¿Por qué deberías preocuparte por las turberas?

Las turberas no son fáciles de amar. No crean impresionantes vistas como montañas u océanos, y no albergan magníficos animales salvajes como las llanuras y las selvas tropicales. Pero así como no puedes llamarte amante de los animales si las únicas criaturas que amas son lindas y tiernas, no puedes decir que eres un ecologista si solo te interesa preservar un paisaje majestuoso.

Las turberas son "humedales donde las plantas muertas se acumulan para formar gruesas capas anegadas", según el Yorkshire Wildlife Trust. Las capas son tan gruesas que el oxígeno realmente no las penetra, y la planta y los restos de musgo se acumulan con el tiempo para formar turba. Es un proceso lento, que toma de 7, 000 a 10, 000 años para formar unos 30 pies de turba.

Como resultado, las turberas son lugares sucios y húmedos. Pero también son cada vez más un objetivo de los esfuerzos de conservación. ¿Por qué? Debido a que las turberas han almacenado carbono durante siglos, y hoy retienen alrededor del 30 por ciento del carbono del suelo del mundo, según el Experimento Alaska Peatland de la Universidad de Guelph en Ontario. También sirven como fuente de metano, que es un poderoso gas de efecto invernadero.

Pero las turberas también hacen un mundo bueno para el ecosistema: reducen el riesgo de incendios, protegen la biodiversidad, mitigan el cambio climático y regulan el riesgo de inundaciones, según la Universidad de Leicester en Inglaterra.

Así como la conversación sobre el cambio climático se ha calentado con los años, también lo ha hecho el foco en las turberas.

Un esfuerzo internacional

Las turberas, como esta en Irlanda (que utiliza turba excavada para cocinar combustible), se encuentran en todo el mundo. (Foto: gabriel12 / Shutterstock)

Las turberas se encuentran en 175 países de todo el mundo, y Indonesia es el hogar de más que cualquier otra nación, según la Universidad de Leicester. Las turberas cubren el 3 por ciento de la superficie terrestre del mundo, con las mayores concentraciones en el norte de Europa, América del Norte y el sudeste asiático.

A principios de 2017, se encontró la turbera más grande del mundo, aproximadamente del tamaño del estado de Nueva York, en el Congo. El pantano recién descubierto destacó cuántas naciones pueden no darse cuenta de que tienen turberas, o pueden tener más de lo que creen. Un estudio publicado en mayo de 2017 estimó que las turberas pueden cubrir tres veces más tierra de lo que pensábamos.

En la conferencia de 2016 sobre el cambio climático de las Naciones Unidas en Marruecos, los líderes mundiales anunciaron una Iniciativa mundial de turberas, que "tiene como objetivo reducir las emisiones mundiales de gases de efecto invernadero y salvar miles de vidas mediante la protección de las turberas, la mayor reserva de carbono del suelo orgánico terrestre del mundo".

Si las temperaturas globales continúan aumentando, podría conducir a la descongelación del permafrost, dice la ONU, cambiando las turberas árticas de "sumideros de carbono a fuentes, lo que resulta en enormes cantidades de emisiones de gases de efecto invernadero".

Erik Solheim, jefe de Medio Ambiente de la ONU, dice que es "crítico que no lleguemos al punto de inflexión que verá a las turberas dejar de hundir carbono y comenzar a arrojarlo a la atmósfera, destruyendo cualquier esperanza que tengamos de controlar el cambio climático".

Otros esfuerzos para apuntalar las turberas están ocurriendo en la nación de Estonia del norte de Europa, que está plantando turberas en un esfuerzo por reducir las emisiones de carbono, y en los EE. UU., Donde un centro de investigación con sede en Minnesota se está asociando con el Departamento de Energía de los EE. UU. y el Laboratorio Nacional de Oak Ridge para estudiar cómo las turberas responden a un clima más cálido. (Puede leer más al respecto en esta excelente historia de The Guardian).

Amenazas a las turberas

Una turbera en el Parque Nacional Kemeri de Letonia. (Foto: Ilgonisf / Shutterstock)

El Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) dice que las turberas están amenazadas por la conversión, que es cuando los humedales se drenan para hacerlos más adecuados para la producción agrícola.

En algunas partes del mundo, la turba se excava y se usa como combustible. Sin embargo, su combustibilidad puede ser peligrosa. En 2015, un devastador incendio forestal en Indonesia se quemó a través de turberas drenadas; Si no se hubieran convertido, el área acuosa habría frenado o detenido el fuego. Además, el incendio forestal ocurrió durante un período de sequía, por lo que no cayó lluvia para apagar los incendios.

Como resultado, dice la ONU, el fuego alimentado con turba puede haber matado indirectamente a hasta 100, 000 personas a través de una "bruma tóxica", además de causar $ 16.1 mil millones en daños económicos. Además, el incendio emitió más dióxido de carbono que todo Estados Unidos. Después, Indonesia estableció una agencia de restauración de turberas para revertir el daño causado a los humedales.

Una situación similar ocurrió en Rusia en 2010, cuando los incendios forestales quemaron turberas drenadas durante meses.

Ambos casos muestran por qué las turberas se han abierto camino en discusiones sobre la preservación del medio ambiente por el calentamiento global. Si podemos ver más allá de sus capas de descomposición de las plantas al poder de lo que se encuentra debajo, estos valiosos humedales continuarán beneficiando a nuestro planeta en los próximos años.

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