¿Por qué la Gran Barrera de Coral está en peligro?

Como probablemente ya sepa, la Gran Barrera de Coral está en serios problemas. Alrededor del 50 por ciento de la cubierta de coral del arrecife ya se ha perdido, y la estimación generalmente acordada es que todo podría desaparecer para 2050 a menos que se tomen medidas importantes.

El tiempo corre, y los eventos de blanqueamiento de corales sin precedentes en 2016 y 2017 solo demuestran cuán precaria y urgente es la situación.

El delgado revestimiento plateado es que, debido a que la situación del arrecife es tan grave, está recibiendo una gran cantidad de atención en forma de investigación y rehabilitación. Los gobiernos nacionales de Australia y del estado de Queensland gastan juntos alrededor de 200 millones de dólares australianos ($ 150 millones) cada año para proteger la salud del arrecife, y en abril de 2018, el ministerio de medio ambiente de Australia anunció que 500 millones de dólares australianos ($ 378 millones) serían destinados a los arrecifes. preservación, según se informa, la mayor inversión individual para ese fin. Si bien muchos expertos dicen que esto aún no es suficiente, los esfuerzos están en curso.

Aquí hay una mirada más cercana a lo que hace que la Gran Barrera de Coral sea grandiosa, por qué esa grandeza está en riesgo y cómo las personas están tratando de salvar esta maravilla natural antes de que sea demasiado tarde:

¿Por qué es tan importante el arrecife?

Una vista de la Gran Barrera de Coral desde el espacio, capturada por el satélite Terra de la NASA. (Foto: Jacques Descloitres / NASA / GSFC)

La Gran Barrera de Coral se llama "genial" por una buena razón. El superlativo se refiere en parte al inmenso tamaño del arrecife: se puede ver desde el espacio, se extiende más de 1, 600 millas (2, 575 kilómetros), que es similar a la distancia de Boston a Miami, y cubre 133, 000 millas cuadradas (344, 000 kilómetros cuadrados).

Pero esta área masiva no es solo un océano con algunos corales aquí y allá. Incluye una notable diversidad de hábitats y vida. Según el Fondo Mundial para la Naturaleza: "El Arrecife está compuesto por 3.000 sistemas de arrecifes individuales, 600 islas tropicales y unos 300 cayos de coral. Este complejo laberinto de hábitats proporciona refugio para una asombrosa variedad de plantas y animales marinos, desde antiguas tortugas marinas hasta arrecifes peces y 134 especies de tiburones y rayas, a 400 corales duros y blandos diferentes y una gran cantidad de algas ".

Por supuesto, estas criaturas marinas merecen existir por su propio bien, pero su existencia y la salud del arrecife también benefician a los humanos. El arrecife actúa como vivero y santuario para una industria pesquera que alimenta a cientos de miles de personas, y los turistas acuden al arrecife para experimentar su increíble belleza, por una suma de 6 mil millones de dólares australianos ($ 4.5 mil millones) al año. Y eso combinado soporta casi 70, 000 empleos australianos.

¿Cuáles son las amenazas al arrecife?

El coral de la Gran Barrera de Coral ha luchado por sobrevivir a los ataques del cambio climático y el blanqueamiento de los corales. (Foto: William West / AFP / Getty Images)

Se están tomando medidas en varios frentes para proteger el arrecife. Resolver el problema de la muerte de los corales es costoso y complejo porque hay al menos cuatro amenazas principales para la salud del arrecife, y todos deben ser tratados para ayudar al coral.

El Plan de Sostenibilidad a Largo Plazo del Arrecife 2050 es el gran plan para proteger la Gran Barrera de Coral hasta 2050, y así es como el gobierno australiano respondió a las preocupaciones del Comité del Patrimonio Mundial de la UNESCO que de otro modo pondrían al arrecife en su lista de "patrimonio mundial en peligro"., "lo que habría sido una vergüenza para Australia. La UNESCO evalúa regularmente el estado de conservación de los sitios del Patrimonio Mundial incluidos en su lista. El plan Reef 2050 comenzó en 2015, pero algunos expertos gubernamentales dicen que ya es inalcanzable debido a los impactos del cambio climático.

¿Qué es el blanqueamiento de corales?

Las altas temperaturas del océano han provocado importantes eventos de blanqueamiento de corales en la Gran Barrera de Coral en los últimos años. (Foto: Darkydoors / Shutterstock)

Los eventos de blanqueamiento de corales son una reacción de los corales al estrés ambiental. Un evento de blanqueamiento es un SOS visible por el coral, lo que indica que algo va muy mal.

El blanqueamiento no mata directamente a los corales, pero los debilita severamente, a menudo más tarde conduciendo a la muerte a medida que se vuelven más vulnerables a las enfermedades. Los corales, como recordarán de la clase de ciencias, son animales que viven en una relación simbiótica con ciertas algas fotosintéticas, llamadas zooxantelas. El coral proporciona a las algas un ambiente seguro y los compuestos necesarios para la fotosíntesis, mientras que las algas se corresponden con la eliminación de alimentos, oxígeno y desechos (junto con sus colores vibrantes).

Sin embargo, esta relación puede romperse debido al estrés ambiental, es decir, a las altas temperaturas del agua de mar, cuyo riesgo aumenta debido al cambio climático inducido por el hombre. Este estrés térmico puede obligar al coral a expulsar sus zooxantelas, lo cual es inicialmente útil ya que el calor puede hacer que las algas produzcan sustancias corrosivas. Sin embargo, si el agua permanece demasiado caliente durante demasiado tiempo, los corales pueden morir de hambre gradualmente a medida que se vuelven blancos debido a la falta de zooxantelas (de ahí el nombre de "blanqueamiento").

Además de este peligro para los corales mismos, cuyo destino tiende a presagiar tendencias más amplias, estas son algunas de las mayores amenazas para el ecosistema arrecifal en general:

El cambio climático y el arrecife.

El cambio climático es la mayor amenaza para el arrecife, porque afecta lo siguiente:

Acidificación de los océanos: desde la década de 1700, los océanos han absorbido alrededor del 30 por ciento del dióxido de carbono adicional que los humanos han bombeado a la atmósfera. Esto ha cambiado la química de los océanos, haciéndolos más ácidos, un proceso conocido como acidificación de los océanos, lo que dificulta que los corales (y muchos otros animales marinos) construyan sus estructuras esqueléticas a base de calcio.

Ciclones: el cambio climático también favorece el desarrollo de ciclones tropicales más potentes, que pueden causar daños significativos a los arrecifes de coral poco profundos. Además, durante los ciclones u otras tormentas fuertes, más agua dulce y sedimentos (que esencialmente sofocan los corales) pueden llegar al arrecife.

Aumento del nivel del mar y la temperatura del mar: los cambios rápidos causados ​​por el cambio climático significan que las plantas y los animales de la costa no tienen tiempo para adaptarse a los cambios en el nivel o la temperatura del mar. Si bien el nivel del mar ha aumentado y disminuido durante miles de años, el cambio climático significa que ocurre mucho más rápido, por lo que la vida no puede ajustarse lo suficientemente rápido.

Migración: el calentamiento de las temperaturas oceánicas está causando que la Gran Barrera de Coral se aleje hacia el sur del ecuador, según una investigación de 2019. Sin embargo, los científicos creen que el arrecife no "migrará" de la costa de Brisbane, porque otros factores podrían detenerlo antes de que llegue demasiado al sur.

El cambio climático no se aborda directamente en el plan Reef 2050, que algunos expertos del comité asesor de Reef 2050 han señalado como un gran problema. Teniendo en cuenta la gravedad de la salud del arrecife, algunos de esos expertos están pidiendo un plan para simplemente mantener la función ecológica del arrecife, diciendo que ya es demasiado tarde para restaurar su antigua gloria.

Impactos locales que afectan el arrecife

Hay cosas que afectan la salud de los arrecifes que son más fáciles de hacer para los gobiernos de Australia y Queensland, ya que son cuestiones que pueden abordarse a nivel regional. Ninguno de estos es tan impactante como el cambio climático, pero pueden ayudar a los corales en los márgenes a mantenerse vivos en lugar de morir.

Sobrepesca

Las áreas protegidas alrededor de la Gran Barrera de Coral tienden a tener una biodiversidad más rica. (Foto: Ryan McMinds / Flickr)

Cuando se capturan más peces de los que un ecosistema puede sostener con el tiempo, eso es sobrepesca. En la Gran Barrera de Coral, eso ocurre debido a la pesca deportiva y comercial de ciertos tipos de peces depredadores grandes como la trucha de coral y el pargo. Cuando pescas en exceso en la parte superior de la cadena alimentaria, se producen cambios significativos hasta el final. Un arrecife menos diverso es un arrecife menos resistente y eso afecta la salud del coral.

"Los peces depredadores son extremadamente importantes para mantener un ecosistema equilibrado en el arrecife, sin embargo, los depredadores como la trucha de coral, el pargo y el pez emperador siguen siendo el objetivo principal para los pescadores tanto recreativos como comerciales", April Boaden, Ph.D. En un comunicado, un estudiante que estudió poblaciones de peces en el Centro de Excelencia ARC para Estudios de Arrecifes de Coral. En su artículo de 2015, Boaden examinó las áreas donde se permitía la pesca versus las áreas donde se prohibió la pesca (zonas verdes) y encontró una diferencia significativa. En las áreas que permitieron la pesca comercial y deportiva, el número de peces depredadores fue menor, al igual que la diversidad.

La pesca ilegal en esas zonas de "no pesca" está en aumento. "La gente está infringiendo la ley intencionalmente e ingresando intencionalmente a las zonas [verdes] y pescando, tanto pescadores comerciales como recreativos", dijo a la Australian Broadcasting Company el gerente general interino de la Autoridad del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral (GBRMPA). "Una de las razones es que saben que hay más peces allí. Puede haber dos o más veces [números de peces] como mínimo en zonas protegidas y cerradas y, por lo tanto, se convierte en una propuesta atractiva".

La buena noticia es que administrar la pesca es una de las formas más fáciles de proteger el ecosistema del arrecife, y se han intensificado las patrullas y multas para las personas que pescan en zonas verdes. Todavía se está elaborando un nuevo plan de gestión de la pesca, y muchos en la industria de la pesca comercial se oponen.

Tráfico de barcos

Se derrama combustible de Shen Neng 1, un buque de carbón a granel registrado en China que encalló en un banco en el Parque Marino de la Gran Barrera de Coral en abril de 2010. (Foto: Maritime Safety Queensland / Getty Images)

Grandes barcos llenos de materiales extraídos por las industrias extractivas de Australia, a menudo enviados a China, también amenazan el arrecife con daños físicos si experimentan un accidente, como lo demostró un desastre en 2010. Ese año, un barco chino llamado Shen Neng 1 encalló en el arrecife, incrustando una cicatriz de casi 2 millas en el arrecife y arrojando toneladas de combustible tóxico sobre los frágiles corales. Si eso no fuera lo suficientemente malo, la limpieza tomó más de seis años como una batalla legal contra la compañía china que causó el daño que se extendió por los tribunales. El gobierno no tenía fondos disponibles para restaurar el arrecife y recolectarlo más tarde porque solo tenía dinero reservado para daños causados ​​por derrames de petróleo y otros contaminantes, no por accidentes.

“Con el número de barcos que viajan a través del arrecife solo aumentando, especialmente si el puerto de Abbot Point se expande para enviar carbón desde la mina Carmichael propuesta directamente a través del arrecife, el próximo desastre de Shen Neng no es una cuestión de 'si' sino un cuestión de "cuándo" ", dijo a The Guardian Russell Reichelt, presidente de la Autoridad del Parque Marino de la Gran Barrera de Coral.

Contaminación costera

Probablemente la mayor parte del trabajo realizado para proteger el arrecife ha sido en el área de reducción de la escorrentía de productos químicos tóxicos y partículas, que sofoca y enferma el coral en el arrecife, en gran parte de las áreas agrícolas adyacentes a la costa de Queensland. Al trabajar para restaurar la vegetación fluvial y fluvial (que evita que la mayor cantidad de sedimentos se desplace hacia los ríos y hacia el mar), monitorear las operaciones de acuicultura y minimizar el desarrollo cerca de la costa, algunos de estos impactos se han reducido en 10 o 15 por ciento en unos pocos años.

Pero puede que no importe. Durante los eventos más recientes de blanqueamiento de corales en 2016 y 2017, "los arrecifes en aguas fangosas estaban tan fritos como aquellos en aguas cristalinas", dijo Terry P. Hughes, director de un centro de estudios de arrecifes de coral en la Universidad James Cook. New York Times. "Esa no es una buena noticia en términos de lo que puede hacer localmente para evitar el blanqueamiento; la respuesta a eso no es mucho. Debe abordar el cambio climático directamente".

Estrella de mar corona de espinas

La estrella de mar corona de espinas se ha convertido en una gran amenaza para el ecosistema de la Gran Barrera de Coral. (Foto: Shutterstock)

En las últimas tres décadas, el 40 por ciento de la pérdida de corales se debe a las estrellas de mar corona de espinas (COTS), una especie nativa que come corales y que puede ser parte de un ecosistema equilibrado de arrecifes. Desafortunadamente, las poblaciones COTS pueden explotar abruptamente en brotes, y esos brotes parecen ser cada vez más frecuentes en las últimas décadas. Eso puede deberse al exceso de nitrógeno de la escorrentía agrícola, que puede aumentar el plancton que alimenta a las larvas de COTS.

"La escorrentía de nitrógeno de las granjas conduce a la proliferación de algas en las aguas de los arrecifes", explica el Fondo Mundial para la Naturaleza. "Esta alga es una fuente principal de alimento para las larvas de estrellas de mar, ya que produce explosiones en la población que diezman los corales. El brote actual, que se ha estado desarrollando durante cinco años, dañará aún más los sistemas de coral del arrecife".

Los campos agrícolas se extienden a través del paisaje en el norte de Queensland, Australia. (Foto: Aerometrex / Shutterstock)

Se implementó un programa que pagaría a las personas para eliminar las estrellas de mar y matarlas para hacer frente a los brotes de estas estrellas de mar. Incluso se desarrolló un robot para matar a las estrellas de mar de manera más eficiente. Sin embargo, una investigación realizada por la Oficina Nacional de Auditoría de Australia concluyó en noviembre de 2016 que el gobierno no pudo proporcionar ninguna evidencia de que el programa de eliminación funcionara o que fuera un uso inteligente del dinero.

"De hecho, puede estar contribuyendo al desarrollo de brotes de estrellas de mar más crónicos y persistentes", dijo a The Guardian Udo Engelhardt, investigador líder y jefe de la consultora de investigación Reefcare International.

El futuro de la Gran Barrera de Coral

Un arrecife de coral que rodea la Isla Verde, cerca de Cairns, North Queensland, Australia. (Foto: Cámara australiana / Shutterstock)

Lo que viene después para la Gran Barrera de Coral sigue siendo una gran pregunta. Muchas organizaciones están trabajando duro para minimizar una amplia gama de peligros, y la buena noticia es que al menos algunos de esos esfuerzos parecen estar funcionando.

En septiembre de 2018, Turismo y Eventos Queensland anunció una "actualización positiva" de que algunas áreas afectadas de la Gran Barrera de Coral mostraron "signos significativos de mejora", informó Bloomberg.

"Cuando se informa que un arrecife está" blanqueado "en los medios de comunicación, eso a menudo deja fuera un detalle crítico sobre la gravedad del blanqueamiento, a qué profundidad se produjo el blanqueamiento y si va a causar daños permanentes al coral en ese sitio, "dijo Sheriden Morris, directora gerente del Centro de Investigación Reef and Rainforest, en un comunicado a Bloomberg, y el arrecife" tiene una capacidad significativa para recuperarse de los impactos en la salud como los eventos de blanqueamiento ".

Morris notó que la recuperación depende de las condiciones ambientales y que podría ocurrir otro evento importante de blanqueo si las temperaturas del océano continúan aumentando.

Está claro que debemos actuar rápidamente para evitar que esta maravilla natural se desvanezca. Y para cualquiera que haya contemplado el agua turquesa y su rica variedad de vida silvestre, aunque solo sea en imágenes, no hay duda de que vale la pena luchar por este lugar.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en abril de 2018.

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