¿Por qué este volcán parece arrojar lava azul?

Las imágenes del video de arriba, tomadas por el fotógrafo francés Olivier Grunewald, muestran algunas imágenes espectaculares del volcán Kawah Ijen de Indonesia. Sin embargo, son las escenas que retratan el volcán de noche lo que ha prendido fuego a Internet. Cuando se ve en la oscuridad, Kawah Ijen parece arrojar misteriosa y hermosa lava azul.

Si aún no has visto ninguna de las imágenes, vale la pena echarle un vistazo. (El video está narrado en francés, por cierto, pero eso no lo disuadirá). Encontrará las fascinantes tomas de la etérea lava azul alrededor del punto medio del video. Las imágenes no han sido retocadas, filtradas o manipuladas de ninguna manera significativa: el volcán realmente parece brillar de color azul.

"La visión de estas llamas en la noche es extraña y extraordinaria", dijo Grunewald al Smithsonian. "Después de varias noches en el cráter, nos sentimos [como si estuviéramos] realmente viviendo en otro planeta".

Sin embargo, como Grunewald continúa explicando, es un poco engañoso sugerir que la lava en sí misma está brillando de color azul. Resulta que el color azul eléctrico no está realmente brillando por la lava, sino por los gases sulfúricos en llamas que emergen del volcán junto con la lava.

"Este resplandor azul, inusual para un volcán, no es la lava en sí, ya que desafortunadamente se puede leer en muchos sitios web", explicó Grunewald. "Se debe a la combustión de gases sulfúricos en contacto con el aire a temperaturas superiores a 360 grados centígrados".

Las erupciones en Kawah Ijen incluyen cantidades inusualmente altas de gas sulfúrico presionado y calentado a una temperatura ocasionalmente superior a 600 grados C. A medida que los gases están expuestos al oxígeno en el aire, la lava los enciende en brillantes llamas azules. De hecho, hay tanto azufre que a veces fluye por la cara de la roca a medida que se quema, que es lo que da la impresión de derramar lava azul. La lava en sí misma irradia un color rojo anaranjado, como cualquier otra lava volcánica alrededor del mundo.

Grunewald produjo estas imágenes como parte de un documental destinado a ilustrar las duras condiciones de trabajo que enfrentan los mineros locales cuando se exponen a la inusual mezcla de gases que salen del volcán. Los mineros en el área extraen roca sulfúrica para complementar sus escasos ingresos (la roca les genera solo alrededor de 6 centavos por kilogramo), pero a menudo se van con problemas de salud crónicos como irritación de garganta y pulmón, dificultad para respirar y una propensión a la enfermedad pulmonar.

Si bien las llamas azules pueden ser bastante hipnotizantes, los gases que las causan se ven mejor desde la distancia. Dado que los mineros rara vez usan máscaras de gas, se ponen en gran peligro a largo plazo cuando trabajan y respiran en medio del resplandor azulado.

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