Oda a Martha, la última paloma pasajera

La última paloma migratoria en la Tierra murió hace poco más de 100 años. Ubicada en el zoológico de Cincinnati y llamada "Martha", fue la última en contener una especie que pasó de ser una de las aves más abundantes del planeta a una de sus extinciones de más alto perfil. Y todo sucedió en unas pocas décadas, una etapa temprana de lo que muchos científicos ahora están de acuerdo es el sexto evento de extinción masiva de la Tierra.

Martha fue encontrada muerta en el fondo de su jaula el 1 de septiembre de 1914, a la edad de 29 años. Había nacido en cautiverio en el zoológico de Cincinnati en 1885, y los científicos habían tratado frenéticamente de criarla una vez que la situación de su especie era difícil. se hizo claro.

Pero era demasiado tarde, y el 1 de septiembre ahora marca la extinción de las palomas mensajeras, que había sido uno de los animales más emblemáticos del este de América del Norte. En 2010, el grupo de conservación WildEarth Guardians declaró el 1 de septiembre "Día de la paloma del pasajero" en honor a la muerte de Martha.

Las palomas de pasajeros una vez representaron hasta el 40 por ciento de la población total de aves en los EE. UU., Según la Institución Smithsonian, con un estimado de 3 a 5 mil millones de ellos que ocupaban América del Norte cuando llegaron los exploradores europeos. Muchos de esos exploradores informaron haber visto "innumerables números" y "infinitas multitudes" de palomas mensajeras volando sobre sus cabezas, y se decía que las bandadas eran tan grandes y densas que a veces bloqueaban el sol durante horas.

A Marta, vista en 1914, no le ayudaron las súplicas de los conservacionistas. (Foto: Enno Meyer [Dominio público] / Wikimedia Commons)

Sin embargo, a principios de 1900, la especie casi había desaparecido. Prácticamente no se encontraron palomas salvajes de pasajeros. De repente, Martha parecía ser la última de su especie.

Los familiares de Martha habían sido víctimas de un dúo familiar de amenazas que aún persiguen a las especies en peligro de extinción hoy en día: caza excesiva y pérdida de hábitat. Debido a que las palomas mensajeras volaban en bandadas tan grandes y densas, fue fácil para los colonos y colonos dispararles. Los cazadores profesionales comenzaron a matarlos y a capturarlos en masa a principios del siglo XIX, vendiendo su carne y plumas en los mercados de la ciudad. Al mismo tiempo, los vastos bosques orientales donde anidaban las palomas mensajeras se estaban talando rápidamente para nuevas granjas y ciudades, diezmando aún más a las aves. Aún así, no existían leyes de conservación para protegerlos.

Las palomas salvajes de pasajeros se habían vuelto escasas en la década de 1890, estimulando a los funcionarios del gobierno a prestar atención finalmente a las advertencias ignoradas por los conservacionistas. Una de las últimas grandes colonias de anidación se encontró en Petoskey, Michigan, y la Legislatura de Michigan aprobó una prohibición de la captura de palomas mensajeras a dos millas de un área de anidación. Pero según la Enciclopedia Smithsonian, la ley se hizo cumplir débilmente y condujo a pocos arrestos. Luego, el estado aprobó una prohibición de 10 años a la caza de aves en 1897, pero para entonces los cazadores no podían encontrar muchos para disparar de todos modos.

De 1909 a 1912, la Unión de Ornitólogos de Estados Unidos ofreció $ 1, 500 a cualquiera que pudiera encontrar un nido o colonia de palomas de pasajeros. Nadie lo hizo nunca, y Martha murió dos años después, presagiando una crisis de extinción que siguió aumentando durante el próximo siglo. La lista de especies en peligro de los EE. UU. Ahora incluye más de 2.000 listados en total, y la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza enumera 9.741 especies como "en peligro" en todo el mundo y 6.127 están en "peligro crítico".

Las cinco extinciones masivas anteriores de la Tierra ocurrieron mucho antes de que los humanos evolucionaran, pero los científicos dicen que estamos viendo una ahora, y también podemos estar causándola. La paloma mensajera, junto con otras bajas tempranas como el dodo y la tilacina, ahora se ve como un canario en la mina de carbón por esta crisis. Es demasiado tarde para salvar a Martha y su especie, pero no es demasiado tarde para asegurarse de que sus muertes no fueron en vano.

En un oportuno signo de esperanza, el Zoológico Nacional Smithsonian anunció hoy que uno de los animales más amenazados en los Estados Unidos ahora está disfrutando de un año de recuperación "récord", con 50 crías nacidas en 2011. El hurón de patas negras fue una vez Se cree que se extinguió en la naturaleza, pero este mes se cumple el aniversario del descubrimiento de un pequeño grupo restante en Wyoming. Y ahora, gracias a los esfuerzos de conservación informados por la advertencia de Martha, los hurones de patas negras están regresando.

A continuación se muestra un homenaje musical a Martha del fallecido John Herald, un músico de folk y bluegrass de Nueva York del mismo tipo que Bob Dylan, Pete Seeger y Joan Baez:

Martha ha servido durante mucho tiempo como un símbolo de la amenaza de extinción, pero es probable que su perfil crezca aún más. Esto se debe a que, como señala Project Passenger Pigeon, el 1 de septiembre de 2014 marcó el centenario de la muerte de Martha, así como un siglo completo de lecciones aprendidas e implementadas en su memoria.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó en septiembre de 2011.

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