Ozono: efectos sobre la salud y el medio ambiente

¿Qué es el ozono?

El ozono a nivel del suelo o "malo" no se emite directamente al aire, sino que se crea por reacciones químicas entre los óxidos de nitrógeno (NOx) y los compuestos orgánicos volátiles (COV) en presencia de la luz solar. Las emisiones de instalaciones industriales y servicios eléctricos, escape de vehículos de motor, vapores de gasolina y solventes químicos son algunas de las principales fuentes de NOx y VOC.

Respirar ozono puede desencadenar una variedad de problemas de salud, incluidos dolor en el pecho, tos, irritación de garganta y congestión. Puede empeorar la bronquitis, el enfisema y el asma. El ozono a nivel del suelo también puede reducir la función pulmonar e inflamar los revestimientos de los pulmones. La exposición repetida puede cicatrizar permanentemente el tejido pulmonar.

El ozono a nivel del suelo también daña la vegetación y los ecosistemas. Solo en los Estados Unidos, el ozono es responsable de un estimado de $ 500 millones en producción reducida cada año.

Bajo la Ley de Aire Limpio, la EPA ha establecido estándares protectores basados ​​en la salud para el ozono en el aire que respiramos. La EPA y otros han instituido una variedad de programas multifacéticos para cumplir con estos estándares basados ​​en la salud.

En todo el país, se están implementando programas adicionales para reducir las emisiones de NOx y VOC de los vehículos, las instalaciones industriales y los servicios eléctricos. Los programas también tienen como objetivo reducir la contaminación mediante la reformulación de combustibles y productos de consumo / comerciales, como pinturas y solventes químicos que contienen VOC. Los programas voluntarios e innovadores también alientan a las comunidades a adoptar prácticas, como el uso compartido del automóvil, para reducir las emisiones nocivas.

Respirar ozono puede desencadenar una variedad de problemas de salud, incluidos dolor en el pecho, tos, irritación de garganta y congestión. Puede empeorar la bronquitis, el enfisema y el asma. El ozono a nivel del suelo también puede reducir la función pulmonar e inflamar los revestimientos de los pulmones. La exposición repetida puede cicatrizar permanentemente el tejido pulmonar.

La Ley de Aire Limpio requiere que la EPA establezca estándares de calidad del aire para proteger tanto la salud pública como el bienestar público (por ejemplo, cultivos y vegetación). El ozono a nivel del suelo afecta a ambos.

Salud y medio ambiente

Las personas con enfermedad pulmonar, los niños, los adultos mayores y las personas activas pueden verse afectadas cuando los niveles de ozono no son saludables. Numerosos estudios científicos han relacionado la exposición al ozono a nivel del suelo con una variedad de problemas, que incluyen:

  • irritación de las vías respiratorias, tos y dolor al respirar profundamente;
  • sibilancias y dificultades para respirar durante el ejercicio o actividades al aire libre;
  • inflamación, que es muy parecida a una quemadura solar en la piel;
  • agravamiento del asma y mayor susceptibilidad a enfermedades respiratorias como neumonía y bronquitis; y,
  • Daño pulmonar permanente con exposiciones repetidas.
¿Cómo puede afectar su salud el ozono a nivel del suelo?
  • El ozono puede irritar su sistema respiratorio, haciendo que empiece a toser, sienta irritación en la garganta y / o experimente una sensación incómoda en el pecho.
  • El ozono puede reducir la función pulmonar y dificultarle la respiración tan profunda y vigorosa como lo haría normalmente. Cuando esto sucede, puede notar que la respiración comienza a sentirse incómoda. Si hace ejercicio o trabaja al aire libre, puede notar que está respirando más rápido y menos de lo normal.
  • El ozono puede agravar el asma. Cuando los niveles de ozono son altos, más personas con asma tienen ataques que requieren la atención de un médico o el uso de medicamentos adicionales.
  • Una de las razones por las que esto sucede es que el ozono hace que las personas sean más sensibles a los alérgenos, que son los desencadenantes más comunes de los ataques de asma. Además, los asmáticos se ven más afectados por la función pulmonar reducida y la irritación que el ozono causa en el sistema respiratorio.
  • El ozono puede inflamar y dañar las células que recubren sus pulmones. En unos pocos días, las células dañadas se reemplazan y las células viejas se desprenden, en gran medida en la forma en que su piel se despega después de una quemadura solar. El ozono puede agravar enfermedades pulmonares crónicas como el enfisema y la bronquitis y reducir la capacidad del sistema inmunitario para combatir las infecciones bacterianas en el sistema respiratorio.
  • El ozono puede causar daño pulmonar permanente.
El daño repetido del ozono a corto plazo en los pulmones en desarrollo de los niños puede conducir a una función pulmonar reducida en la edad adulta.

En adultos, la exposición al ozono puede acelerar la disminución natural de la función pulmonar que ocurre como parte del proceso normal de envejecimiento.

¿Siempre hay síntomas?

El daño por ozono también puede ocurrir sin ningún signo notable. Las personas que viven en áreas donde los niveles de ozono son frecuentemente altos pueden encontrar que sus síntomas iniciales desaparecen con el tiempo, particularmente cuando la exposición a niveles altos de ozono continúa durante varios días. El ozono continúa causando daño pulmonar incluso cuando los síntomas han desaparecido.

La mejor manera de proteger su salud es averiguar cuándo los niveles de ozono están elevados en su área y tomar precauciones simples para minimizar la exposición incluso cuando no sienta síntomas evidentes.

¿Cómo puede evitar la exposición poco saludable al ozono?

Sus posibilidades de verse afectado por el ozono aumentan cuanto más tiempo esté activo al aire libre y más intensa sea la actividad que realiza. Si está involucrado en una actividad que requiere mucho esfuerzo, puede reducir el tiempo que dedica a esta actividad o sustituirla por otra. actividad que requiere un esfuerzo más moderado (por ejemplo, salir a caminar en lugar de correr).

Además, puede planificar actividades al aire libre cuando los niveles de ozono son más bajos, generalmente en la mañana o en la noche.

Los ejemplos de actividades que implican un esfuerzo moderado incluyen subir escaleras, jugar tenis o béisbol, jardines simples o trabajos de construcción y trotar, andar en bicicleta o caminar. Las actividades que implican un gran esfuerzo incluyen jugar baloncesto o fútbol, ​​cortar madera, trabajos manuales pesados ​​y correr, andar en bicicleta o caminar vigorosamente. Debido a que los niveles de aptitud varían ampliamente entre las personas, lo que es un esfuerzo moderado para una persona puede ser un gran esfuerzo para otra. No importa qué tan en forma esté, reducir el nivel o la duración del esfuerzo cuando los niveles de ozono son altos lo ayudará a protegerlo de los efectos nocivos del ozono.

Consulte la Guía de calidad del aire para el ozono para conocer las formas de proteger la salud de su familia cuando los niveles de ozono alcanzan el rango no saludable y las formas en que puede ayudar a reducir la contaminación del ozono.

Efectos ambientales

El ozono a nivel del suelo puede tener efectos perjudiciales en las plantas y los ecosistemas. Estos efectos incluyen:

  • interferir con la capacidad de las plantas sensibles para producir y almacenar alimentos, haciéndolas más susceptibles a ciertas enfermedades, insectos, otros contaminantes, competencia y clima severo;
  • dañando las hojas de los árboles y otras plantas, impactando negativamente la apariencia de la vegetación urbana, así como la vegetación en los parques nacionales y áreas de recreación; y
  • reduciendo el crecimiento forestal y los rendimientos de los cultivos, lo que podría afectar la diversidad de especies en los ecosistemas.
¿Está en riesgo por el ozono a nivel del suelo?

Varios grupos de personas son particularmente sensibles al ozono, especialmente cuando están activos al aire libre, porque la actividad física hace que las personas respiren más rápido y más profundamente.

Los niños activos son el grupo con mayor riesgo de exposición al ozono porque a menudo pasan gran parte del verano jugando al aire libre. Los niños también tienen más probabilidades de tener asma, que puede verse agravada por la exposición al ozono.

Los adultos activos de todas las edades que hacen ejercicio o trabajan vigorosamente al aire libre tienen un mayor nivel de exposición al ozono que las personas que son menos activas.

Las personas con asma u otras enfermedades respiratorias que hacen que los pulmones sean más vulnerables a los efectos del ozono generalmente experimentarán efectos en la salud antes y a niveles de ozono más bajos que las personas menos sensibles. Los científicos aún no saben por qué, pero algunas personas sanas pueden experimentar efectos en la salud a niveles más moderados de esfuerzo al aire libre o en niveles de ozono más bajos que la persona promedio.

En general, a medida que aumentan las concentraciones de ozono a nivel del suelo, más y más personas experimentan efectos sobre la salud, los efectos se vuelven más graves y más personas ingresan en el hospital por problemas respiratorios. Cuando los niveles de ozono son muy altos, todos están en riesgo.

MNN Información pública de la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU.

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