¿Por qué estamos tan obsesionados en traer de vuelta al mamut lanudo?

Cuando se trata de traer de vuelta a una criatura extinta, a menudo pensamos primero en los dinosaurios.

Para los científicos, sin embargo, el animal que regresa a la tierra de los vivos no es el T. rex sino Mammuthus primigenius, también conocido como el mamut lanudo.

Estas bestias peludas se extinguieron hace unos 10, 000 años, pero durante gran parte de la última década, se han hecho grandes avances para revivir al mamut lanudo de alguna manera. La posibilidad de revivir al mamut lanudo incluso adornaba la portada de National Geographic, con una ilustración del animal, junto con otros, saliendo de un vaso de precipitados.

¿Por qué los científicos se centran en la extinción del mamut lanudo? ¿Y deberíamos hacerlo en primer lugar?

Sabemos mucho sobre ellos, pero queremos saber más.

Sabemos mucho sobre el mamut lanudo, gracias en gran parte a lo reciente de su extinción, las representaciones cuidadosas de las criaturas en el arte rupestre prehistórico y el hecho de que los restos de los animales tienden a estar en muy buenas condiciones.

1. Los mamuts lanudos no eran exactamente mamuts. A pesar de sus nombres, los mamuts lanudos machos podrían llegar a medir entre 9 y 11 pies (2.7 a 3.3 metros) de altura, no mucho más alto que su pariente más cercano, el elefante asiático (Elephas maximus). Los mamuts machos pesaban alrededor de 6 toneladas, un par de toneladas más que los elefantes asiáticos que pesan hoy.

2. Puedes distinguir la edad de un mamut por sus colmillos. Al igual que los anillos de los árboles, pero mejor, los anillos que se encuentran en los colmillos de un mamut indican aproximadamente la edad del mamut. Las capas podrían proporcionar una idea de la edad de un mamut incluso hasta el día. Los anillos más gruesos indicaron que el mamut estaba bastante sano y creciendo rápidamente, mientras que los anillos más delgados significaban que el mamut probablemente estaba creciendo a un ritmo más lento.

3. El pelo exterior de los mamuts podría crecer hasta un pie o más, con una capa inferior más corta. Era la edad de hielo después de todo, por lo que mantenerse caliente era imprescindible. El pelaje de los mamuts podría tener hasta 35 pulgadas (90 centímetros) de largo. La capa interna, que sería más rizada y más delgada que la capa externa, tendría pelos de hasta 3 pulgadas de largo. Los pelos que hemos encontrado han sido de color naranja, pero existe la posibilidad de que estar enterrado bajo tierra durante tanto tiempo cambie su color.

Un mamut se representa en las paredes de las cuevas de Rouffignac en Francia. (Foto: Wikimedia Commons [dominio público])

4. Los mamuts fueron una parte importante en la vida de los primeros humanos. Durante la época del Pleistoceno, que comenzó hace 1.8 millones de años y terminó hace 10, 000 años, los primeros humanos usaron mamuts para una variedad de propósitos. La carne de mamut se usaba como alimento, los abrigos de las criaturas se usaban para la ropa y sus huesos y colmillos ayudaban a los humanos a construir sus chozas. Los mamuts ocupan un lugar destacado en el arte humano temprano. Hemos encontrado figuras esculpidas de mamuts, y las bestias aparecen 158 veces en las cuevas de Rouffignac en Francia.

5. Hemos descubierto muchos mamuts a lo largo de los siglos. A finales del siglo XVII, las descripciones de mamuts congelados circulaban en Europa, aunque no se recuperaron esqueletos completos. En 1799, un cazador descubrió un mamut congelado, lo que permitió que se descongelara hasta que pudiera acceder a los colmillos. Este mismo espécimen se recolectó más tarde como el esqueleto más completo en ese momento en 1808. Desde entonces, se han descubierto muchos mamuts, incluidos terneros, en muchos lugares del mundo, incluido Michigan. En 2019, un equipo de investigación internacional reconstruyó los últimos días de los últimos mamuts y cree que su extinción tuvo lugar en la remota isla Wrangel en el Océano Ártico. Creen que el clima extremo, su hábitat aislado y posiblemente la invasión del hombre prehistórico contribuyeron a la muerte de los animales.

Trayendo de vuelta a los muertos

Recuperar al mamut de la extinción no es una tarea fácil. Las dos formas en que los científicos han pensado abordar este problema han sido mediante la clonación o la modificación de genes de elefante asiático utilizando genes de un mamut lanudo (el genoma del mamut lanudo fue secuenciado en 2015).

Clonar un mamut fue la primera forma en que los científicos pensaron en recuperarlo. En 2011, un equipo de científicos de Japón, Rusia y Estados Unidos trabajaban juntos para clonar un mamut. Según CNN, el plan consistía en utilizar ADN extraído de un cadáver de mamut preservado en un laboratorio ruso e insertarlo en el huevo de un elefante africano. El objetivo era crear un embrión de mamut de esta manera para 2016.

Sin embargo, no se ha avanzado mucho con este enfoque. Una posible razón es que el proceso de congelación no detiene la muerte celular. Puede ralentizar el proceso, pero unos pocos miles de años aún romperán las células. "Diez mil años de radiación. En una muestra congelada que no tiene metabolismo, se está acumulando y rompiendo en pedazos", dijo a The Washington Post George Church, profesor de genética en la Facultad de Medicina de Harvard. "Ese ADN nunca volverá a funcionar".

Los elefantes asiáticos son los más cercanos en relación con los mamuts lanudos, y sus genes se están utilizando para probar la creación de una especie de proxy mamut. (Foto: Venkat Mangudi [CC BY-SA 2.0] / Wikimedia Commons)

Church también ha estado involucrado en el proceso de traer de vuelta al mamut, aunque de una manera más reducida que la clonación directa. Confiando en el genoma secuenciado, el proyecto de Church busca lograr una especie "proxy" para el mamut, una que comparta algunos rasgos y funciones del mamut lanudo. Para lograr esto, el equipo de Church está colocando cuidadosamente los genes de los mamuts lanudos en las células de los elefantes asiáticos. A partir de 2018, realizaron más de 40 cambios en el elefante asiático utilizando CRISPR, la tecnología de edición de genes.

Los genes de mamut se han centrado principalmente en aquellos que permitirían a las especies proxy prosperar en climas fríos, específicamente la hemoglobina de mamut, que permite la circulación sanguínea incluso a bajas temperaturas, el cabello lanoso para la protección contra los elementos y el desarrollo de más grasa para el aislamiento y el ayuno. . Una vez que estos rasgos aparezcan suficientemente en los tejidos derivados de células madre, los investigadores comenzarán experimentos para crear embriones. Esperan colocar estos embriones en el útero artificial, eliminando la necesidad de usar un elefante asiático como sustituto de este proxy lanudo.

¿De-extinto o no de-extinto?

Los mamuts lanudos pueden no estar limitados a recreaciones de museos, si los científicos progresan más. (Foto: Noska Photo / Shutterstock)

Más allá de las preguntas científicas de traer de vuelta a una criatura que se ha extinguido durante 10, 000 años, están las preguntas éticas sobre el proceso y el objetivo.

Para Church y otros, el tema de la extinción es una parte de la lucha contra el cambio climático. El regreso de los mamuts a sus rangos históricos, particularmente las tundras y los bosques de las latitudes del norte, podría devolver estas regiones a los pastizales. El ecologista ruso Sergey Zimov argumenta que traer de regreso a los pastores como los mamuts desencadenará un ciclo en el que los pastos podrán competir con la flora de la tundra.

La razón por la que esto importa es que es probable que los pastizales capten carbono de la atmósfera mejor que otros tipos de tierra, pero especialmente las tundras. Además, los pastizales pueden permitir la congelación más profunda del permafrost durante los meses de invierno y aislarlo durante los meses de verano, una forma de evitar la liberación de cualquier emisión capturada.

Por supuesto, esto es solo una suposición, ya que no podemos saber con certeza cómo se comportaría una nueva versión del mamut, o cómo nos preocuparíamos en última instancia mientras está madurando. Además, como explicó Helen Pilcher, bióloga celular que escribe para la BBC, los mamuts tardarían mucho tiempo en lograr este objetivo.

"Incluso si todos los obstáculos técnicos involucrados en la fabricación de un mamut se superaran mañana, aún tomaría más de medio siglo hacer una sola manada viable, que no estaría en ningún lugar suficiente para hacer el trabajo", escribió Pilcher.

Las calles de Siberia pueden necesitar instalar letreros de cruce de mamuts lanudos. (Foto: Галия83 [CC BY-SA 4.0]] / Wikimedia Commons)

"En cambio, para ese momento, si se cree en las predicciones actuales, el permafrost ártico ya se habrá derretido. Además, el ecosistema siberiano puede haber cambiado demasiado y es posible que no pueda soportar a los recién llegados".

Sin embargo, resucitar al mamut tiene algunos beneficios, aunque indirectamente. Pilcher cree que las técnicas involucradas en tratar de recuperar al mamut podrían ayudar a las especies vivas, especialmente a aquellas que están amenazadas o en peligro de extinción, haciendo que el proyecto valga la pena. La organización que dirige Church, el Proyecto Revive and Restore, ya está trabajando en formas de ayudar al hurón de patas negras en América del Norte a sobrevivir años de endogamia.

La extinción del mamut podría generar más biodiversidad, pero a algunos conservacionistas les preocupa que también pueda sentar un precedente que debilite los esfuerzos para mantener vivas a las especies.

"La extinción simplemente proporciona la mejor salida", dijo a la BBC Newsbeat Stanley Temple, biólogo de vida silvestre de la Universidad de Wisconsin-Madison. "Si siempre puedes traer a la especie más tarde, socava la urgencia de prevenir la extinción".

Nota del editor: esta historia se ha actualizado con nueva información desde que se publicó en octubre de 2018.

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