo de la superficie en tubos de lava y fuera de la vista, o en la superficie, o en ambos".

La lava fluía hacia el océano mientras estábamos allí, por ejemplo, pero desde entonces se ha detenido. Sin embargo, podría reiniciarse en cualquier momento, y todavía hay flujos superficiales a partir de este escrito, por lo que eso no debería ser necesariamente desalentador. Solo muestra cuán rápido pueden cambiar las cosas y lo útil que puede ser acechar el volcán en línea.

Kilauea se desahoga un poco en el Parque Nacional de los Volcanes de Hawai. (Foto: Russell McLendon)

Si logras ver la lava que fluye en Hawai'i, no dejes que te adormezca para que seas descuidado. El volcán ya es lo suficientemente peligroso para los excursionistas diligentes, que todavía pueden sorprenderse no solo por la lava en sí, sino también por amenazas menos obvias como columnas de gas de dióxido de azufre, colapsos en el suelo y explosiones de metano. Además de eso, algunos excursionistas toman riesgos tontos, o simplemente subestiman la necesidad de protección solar, calzado o agua.

La contratación de una guía puede no garantizar la seguridad, pero ciertamente puede ayudar, especialmente para los excursionistas de lava sin experiencia. Primero mire en línea, revise las redes sociales y los sitios de revisión de viajes para conocer sus opciones. No podía hacer daño ponerse en contacto con la compañía, aunque algunos no reservan con mucha anticipación debido a los caprichos de la lava.

Independientemente de si lo ves en forma líquida, la Isla de Hawai'i es un país de las maravillas volcánicas único cuya belleza natural es legendaria por una razón. Puede parecer solo una mancha en el medio del océano más grande de la Tierra, pero esa mancha tiene mucho más de lo que parece, y se está haciendo cada vez más grande.

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