¿Por qué huele la lluvia?

Todos conocemos el aroma, ese aroma terroso y fresco que llena el aire durante esos primeros minutos de lluvia. Pero, ¿qué causa el fenómeno? Después de todo, la lluvia es solo agua, y el agua no tiene olor, ¿verdad?

Afortunadamente, los científicos del Instituto de Tecnología de Massachusetts (MIT) realizaron cientos de experimentos y descubrieron por qué creen que la lluvia produce ese perfume encantador. Al usar cámaras de alta velocidad para observar las gotas de lluvia cuando golpean varias superficies porosas, descubrieron que pequeñas burbujas de aire quedan atrapadas debajo de las gotas tras el impacto, se elevan a la superficie y luego escapan al aire circundante. Es en el aire liberado donde encontraremos la raíz del aroma llamado petrichor, el olor que asociamos con la lluvia.

Sin embargo, esas gotas de lluvia se extienden más que solo un aroma. En un nuevo estudio publicado en Nature Communications, los científicos descubrieron que, en las condiciones adecuadas, esas gotas de lluvia también pueden propagar bacterias. Nuevamente, utilizando cámaras de alta resolución, vimos la lluvia caer sobre suelo seco y cargado de bacterias. Según el comunicado de prensa:

Al caer a velocidades que imitan las de una lluvia ligera, a temperaturas similares a las de las regiones tropicales, las gotas liberaron un rocío de niebla o aerosoles. Cada aerosol transportaba hasta varios miles de bacterias del suelo. Los investigadores encontraron que la bacteria permaneció viva durante más de una hora después.

Piense en las gotas de lluvia como pequeñas bolsas de aire y lluvia que actúan como un servicio de entrega para hacer que las bacterias y los microbios se transporten por el aire. Si el viento recoge las partículas, pueden viajar aún más lejos antes de establecerse nuevamente en el suelo y desarrollar una nueva colonia, dice Cullen Buie, profesor asociado y presidente de desarrollo profesional de Esther y Harold E. Edergton en el Departamento de Ingeniería Mecánica del MIT. .

"Imagina que tienes una planta infectada con un patógeno en un área determinada, y ese patógeno se propagó al suelo local", dice Buie. "Ahora hemos descubierto que la lluvia podría dispersarlo aún más. Las gotas artificiales de los sistemas de rociadores también podrían conducir a este tipo de dispersión. Por lo tanto, este [estudio] tiene implicaciones sobre cómo podría contener un patógeno".

Una cámara de alta velocidad capturó gotas de lluvia salpicando una superficie porosa y liberando miles de aerosoles. (Foto: MIT)

No toda la lluvia se crea igual

Cullen R. Buie, profesor asistente de ingeniería mecánica en el MIT, dijo sobre los hallazgos: "La lluvia ocurre todos los días, está lloviendo ahora, en algún lugar del mundo. Es un fenómeno muy común, y nos resultó intrigante que nadie tenía observado este mecanismo antes ".

En un estudio del MIT de 2015, se probaron gotas de lluvia en 28 superficies, algunas artificiales y otras naturales, que simulan varios tipos de lluvia. El agua liberada desde distancias más cortas imitaba una lluvia más ligera y el agua liberada desde arriba actuaba como un aguacero.

No todos los tipos de lluvia se crean de la misma manera cuando se trata de entregar aerosoles al aire. El MIT descubrió que las lluvias ligeras y moderadas eran las más adecuadas para la tarea, y que cuanto más fuerte golpeara la tierra, menos probable sería que el aire subiera a la superficie de las gotas.

Para ver esas pequeñas burbujas de aire que contienen el olor, así como bacterias, productos químicos y microbios, mire el breve video del MIT a continuación que ralentiza el proceso con esas impresionantes cámaras de alta velocidad.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en enero de 2015.

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