Parásito común del gato relacionado con cambios de personalidad en humanos

Un parásito que se encuentra en los gatos también puede causar cambios en la personalidad y el comportamiento, según la investigación.

El Toxoplasma gondii, también conocido como T. gondii, es un protozoo que típicamente infecta a los gatos, pero puede albergar a cualquier animal de sangre caliente. Las personas pueden contraer el parásito al entrar en contacto con las heces de los gatos, beber agua contaminada o comer vegetales sin lavar o carne poco cocida.

¿Qué hace?

Aunque T. gondii puede ser mortal para las personas con sistemas inmunes debilitados, las personas sanas que lo contraen generalmente no experimentan nada peor que síntomas parecidos a la gripe. Hasta hace poco, los científicos suponían que después de que el sistema inmunitario combatiera a los protozoos, T. gondii estaba latente dentro de las células cerebrales.

Pero Jaroslav Flegr, biólogo evolutivo de la Universidad Charles de Praga, cree que el parásito está modificando las conexiones entre las neuronas en el cerebro de las personas infectadas, lo que hace que se comporten de manera extraña y autodestructiva. Él dice que, además de aumentar los intentos de suicidio, T. gondii también puede cambiar nuestras personalidades, contribuir a los trastornos mentales y desempeñar un papel en los accidentes automovilísticos.

"El toxoplasma podría incluso matar a tantas personas como la malaria, o al menos a un millón de personas al año", dijo Flegr en una entrevista con The Atlantic en 2012.

El parásito infecta hasta un tercio de la población mundial, pero es más común en ciertas partes del mundo. Por ejemplo, según Flegr, los franceses tienen tasas de infección de hasta el 55 por ciento, probablemente debido a su gusto por la carne poco cocida. Los estadounidenses, por otro lado, tienen una tasa de infección del 10 al 20 por ciento.

Flegr comenzó a investigar los protozoos en la década de 1990 porque sospechaba que algo estaba manipulando su personalidad y lo hacía participar en un comportamiento arriesgado.

Le dijo a The Atlantic que entraría en el tráfico "y que si los coches tocaban la bocina, no saldría del camino". Y durante una visita al este de Turquía, donde los disparos eran comunes, dice que estaba tranquilo mientras "mis colegas estaban aterrorizados. Me preguntaba qué me pasaba".

Más tarde descubrió que está infectado con T. gondii, y comenzó a estudiar el parásito.

Efectos de T. gondii en el cerebro

Toxoplasma gondii puede alterar el comportamiento y la personalidad de una persona. (Foto: Kateryna Kon / Shutterstock)

El primer estudio de Flegr incluyó la administración de pruebas de personalidad a personas infectadas y personas libres de parásitos, y se sorprendió al encontrar muchos cambios de personalidad específicos del sexo. Los machos con el parásito eran más introvertidos, sospechosos, probablemente ignoraban las reglas y eran ajenos a las opiniones de las personas sobre ellos. Las mujeres infectadas eran más extrovertidas, confiadas, respetuosas de las normas y preocupadas por su imagen.

Sus hallazgos fueron tan extraños que pensó que sus datos eran defectuosos, por lo que probó las poblaciones civiles y militares y obtuvo los mismos resultados. Aún no convencido, trajo a los sujetos para una observación más profunda y encontró la misma evidencia.

Pero, ¿por qué los hombres y las mujeres se verían afectados por el mismo parásito de diferentes maneras? Sospecha que la mayor ansiedad podría ser la causa. Cuando están bajo estrés, las mujeres encuentran consuelo al unirse con los demás. Los hombres, por otro lado, tienen más probabilidades de retirarse y exhibir un comportamiento hostil.

Flegr también utilizó una prueba de computadora para evaluar los tiempos de reacción de los participantes del estudio, y descubrió que los sujetos que dieron positivo para T. gondii habían retrasado significativamente los tiempos de reacción. Curioso por saber si el parásito podría tener un efecto adverso en la conducción, realizó dos estudios en ciudadanos checos y descubrió que las personas con el parásito tenían dos veces y media más probabilidades de sufrir un accidente automovilístico.

Dos estudios turcos han replicado su investigación que vincula T. gondii con accidentes de tráfico, y Flegr estima que el parásito es un factor probable en varios cientos de miles de muertes automovilísticas al año debido a tiempos de reacción retrasados ​​y una respuesta anormal de miedo.

Pero los cambios en el tiempo de reacción y la personalidad no son los únicos efectos extraños que T. gondii podría tener en el cerebro. Los estudios lo han relacionado con la esquizofrenia, descubriendo que los pacientes esquizofrénicos con el parásito han reducido la materia gris en el cerebro.

Flegr incluso descubrió que hace que los hombres califiquen el olor de la orina de gato de manera más favorable. ¿Por qué orina de gato?

T. gondii solo puede reproducirse en gatos, y el neurocientífico Robert Sapolsky de la Universidad de Stanford descubrió que el parásito desconecta los circuitos de miedo en el cerebro de las ratas, lo que hace que los animales se sientan atraídos por el olor de los gatos y, por lo tanto, sean más propensos a ser comidos por uno. De hecho, las ratas infectadas se sintieron tan atraídas por la orina del gato que Joanne Webster, una parasitóloga del Imperial College de Londres, ha calificado el efecto de "atracción felina fatal".

Flegr razona que esta podría ser la razón por la cual los hombres infectados se sienten más atraídos por el olor que los hombres sin el parásito.

Hay un beneficio extraño pero sorprendente

Si bien se ha demostrado que T. gondii causa varios trastornos de la personalidad como la esquizofrenia y el trastorno bipolar, un nuevo estudio muestra que también puede tener un efecto positivo en los estudiantes que se especializan en negocios y profesiones comerciales.

Una encuesta de 1.300 estudiantes universitarios en los EE. UU. Descubrió que las personas infectadas con el parásito tenían 1, 7 veces más probabilidades de especializarse en negocios, específicamente en gestión y emprendimiento. No se detiene ahí. Las personas infectadas que asisten a eventos empresariales tienen el doble de probabilidades de comenzar su propio negocio, y los países con una alta tasa de infección tienen más empresarios. Los investigadores creen que la razón es porque una infección hace que las personas tengan menos miedo y sean más propensas a tomar una estrategia de alto riesgo y alta recompensa en la vida.

Si bien una infección puede sonar como algo bueno si tiene una idea de negocio en su cabeza, aún debe tomar las precauciones adecuadas para evitarla.

¿Cómo evitar la infección?

La mayoría de las personas no tienen idea de que están infectadas con T. gondii porque el parásito solo se puede detectar mediante un análisis de sangre, pero los científicos dicen que no deberíamos preocuparnos demasiado.

"En la gran mayoría de las personas, no habrá efectos nocivos, y aquellos que se vean afectados demostrarán cambios de comportamiento sutiles", dijo Webster a The Atlantic.

Y aunque T. gondii ha sido llamado el "parásito de las gatas", Flegr dice que las personas tienen más probabilidades de infectarse por beber agua contaminada o comer verduras sin lavar o carne poco cocinada que por un gato.

De hecho, Flegr, que tiene dos gatos al aire libre, dice que los gatos de interior no representan prácticamente ninguna amenaza porque probablemente no portan T. gondii. Los gatos que pasan tiempo al aire libre probablemente tienen el parásito, pero lo eliminan en sus heces durante solo tres semanas de su vida, generalmente cuando son jóvenes y recién comienzan a cazar.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en agosto de 2012.

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