¿Por qué el aumento de arañas altamente venenosas en Australia no es tan malo como parece?

La lluvia ha traído recientemente un alivio a partes de Australia, al menos reduciendo temporalmente los incendios forestales históricos que han asolado el continente durante meses. Al mismo tiempo, sin embargo, la lluvia también puede haber traído algo mucho menos bienvenido a algunas áreas de Australia: una oleada de arañas mortales.

Los arácnidos en cuestión son las arañas de tela en embudo australianas, una familia de aproximadamente tres docenas de especies (que no debe confundirse con las arañas tejedoras de embudo, una familia separada que es principalmente inofensiva para los humanos). Muchos son venenosos, pero la principal amenaza para las personas proviene de uno en particular: la araña de tela en embudo de Sydney, una de las arañas más venenosas conocidas por la ciencia. Un auge en esta especie es desconcertante, por supuesto, aunque es menos peligroso de lo que sugieren algunos titulares recientes.

La araña de tela en embudo de Sydney es originaria de Nueva Gales del Sur (NSW) en el este de Australia, y vive principalmente dentro de un radio de 160 kilómetros (100 millas) de su homónima ciudad. Es "probablemente la más notoria de todas las arañas", según el Museo Australiano, debido a su gran cuerpo, sus largos colmillos y su potente veneno. Los machos presentan el mayor riesgo, tanto porque su veneno es seis veces más fuerte que el de las hembras, y porque deambulan periódicamente en busca de parejas. Eso suele suceder en climas cálidos y húmedos, razón por la cual las arañas están en las noticias en este momento.

Abajo vino la lluvia

Las arañas de tela en embudo de Sydney pueden crecer hasta 3, 5 cm (1, 4 pulgadas) de largo. (Foto: James van den Broek / Shutterstock)

Si bien Australia tiene una temporada de incendios cada verano, esta es mucho peor de lo habitual, ya que quema más de 10 millones de hectáreas (24.7 millones de acres) y mata al menos a 30 personas, así como a millones de animales salvajes. Esto se debe en gran parte a meses de sequía severa, que creó condiciones de yesca en muchos bosques y otros hábitats en toda Australia. La falta de lluvia probablemente también obstaculizó las arañas de tela en embudo, ya que incluso los bosques no quemados pueden haber estado demasiado secos para que los machos busquen parejas.

Ahora, sin embargo, las fuertes lluvias seguidas del clima cálido "han creado las condiciones perfectas para que prosperen las arañas de tela en embudo", según una advertencia reciente del Australian Reptile Park (ARP), un zoológico en Somersby, NSW. Puede sonar aterrador, pero es una buena noticia para el ARP, que ha llevado a cabo un programa de ordeño de veneno durante 50 años, recolectando arañas y serpientes para producir antiveneno para salvar vidas. Para el ARP, más arañas ofrecen más oportunidades de recolectar veneno.

La araña de tela en embudo de Sydney es ciertamente peligrosa, especialmente los machos, y las personas que viven en su hábitat deberían ser conscientes de ellos. Su veneno ha provocado al menos 13 muertes registradas desde 1927, aunque el riesgo ahora es significativamente menor de lo que solía ser. Nadie ha muerto por una mordedura de tela en embudo de Sydney desde principios de la década de 1980, cuando el ARP desarrolló por primera vez un antiveneno para la especie.

Ser mordido por cualquier araña es relativamente poco común, ya que no pueden comerse a un humano y tienen más probabilidades de sobrevivir huyendo o escondiéndose que confrontando a nosotros. Sin embargo, pueden morder si están atrapados o asustados, y algunas especies son más feroces que otras. Las arañas de tela en embudo de Sydney son conocidas por su comportamiento agresivo cuando se sienten amenazadas, como alzarse y mostrar sus grandes colmillos.

sentido arácnido

Las arañas macho de tela en embudo pueden retroceder y mostrar sus colmillos si se sienten amenazados. (Foto: Ken Griffiths / Shutterstock)

Los machos tienden a ser más agresivos, pero a pesar del peligro real que representan, también son objeto de algunos mitos injustos. No persiguen a las personas ni saltan sobre nosotros, explica el Museo Australiano, lo cual tiene sentido, ya que no tendrían nada que ganar al hacerlo. Y aunque a veces deambulan por el interior, solo viven al aire libre, idealmente en algún lugar con un clima fresco y húmedo, como un bosque. Buscan troncos, rocas u otro refugio, luego crean una madriguera debajo, usándola para emboscar presas como escarabajos, cucarachas, caracoles o lagartijas.

Aún así, es más probable que las personas sean mordidas en ciertas situaciones. Si estás en el hábitat de la araña de tela en embudo, es aconsejable revisar tus zapatos antes de ponértelos, especialmente si los dejaste afuera. No camine afuera por la noche sin calzado, advierte el ARP, y use guantes si está haciendo jardinería u otro trabajo al aire libre, especialmente si llega a espacios donde las arañas podrían esconderse.

Un hombre recientemente aprendió esa lección en Faulconbridge, NSW, cuando fue mordido por una araña de tela en embudo mientras limpiaba un desagüe en su casa el 26 de enero, Día de Australia. La araña todavía se aferraba a su dedo cuando la sacó, informa la Gaceta de las Montañas Azules, y terminó necesitando seis viales de antiveneno para recuperarse. "Estúpidamente, debería haber estado usando guantes, lo que haré de ahora en adelante", dijo.

Si una persona es mordida por una araña de tela en embudo, el ARP recomienda aplicar un vendaje de inmovilización por presión en el sitio de la mordedura y la extremidad adyacente, luego restringir aún más el movimiento con una férula. Busque atención médica de emergencia de inmediato, ya que el antiveneno puede ser necesario. Aunque algunas arañas pueden morderlo y no darse cuenta de inmediato, eso es poco probable con las redes de embudo, ya que sus grandes colmillos supuestamente producen una mordida dolorosa y, a menudo, dejan marcas visibles.

'Muy, muy fácil de atrapar'

Las arañas de tela en embudo salen de sus madrigueras para emboscar a sus presas. (Foto: J8CImage / Shutterstock)

El esperado auge de las arañas de tela en embudo representa un riesgo para los humanos, como puede atestiguar el hombre en Faulconbridge. Pero los machos errantes buscan compañeros, no problemas, y casi con toda seguridad prefieren evitar una pelea con criaturas de nuestro tamaño. Por lo general, podemos evitar conflictos con las arañas dándoles espacio, y cuando las dejamos en paz, las arañas a menudo devuelven el favor alimentándose de insectos plaga.

Dicho esto, dado que el antiveneno de la red de embudo es tan importante, el ARP también ha emitido una solicitud sorprendente: si algún miembro del público ve una araña de tela de embudo, el parque está pidiendo a las almas valientes, solo adultos, que capturen la araña y donen al programa antiveneno. Eso puede ser aterrador de imaginar, pero siempre que se haga con cuidado con el método que se describe a continuación, según los informes, es más seguro de lo que parece.

Para crear más antiveneno, el ARP necesita más arañas de tela de embudo masculinas, como explica el cuidador del zoológico Dan Rumsey en un video reciente (ver más abajo). "Con solo donar una araña al Australian Reptile Park, estás contribuyendo a salvar la vida de las personas", dice. Para cualquiera que decida capturar uno, Rumsey aconseja mantener su mano al menos a 20 centímetros (8 pulgadas) de distancia de la araña en todo momento. (Nuevamente, solo los adultos deberían intentar esto, tanto por la precisión necesaria como porque el veneno puede ser más dañino para los niños).

"Las arañas de tela en embudo son potencialmente bastante peligrosas, pero son muy, muy fáciles de atrapar", dice Rumsey. Son arañas que habitan en el suelo y, a diferencia de muchas otras especies, carecen de la capacidad de escalar superficies lisas como el vidrio o el plástico. Rumsey sugiere usar un recipiente de lados lisos con tapa, como un frasco de vidrio o un vaso de plástico, y una cuchara de metal u otra herramienta para convencer a la araña de que entre. Apriete la tapa que viene con el contenedor (en lugar de tratar de improvisar una tapa), y lleve la araña al ARP o una de sus ubicaciones de entrega.

Si bien estas arañas no deben tomarse a la ligera, y muchas personas probablemente todavía retroceden ante la idea de capturar una, por fácil que sea, tampoco son monstruos. Como todas las arañas, son solo animales que intentan mantenerse con vida, y son miembros clave de ecosistemas antiguos que con demasiada frecuencia damos por sentado. Pero incluso aparte de eso, esta oleada de arañas de tela en embudo palidece en comparación con las amenazas mucho mayores que ya azotan a Australia, como el experto en arañas Rod Crawford, curador de arácnidos en el Museo Burke en Seattle, le dice a The Washington Post.

"Los australianos tienen mucho más de qué preocuparse ahora que las arañas", dice.

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