Nitrógeno, el otro gas de efecto invernadero

El nitrógeno se ha convertido en un elemento básico para que los agricultores cultiven cultivos más grandes, pero demasiado nitrógeno está causando estragos en el medio ambiente, lo que los investigadores dicen que está inundado de nitrógeno artificial, según un artículo reciente en el Christian Science Monitor .

Aunque los agricultores usan nitrógeno para aumentar los rendimientos de los cultivos, gran parte del fertilizante se desperdicia, llegando a las vías fluviales cercanas, causando zonas muertas donde las floraciones de algas ahogan la vida marina.

La zona muerta más conocida se encuentra en la desembocadura del río Mississippi en el Golfo de México, donde se han eliminado decenas de peces y camarones en un área de 8, 000 millas cuadradas. Según el Monitor, se identificaron más de 400 zonas muertas con un área total de 245, 000 kilómetros cuadrados en todo el mundo el año pasado.

Los agricultores estadounidenses desperdician hasta el 40 por ciento del nitrógeno que aplican a sus cultivos. En China, la tasa es aún peor, donde se usa aproximadamente el doble de fertilizante nitrogenado que en los Estados Unidos para producir aproximadamente la misma cantidad de cultivos. De hecho, hasta tres cuartos de todo el nitrógeno utilizado para cultivar arroz en China puede desperdiciarse, dijo Vaclav Smil, experto en nitrógeno de la Universidad de Manitoba en Winnipeg.

"El nitrógeno desempeña un papel tremendamente importante en la alimentación de los pueblos del mundo, por lo que es un beneficio muy positivo para la humanidad", dijo James Galloway, profesor de ciencias ambientales en la Universidad de Virginia, Charlottesville, e investigador líder en nitrógeno. "El problema es cómo maximizar los beneficios del nitrógeno mientras se disminuyen sus negativos, especialmente los desechos".

Pero los agricultores no son los únicos culpables de la sobrecarga de nitrógeno. Según el informe, las operaciones de escape de vehículos, plantas de energía y alimentación de animales grandes son todas fuentes de emisiones de nitrógeno. Este aumento de las cargas de nitrógeno de las centrales eléctricas y otras fuentes están causando smog, lluvia ácida y calentamiento global.

A diferencia del dióxido de carbono, el nitrógeno no se adhiere a la atmósfera por largos períodos de tiempo. En cambio, se precipita en pocos días como lluvia cargada de amoníaco, una mezcla de hidrógeno y nitrógeno que fertiliza las plantas a medida que cae al suelo. Los investigadores han encontrado un gran crecimiento en el amonio en los datos de calidad del aire en 15 parques nacionales de EE. UU., Incluidos los parques Rocky Mountain, Yellowstone, Mount Rainier y Canyonlands, según un informe anterior de Associated Press. Además, los pastos invasores en los desiertos de Mojave y Sonora se están apoderando de las plantas nativas y alimentando los incendios forestales, todo debido a un aumento en el nitrógeno.

"Cuanto más nitrógeno usamos en la agricultura o proviene de varios procesos de combustión, automóviles o plantas de energía, más termina en el ecosistema del mundo", dice Lester Brown, presidente del Instituto de Política de la Tierra en Washington. "Al alterar las concentraciones de este nutriente clave en el sistema, estamos alterando ese ecosistema de muchas, muchas maneras".

Afortunadamente, hay personas que trabajan para reducir el nitrógeno en el medio ambiente. Los estándares de aire limpio propuestos recientemente por la EPA podrían reducir el 90 por ciento de las emisiones de nitrógeno que provienen de fuentes estacionarias como las centrales eléctricas. Además, algunos agricultores están trabajando arduamente para disminuir su uso de nitrógeno aumentando la eficiencia.

"Lograr que el nitrógeno sea correcto es fundamental para lograr el cambio climático, la seguridad alimentaria y muchos problemas relacionados con la pobreza que tienen que ver con el agotamiento de la nutrición", dijo Bill Herz, vicepresidente de programas científicos del Instituto de Fertilizantes, un comercio de Washington. organización que representa a los fabricantes de fertilizantes de América del Norte.

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