Podemos saber de dónde vino el extraño objeto interestelar en forma de cigarro 'Oumuamua

Esta roca interestelar ha confundido a los astrónomos durante años. Primero, pensaron que esta roca interestelar era un cometa. Luego, en 2017, el Observatorio Europeo Austral (ESO) anunció que era un asteroide basado en sus mediciones y observaciones, lo que lo convirtió en el primer asteroide conocido desde el espacio interestelar. Pero ahora los investigadores dicen que es un cometa. Con todo esto de un lado a otro, ¿qué sabemos realmente acerca de este extraño objeto?

Los científicos lo llamaron 'Oumuamua. ("Ou" significa "alcanzar" y "mua", con énfasis en el segundo "mua", significa "primero, antes de" - reflejando la naturaleza del objeto como "explorador" o "mensajero" del pasado.)

Y en caso de que te estés preguntando cómo pronunciar 'Oumuamua ...

¿Cuándo fue descubierto?

La roca única se vio por primera vez en octubre de 2017 cuando el telescopio Pan-STARRS 1 en Hawái detectó un tenue punto de luz que se movía a través del cielo nocturno. Las mediciones de la trayectoria del objeto rápidamente hicieron evidente que no podría ser de nuestro sistema solar; Este era un objeto interestelar, un visitante momentáneo a nuestro vecindario que probablemente había estado deambulando solo en el espacio durante miles de millones de años.

Un equipo de científicos ha reducido las posibilidades de dónde proviene el objeto en forma de cigarro a cuatro estrellas: enana roja HIP 3757, estrella solar HD 292249 y otras dos estrellas sin nombre. Basaron sus hallazgos en la información publicada hace varios meses que mostraba que 'Oumuamua se comportó como un cometa y lo combinó con datos de la misión Gaia de la Agencia Espacial Europea que muestra qué estrellas tuvieron un encuentro cercano con el cometa.

Incluso hay una teoría inusual de que 'Oumuamua es una nave espacial extraterrestre enviada para investigar la Tierra, según investigadores del Centro Smithsonian de Astrofísica de Harvard. "Considerando un origen artificial, una posibilidad es que 'Oumuamua es una vela de luz, flotando en el espacio interestelar como un escombro de un equipo tecnológico avanzado", escribieron los autores del estudio. Pero vale la pena señalar que la teoría poco convencional está recibiendo muchos retrocesos, especialmente porque el artículo aún no ha sido revisado por pares.

Ya sea que se trate o no de un cometa o una nave espacial extraterrestre, una cosa que sí sabemos es que este objeto peculiar ha estado desconcertando a los científicos durante años.

¿Por qué llamarlo un cometa ahora?

Un equipo de científicos llegó a la conclusión de que 'Oumuamua debe ser un cometa porque la roca se está acelerando, algo que hacen los cometas en el espacio. "Había algo más que estaba empujando a 'Oumuamua fuera del sol, por lo que se movía más rápido de lo que debería ser solo por la gravedad' ', dijo el astrónomo Alan Fitzsimmons a The Verge.

Sin embargo, los cometas generalmente tienen un rastro de gas del sol que derrite el hielo en la superficie que los empuja a través del espacio, y 'Oumuamua no parece tener gas a su alrededor. "El polvo podría haber sido eliminado del cometa mientras volaba por el espacio, o tal vez los astrónomos simplemente lo perdieron. Y el gas es realmente difícil de detectar", dijo la astrónoma Karen Meech. "Se necesita un cometa brillante, o un telescopio realmente grande. Y este fue un cometa muy débil. Así que la gente lo intentó, pero los datos eran muy ruidosos". Meech también señala que el cometa puede contener diferentes materiales que los cometas de nuestro sistema solar, lo que podría explicar por qué no hay gas presente.

Además, un estudio de 2019 de un equipo de investigadores de Yale y CalTech explica que, aunque los científicos no observaron el gas o la cola que emitía 'Oumuamua, sigue siendo un cometa.

"Una estructura de ventilación de gas rica en volátiles para 'Oumuamua proporciona la explicación más simple de su extraña trayectoria", escribió el equipo en su artículo. Determinaron esto creando una versión modelo de' Oumuamua que emitía un chorro de partículas de vapor, y el El modelo se aceleró y se movió como lo hace 'Oumuamua.

¿Por qué fue etiquetado como un asteroide antes?

Es debido a las diferentes propiedades físicas de 'Oumuamua que los astrónomos hasta hace unos meses creían que era un asteroide.

En 2017, los científicos observaron 'Oumuamua usando el Very Large Telescope de ESO y notaron que era de color rojizo oscuro y parecía muy alargado como un cigarro.

"Estas propiedades sugieren que 'Oumuamua es denso, posiblemente rocoso o con alto contenido de metal, carece de cantidades significativas de agua o hielo, y que su superficie ahora está oscura y enrojecida debido a los efectos de la irradiación de los rayos cósmicos durante millones de años. se estima que tenga al menos 400 metros de largo ", dijo el ESO en un comunicado. Los investigadores supusieron que el color rojo oscuro de Oumuamua es indicativo de un alto contenido de metal que ha sido irradiado por los rayos cósmicos a lo largo de millones de años.

Los asteroides están compuestos de metales y material rocoso, mientras que los cometas están formados por gas, polvo y agua. Explicando así por qué los científicos creían previamente que 'Oumuamua era un asteroide.

Un estudio de marzo de 2018 también reveló que 'Oumuamua era más que probable que provenga de un sistema estelar binario, cuando dos estrellas orbitan alrededor de un centro común. Los investigadores llegaron a esta hipótesis al determinar que los sistemas binarios pueden expulsar objetos rocosos como 'Oumuamua al espacio. "También concluyeron que probablemente provenía de un sistema con una estrella relativamente caliente y de gran masa, ya que dicho sistema tendría una mayor cantidad de objetos rocosos más cerca", declaró la Royal Astronomical Society en su comunicado de prensa. Los investigadores también creen que el asteroide probablemente fue expulsado en algún momento alrededor de la formación de los planetas cuando pasó a través de nuestro sistema solar.

Afortunadamente, este objeto no es tan hablador y hostil, y ya parece estar saliendo rápidamente del sistema solar.

"Tuvimos que actuar rápidamente", explicó el miembro del equipo Olivier Hainaut sobre descubrir la trayectoria de escape rápido del objeto. "'Oumuamua ya había pasado su punto más cercano al Sol y se dirigía de regreso al espacio interestelar".

¿Por qué originalmente se llamaba cometa?

En 2017, investigadores de la Universidad de Queen en Belfast (QUB), Irlanda, notaron que 'Oumuamua reflejaba la luz solar y es similar a los objetos helados en el espacio que tienen una corteza seca, lo que significa que puede haber presencia de agua.

"Esto se debe a que 'Oumuamua ha estado expuesto a los rayos cósmicos durante millones o incluso miles de millones de años, creando una capa aislante rica en materia orgánica en su superficie", dijo Fitzsimmons en un comunicado de diciembre de 2017. "También hemos descubierto que una capa de medio metro de espesor de material rico en materia orgánica podría haber protegido un vapor como el interior de un cometa rico en hielo contra la vaporización cuando el objeto fue calentado por el sol, a pesar de que se calentó a más de 300 grados centígrado."

¿Qué más lo hace único?

El movimiento de caída de Oumuamua también es inusual, como informó un equipo de investigadores de QUB en febrero de 2018. Sus movimientos caóticos apuntan a un "pasado violento", señalaron, posiblemente debido a una antigua colisión con otro asteroide antes de que fuera arrojado de su Sistema solar propio.

"Nuestro modelo de este cuerpo sugiere que la caída durará de miles de millones de años a cientos de miles de millones de años antes de que las tensiones internas hagan que gire normalmente de nuevo", dijo el astrofísico de QUB Wes Fraser en un comunicado. "Si bien no sabemos la causa de la caída, pronosticamos que lo más probable es que se haya caído por un impacto con otro planetesimal en su sistema, antes de ser expulsado al espacio interestelar".

Los científicos están corriendo para aprender todo lo que puedan sobre 'Oumuamua antes de que nos deje para siempre. Se espera que supere la órbita de Júpiter en mayo de 2018, seguido de Saturno en enero de 2019 y luego Neptuno en 2022. Sin embargo, su breve visita podría dejarnos con más preguntas que respuestas.

Aunque es la primera roca espacial interestelar jamás observada, los astrónomos estiman que tenemos al menos un visitante alienígena por año. Entonces, después de que 'Oumuamua nos deje, solo tendremos que seguir buscando más.

"Continuamos observando este objeto único", dijo Hainaut, "y esperamos precisar con mayor precisión de dónde viene y hacia dónde va en su gira por la galaxia. Y ahora que hemos encontrado la primera roca interestelar"., nos estamos preparando para los próximos! "

Nota del editor: este archivo se ha actualizado con nueva información desde que se publicó originalmente en noviembre de 2017.

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