Nuevas especies de luciérnagas descubiertas en California

Para muchos estadounidenses, no sería verano sin el brillo etéreo de las luciérnagas en el crepúsculo. Los escarabajos bioluminiscentes son íconos de clima cálido en muchos estados del este, pero rara vez se ven al oeste de las Montañas Rocosas.

A pesar de un error común, sin embargo, algunas luciérnagas viven en el oeste de los Estados Unidos. Pueden ser menos abundantes y menos llamativos, pero están ahí afuera, incluso en los paisajes áridos, urbanos y contaminados por la luz del sur de California.

De hecho, se acaba de descubrir una nueva especie de luciérnaga en el condado de Los Ángeles, que se esconde a la sombra de la segunda ciudad más grande de Estados Unidos. La luciérnaga fue encontrada en mayo por Joshua Oliva, un estudiante universitario de la Universidad de California-Riverside que estaba recolectando insectos en las montañas de Santa Mónica para una clase de entomología.

"No estaba 100 por ciento seguro de que fuera una luciérnaga, y me la trajo para su confirmación", dice Doug Yanega, científico principal del Museo de Investigación de Entomología UC-Riverside, en un comunicado de prensa sobre el descubrimiento. "Conozco la fauna local tan bien que en cuestión de minutos pude decirle que había encontrado algo completamente nuevo para la ciencia. No creo que haya visto un estudiante más feliz en mi vida".

Rayo en una botella

El sur de California es el hogar de varias variedades de luciérnagas, también conocidas como insectos de rayo, pero no todas brillan. Incluso los más brillantes mantienen un perfil más bajo que sus parientes orientales y vuelan solo durante breves períodos después del anochecer. También tienden a vivir en pequeños grupos altamente localizados cerca de manantiales y filtraciones, donde se alimentan de caracoles. Este rango limitado puede hacerlos especialmente vulnerables, señala Yanega.

"Una razón por la que estamos llevando este descubrimiento a la atención del público es que parece probable que este escarabajo pueda tener una distribución muy restringida", dice, "y el hábitat donde ocurre puede requerir un cierto nivel de protección, al menos hasta podemos aprender más al respecto ".

Los expertos han confirmado que esta luciérnaga es una especie nueva, pero poco más se sabe al respecto. (Foto: Joshua Oliva / UC-Riverside)

La nueva luciérnaga (en la foto de arriba) mide aproximadamente medio centímetro de largo, según UC-Riverside, con un cuerpo mayormente negro y un patrón naranja "similar a un halo" en el escudo sobre su cabeza. Tiene un pequeño órgano bioluminiscente en la punta de la cola.

Oliva, quien se mudó a los Estados Unidos desde Guatemala cuando tenía 9 años, dice que ha estado fascinado por los insectos desde la infancia. Encontró la luciérnaga durante el fin de semana del Día de la Madre, y su propia madre estaba allí para presenciar el descubrimiento de primera mano.

"Mi madre me ha estado preguntando sobre lo que estoy haciendo en la escuela", le dice al San Bernardino Sun, "así que pensé en llevarla a cazar insectos conmigo".

Bautismo de luciérnaga

Yanega dice que no solo es raro que un estudiante descubra una nueva especie, sino que, por lo general, los científicos tardan mucho más de un mes en reconocer un insecto previamente desconocido. "Es bastante típico que los especímenes de nuevas especies de insectos permanezcan en una colección durante una década o más antes de que aparezca un experto que tenga suficiente familiaridad con ese tipo particular de insecto para poder reconocer que es algo nuevo", dice. "Pude decir que este era interesante de inmediato, y lo comparé con el material de referencia en nuestro museo".

Los expertos en luciérnagas en Florida han confirmado que esta especie es desconocida, aunque probablemente no se nombre pronto. Nombrar formalmente una nueva especie es como "reunir evidencia para un caso judicial", dice Yanega, que requiere una lista detallada de características distintivas y posiblemente incluso secuenciación de ADN.

Si bien es demasiado pronto para saber si la luciérnaga podría llamarse Oliva, "no es inusual que los nombres de las nuevas especies honren a la persona que las recogió por primera vez", agrega Yanega.

Oliva se graduó de UC-Riverside a principios de este mes, pero no planea ir muy lejos. Su próximo objetivo es postularse para el programa de posgrado de la universidad en entomología, y como le dice al Sun, ya puede tener una ventaja (o seis) en la competencia. "Descubrir un nuevo insecto se ve bien en la aplicación", dice.

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