¿Por qué es tan importante el bosque nacional de Tongass?

Todos los bosques son importantes, pero algunos juegan papeles más importantes que otros. Y por algunas razones, el Bosque Nacional Tongass en el sudeste de Alaska, conocido como la "joya de la corona" de los bosques nacionales de los Estados Unidos, proyecta una sombra especialmente larga.

Aquí hay un vistazo más de cerca a Tongass, por qué es tan importante y por qué es posible que escuche más sobre él en el futuro cercano:

Es grande.

El bosque nacional de Tongass es antiguo y enorme, y abarca casi 17 millones de acres (69, 000 kilómetros cuadrados) del sudeste de Alaska. Por contexto, esa es aproximadamente la misma área total ocupada por todo el estado de West Virginia. El Tongass también es lo suficientemente grande como para albergar a dos belgas, tres camisetas nuevas o 17 islas Rhode, y tiene más de 20 veces el tamaño del Parque Nacional Yosemite. Establecido por el presidente Theodore Roosevelt en 1907, el Tongass es el más grande de 154 bosques nacionales en todo el país.

No es un bosque ordinario.

El glaciar Mendenhall es un río de hielo que se extiende por 13 millas (21 km) a través del bosque nacional Tongass. (Foto: Dee Browning / Shutterstock)

El tamaño es importante para cualquier bosque, ya que un bosque grande e ininterrumpido generalmente puede soportar más vida silvestre y proporcionar más servicios ecosistémicos a las personas, tanto cercanas como lejanas. Pero si bien la magnitud del Tongass es impresionante, eso es solo una parte de su atractivo.

El Tongass incluye la selva tropical templada más grande que queda en América del Norte, y posee casi un tercio de toda la selva tropical templada que queda en la Tierra. Junto con el Great Bear Rainforest de la Columbia Británica, justo al otro lado de la frontera canadiense hacia el sur, forma el bosque tropical templado intacto más grande de la Tierra, según Audubon Alaska.

Junto con sus vastos bosques, el Tongass presenta hasta 17, 000 millas (27, 000 km) de arroyos, ríos y lagos vírgenes, incluyendo importantes arroyos de desove de salmón. También tiene humedales, tundra alpina, montañas, fiordos y 128 glaciares, y hay 19 áreas silvestres designadas ubicadas dentro de sus fronteras, más que cualquier otro bosque nacional.

Está lleno de vida.

Un oso negro y un águila calva comparten un árbol en el Observatorio de Vida Silvestre Anan Creek en el Bosque Nacional Tongass. (Foto: Servicio Forestal de los EE. UU. Región de Alaska [CC BY 2.0] / Flickr)

Este tipo de ecosistema no solo es raro, sino que también es muy valioso para la vida silvestre. "Los bosques templados templados de viejo crecimiento contienen más biomasa (materia viva) por acre que cualquier otro tipo de ecosistema en el planeta, incluidas las selvas tropicales", explica el Consejo de Conservación del Sureste de Alaska. El Tongass alberga profundos bosques de cedros, abetos y cicuta antiguos, algunos de los cuales tienen más de 1, 000 años, así como arándanos, coles de mofeta, helechos, musgos y muchas otras plantas en su sotobosque.

También alberga una amplia gama de animales nativos, incluidas las cinco especies de salmón del Pacífico, trucha de acero, osos pardos, osos negros, lobos grises, ciervos de cola negra Sitka, cabras montesas, ardillas voladoras, nutrias de río, ballenas jorobadas, orcas, águilas calvas, azor del norte y murrelets de mármol, por nombrar algunos.

La gente vive allí también.

La ciudad de Ketchikan, ubicada dentro del bosque nacional de Tongass, depende en gran medida del turismo y la pesca comercial. (Foto: MollieGPhoto / Shutterstock)

El Tongass, y el sudeste de Alaska en general, ha sido habitado continuamente por personas nativas de Alaska durante miles de años, incluidos los Tlingit, Haida y Tsimshian. El bosque en sí lleva el nombre del grupo Tongass de personas Tlingit, que vivían en las áreas más al sur del sudeste de Alaska, cerca de lo que ahora es la ciudad de Ketchikan.

Alrededor de 70, 000 personas viven hoy en Tongass, según la Alaska Wilderness League. Casi la mitad de ellos se encuentran en la capital del estado de Juneau, que se encuentra dentro de Tongass, pero esta población se extiende entre 32 comunidades diferentes.

Secuestra mucho carbono.

El Tongass puede contener casi una décima parte de todo el carbono secuestrado en los bosques nacionales de los Estados Unidos. (Foto: Lee Prince / Shutterstock)

Gracias a su riqueza en biomasa, especialmente a todos esos árboles viejos, el Tongass también beneficia a los humanos y la vida silvestre en todo el mundo al absorber y secuestrar grandes cantidades de dióxido de carbono de la atmósfera. Conserva más carbono atmosférico que cualquier otro bosque en los EE. UU., Como informaron Jessica Applegate y Paul Koberstein el año pasado en Sierra Magazine, y agregó que "pocos bosques en el planeta juegan un papel más importante que los Tongass para ayudar a mitigar el cambio climático".

El Tongass solo posee alrededor del 8% de todo el carbono almacenado en los bosques nacionales de todo el país, señala el Consejo de Conservación del Sureste de Alaska, y es reconocido como una "reserva de almacenamiento de carbono de importancia mundial".

Actualmente se encuentra en una encrucijada.

Un arco iris se refleja en el agua en Kootznoowoo Wilderness, parte del Bosque Nacional Tongass. (Foto: Don MacDougall [dominio público] / Servicio Forestal / Flickr)

A pesar de su enormidad, este bosque solía ser aún más grande. Como dice el Consejo de Conservación del Sureste de Alaska, el Tongass es "el corazón aún latiendo de una selva tropical que una vez se extendió sin interrupción desde el norte de California a través de Oregon, Washington, Columbia Británica y Alaska". Y aunque todavía puede ser enorme y saludable, los conservacionistas se preocupan por el costo que la tala industrial ha cobrado en Tongass a lo largo de los años, y el costo que aún podría tomar en los próximos años.

La tala pasada ya ha alterado los Tongass, especialmente los bosques antiguos con los árboles más grandes. Hasta el momento, según Audubon Alaska, solo cerca del 9% de los bosques productivos de Tongass han sido talados, pero "tal vez la mitad del viejo crecimiento de los árboles grandes ha sido talado". Estas son también las áreas más importantes para la vida silvestre y para la integridad ecológica.

Este antiguo crecimiento ha estado más protegido en los últimos años, gracias a una reglamentación de 2001 conocida como la Regla Roadless, que prohíbe nuevas carreteras en más de 58 millones de acres de bosques nacionales que ya están libres de carreteras, según el Sierra Club, incluyendo 22 millones de acres en Alaska. Ahora, sin embargo, la administración Trump ha propuesto eximir a los Tongass de esta regla, declarando su preferencia por un plan que "eliminaría todos los 9.2 millones de acres de acres sin inventario y convertiría 165, 000 acres de crecimiento antiguo y 20, 000 acres de crecimiento joven previamente identificados como tierras madereras inadecuadas a tierras madereras adecuadas ".

Aunque algunos funcionarios estatales y federales ven una oportunidad económica para evitar las protecciones para los Tongass, la idea preocupa a los conservacionistas y los gobiernos tribales en Alaska, informa NPR. Argumentan que esta propuesta no solo podría desentrañar los ecosistemas y empeorar el cambio climático, argumentan, sino que también arriesgaría innecesariamente la industria turística de la región. La industria maderera ahora representa menos del 1% de los empleos en el sudeste de Alaska, informa el Sierra Club, mientras que unas 10.000 personas en la región trabajan en turismo. Esas empresas generan alrededor de $ 2 mil millones por año para la economía local y atraen a alrededor de 1.2 millones de visitantes anuales, personas que "no vienen a ver los bosques talados", agrega el grupo.

Se espera que el Servicio Forestal de EE. UU. Emita una decisión final sobre el aflojamiento de las protecciones para los Tongass para el verano de 2020. (Foto: CSNafzger / Shutterstock)

Además, como señalan muchos críticos de la idea, la tala que ocurre en Tongass no ha sido una gran inversión para los contribuyentes estadounidenses. Los subsidios federales para las cosechas de madera de Tongass suman alrededor de $ 20 millones por año, según el Consejo de Conservación del Sureste de Alaska, que se traduce en aproximadamente $ 130, 000 por trabajo maderero. Desde 1982, los contribuyentes han perdido alrededor de $ 1 mil millones de las ventas de madera de Tongass, según la Sociedad Nacional Audubon.

Si el Tongass está exento de la regla de los caminos sin carreteras, los efectos ambientales podrían ser "horribles" y "mucho peores de lo que puedas imaginar", informa el escritor científico Matt Simon en Wired, explicando cómo las nuevas carreteras y la tala podrían desencadenar efectos de dominó que desgarran el Las antiguas relaciones ecológicas del bosque. Sin embargo, al mismo tiempo, dado el alcance de la pérdida de hábitat en todo el mundo, tenemos suerte de que todavía tengamos un lugar como este para salvar. Como dice Audubon Alaska, "el Bosque Nacional Tongass nos brinda la mejor oportunidad en la nación, si no en el mundo, para proteger la selva tropical templada a escala de ecosistema".

El Servicio Forestal de EE. UU. Llevará a cabo una serie de reuniones públicas sobre su propuesta de Tongass, con ubicaciones que se publicarán en el sitio web del proyecto Alaska Roadless Rule. Los miembros del público también pueden enviar comentarios en línea sobre la propuesta, hasta el 17 de diciembre a la medianoche, hora de Alaska. Se espera una decisión final para junio de 2020, según el Servicio Forestal.

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