¿Por qué el manchineel podría ser el árbol más peligroso de la Tierra?

El árbol de manchineel puede estar en peligro de extinción, pero también lo es cualquiera que se meta con él. Esto se debe a que esta rara planta tropical, que ofrece una fruta aparentemente dulce, es uno de los árboles más venenosos de la Tierra.

Los manchineels son notorios en sus hábitats nativos, los suelos arenosos y los manglares del sur de Florida, el Caribe, América Central y el norte de América del Sur. Muchos están etiquetados con señales de advertencia como la que se muestra a continuación. Pero además de envenenar al conquistador ocasional, el carácter turístico y literario, manchineel es relativamente oscuro teniendo en cuenta que posee el récord mundial del árbol más peligroso.

Los árboles de manchineel a menudo están marcados con signos, como este en las Islas Caimán. (Foto: Scott Hughes / Flickr)

Los frutos son la amenaza más obvia, ganándose manchineel el nombre manzanita de la muerte, o "pequeña manzana de la muerte", de los conquistadores españoles. Parecidas a una pequeña manzana verde de aproximadamente 1 a 2 pulgadas de ancho, las frutas con olor dulce pueden causar horas de agonía, y potencialmente la muerte, con un solo mordisco.

"Le di un mordisco a esta fruta y la encontré agradablemente dulce", escribió la radióloga Nicola Strickland en un artículo de 2000 del British Medical Journal sobre comer manchineel con un amigo. "Momentos después notamos una extraña sensación de pimienta en nuestras bocas, que progresó gradualmente a una sensación de ardor, lagrimeo y opresión en la garganta. Los síntomas empeoraron durante un par de horas hasta que apenas pudimos tragar alimentos sólidos debido al dolor insoportable y el dolor insoportable. sensación de un enorme bulto faríngeo obstructor ".

Sin embargo, las manzanas venenosas son solo el comienzo. Cada parte de un manchineel es tóxica y, según el Instituto de Ciencias Agroalimentarias y Alimentarias de la Florida (IFAS), "la interacción y la ingestión de cualquier parte de este árbol pueden ser letales". Eso incluye la corteza, las hojas y la savia lechosa, una de las cuales puede quemar la piel de los amantes de la playa que buscan sombra. Incluso sin tocar el árbol en sí, la savia gruesa y cáustica ha quemado a la gente (y a la pintura del automóvil) cuando la lluvia la limpia de las ramas que se encuentran en lo alto.

Una fruta amarilla manchineel crece en la isla Bastimentos en el noroeste de Panamá. (Foto: Dick Culbert / Flickr)

El árbol contiene un cóctel de toxinas, incluida la hipomanía A y B, así como algunas aún por identificar. Algunos actúan instantáneamente, de acuerdo con "Plantas y animales venenosos de Florida y el Caribe" de David Nellis, mientras que otros se toman su tiempo. Los síntomas del contacto con la savia varían desde erupción cutánea y dolor de cabeza hasta dermatitis aguda, problemas respiratorios graves y "ceguera dolorosa temporal", escribe Nellis. Tampoco se recomienda quemar o cortar la madera, ya que el humo y el aserrín queman la piel, los ojos y los pulmones.

Comer la fruta generalmente causa dolor abdominal, vómitos, sangrado y daño al tracto digestivo, agrega Nellis. La muerte se considera ampliamente un riesgo, pero los datos de mortalidad por ingerir la fruta manchineel, conocida informalmente como "manzana de playa", son escasos. Y aparte del peligro a corto plazo, algunos compuestos de manchineel pueden ser cancerígenos, promoviendo el crecimiento de tumores benignos y malignos.

La víctima más famosa del manchineel es probablemente el conquistador Juan Ponce de León, quien dirigió la primera expedición europea a Florida en 1513. Regresó para colonizar la península ocho años después, pero su invasión encontró resistencia por parte de los combatientes de Calusa. Algunas personas nativas del Caribe usaron savia manchineel para hacer flechas de veneno, y una de estas flechas con punta de savia, según los informes, golpeó el muslo de Ponce de León durante la batalla de 1521. Huyó con sus tropas a Cuba, donde murió a causa de sus heridas.

Manchineel también tiene usos pacíficos. Normalmente un arbusto fuerte, puede crecer hasta 50 pies de altura, produciendo madera tóxica que ha tentado durante mucho tiempo a los carpinteros del Caribe. Y a pesar del peligro, la gente ha usado manchineel para hacer muebles durante siglos, cortando cuidadosamente la madera y luego secándola al sol para neutralizar su savia venenosa. Los nativos incluso usaron manchineel como medicina: se informa que una goma hecha de la corteza puede tratar el edema, mientras que las frutas secas se han usado como diuréticos.

Un manchineel verde 'manzana de playa' desafía las olas en Mayreau en las Granadinas. (Foto: Mary Witzig / Flickr)

Aunque la savia de manchineel es venenosa para las aves y muchos otros animales, hay algunas criaturas que no parecen molestar. El garrobo o iguana rayada de América Central y del Sur, por ejemplo, se sabe que come fruta manchineel y, a veces, incluso vive entre las ramas del árbol, según el IFAS.

Las toxinas de las plantas generalmente evolucionan para la defensa, pero no está claro por qué el manchineel llegó a tales extremos. La vida costera podría haberlo permitido, ya que sus semillas pueden viajar por mar, a veces a través del Golfo de México, en lugar de depender de los animales. De todos modos, la toxicidad se convirtió en una responsabilidad para los manchineels en Florida, donde los esfuerzos de erradicación y la pérdida de hábitat lo llevaron a la lista de especies en peligro de extinción.

Sin embargo, aunque es menos famoso que las plantas tóxicas como la hiedra venenosa o la cicuta, el manchineel al menos tiene una notoriedad relativa entre las plantas en peligro de extinción, la mayoría de las cuales son públicamente desconocidas. Y el respeto local por sus riesgos, así como sus beneficios, puede darle una ventaja sobre las plantas en peligro de extinción con menos poder de estrella y potencia de fuego.

La gente tiende a dejar solo al manchineel, tanto por razones obvias como porque incluso este árbol obsesionado con el veneno proporciona servicios ecosistémicos. Es un cortavientos natural y combate la erosión de las playas, por ejemplo, un servicio útil ante el aumento del nivel del mar y las grandes tormentas del Atlántico. Y dado que las biotoxinas pueden inspirar avances científicos beneficiosos como pesticidas más seguros del veneno de escorpión o medicamentos para el dolor de los caracoles cónicos, probablemente valga la pena mantener el manchineel a una distancia segura.

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