Neonicotinoides: lo que los jardineros necesitan saber

Ha habido mucha expectación en los últimos años sobre un grupo de químicos conocidos como "neonicotinoides". Estos pesticidas afectan el sistema nervioso central de los insectos y son un vínculo sospechoso con el trastorno del colapso de colonias en las abejas domesticadas, así como con la rápida disminución de muchas especies de polinizadores silvestres.

Alrededor del 85% de las plantas con flores de la Tierra dependen de la polinización de las abejas y otros polinizadores, según la Sociedad Xerces, una organización sin fines de lucro que protege la vida silvestre a través de la conservación de invertebrados. Las abejas también polinizan más del 30% de todas las plantas que producen alimentos y bebidas consumidas por humanos en todo el mundo.

"Los neonicotinoides son una de las causas más graves de presión negativa hacia abajo sobre los polinizadores", según Keith Delaplane, profesor de entomología y director del Programa Honey Bee de la Universidad de Georgia. De hecho, califica a los neonicotinoides como la segunda causa principal de disminución de las abejas melíferas de la nación, reservando el primer lugar para el ácaro destructor varroa parasitario.

¿Qué son los neonicotinoides?

"Los neonicotinoides son un pesticida de amplio espectro que recibe su nombre de su química básica, porque está cerca del de la nicotina", dijo Delaplane, enfatizando que los "neónicos", como a menudo se los llama, no son lo mismo que la nicotina. La familia de los neonicotinoides incluye pesticidas específicos como acetamaprid, imidacloprid, dinotefuran, clothianidin y thiamethoxam. Ganaron popularidad en la producción ornamental agrícola y comercial porque son efectivos contra una amplia gama de plagas de insectos y se consideran menos peligrosos para los humanos y otros vertebrados que muchos insecticidas.

"El sello distintivo de los neonicotinoides es que son sistémicos", agregó Delaplane. Eso significa que viajan a través de una planta a través de su sistema vascular y distribuyen el químico a todas las partes del tejido de la planta las 24 horas del día, los 7 días de la semana, incluidos su néctar y polen.

"Los neonicotinoides simplemente martillan insectos", dijo Delaplane. Si bien hay muchos insectos objetivo, como la mosca blanca, los escarabajos japoneses, el barrenador esmeralda del fresno y otros, los neonicotinoides se usan en general para controlar insectos y escarabajos chupadores y masticadores. Pero algunos de los insectos que "martillan" son polinizadores importantes como las abejas, los abejorros y las abejas solitarias.

Cómo los neonicotinoides se convirtieron en motivo de preocupación

Una abeja europea trae polen fresco a la colmena. (Foto: Muhammad Mahdi Karim / Wikimedia Commons)

En un informe de 2014, David Smitley, profesor de entomología en la Universidad Estatal de Michigan que trabaja con industrias hortícolas en la solución de problemas de plagas de insectos, incluyó neonics en una línea de tiempo que traza el declive de las abejas melíferas.

Según Smitley, la disminución de las abejas melíferas comenzó en la década de 1950 y aumentó considerablemente cuando se introdujeron los ácaros parásitos en los Estados Unidos alrededor de 1987. La clase de pesticidas neonicotinoides se introdujo en 1994, pero la tasa de disminución de las abejas melíferas, aunque continuó, no empeoró de inmediato. .

Un punto de inflexión para la conciencia de los neonicotinoides ocurrió en junio de 2013, cuando 50, 000 abejas murieron en el estacionamiento de una tienda Target en Wilsonville, Oregon, cerca de la sede de la Sociedad Xerces. Scott Hoffman Black, director ejecutivo de la Sociedad Xerces, dijo que confirmó que las abejas murieron por ser rociadas con un insecticida que contenía el neoteoturano neonicotinoide. Afirmó que no se siguieron las instrucciones de la etiqueta.

En 2014, un estudio de la Escuela de Salud Pública de Harvard relacionó las dosis bajas de neonicotinoides con el trastorno del colapso de colonias. Estudios adicionales produjeron resultados mixtos sobre el impacto de los pesticidas en la disminución de las abejas, y también señalaron otros factores como el ácaro varroa y las fuentes insuficientes de alimentos.

Las plantas de cítricos, como este limonero, pueden contener altos niveles de residuos de imidacloprid. (Foto: Larisa Blinova / Shutterstock)

En 2016, la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. (EPA) emitió una "evaluación de riesgo preliminar" advirtiendo que las colonias de abejas podrían estar en peligro por el imidacloprid, un pesticida que la agencia había aprobado 22 años antes. En las colmenas expuestas a más de 25 partes por mil millones de imidacloprid, la EPA informó una mayor probabilidad de "disminuciones en los polinizadores, así como una menor producción de miel". Unos meses más tarde, un estudio en la revista Nature informó que las abejas que frecuentan los cultivos tratados con neonicotinoides han sufrido peores descensos de población que las especies que se alimentan de otras plantas.

A fines de mayo de 2019, la EPA sacó del mercado una docena de pesticidas a base de neonicotinoides como parte de un acuerdo legal que involucra al Centro para la Seguridad Alimentaria. Los productos contienen los ingredientes activos clothianidin o thiamethoxam.

De los 12 pesticidas cancelados en los Estados Unidos, siete fueron para productos de recubrimiento de semillas utilizados por los agricultores, según Bloomberg Environment. Los agricultores aún tienen acceso a otros productos a base de neón, pero los grupos ambientalistas están presionando a la EPA para que los prohíba para todos los usos al aire libre.

"Esta clase completa de ingrediente activo pronto estará lista para volver a registrarse para 2022", le dice a Bloomberg Environment George Kimbrell, director legal del Centro de Seguridad Alimentaria. "Estos primeros 12 fueron solo un paso intermedio".

Más que las abejas

Mientras que las abejas domesticadas tienden a llamar más la atención, una variedad de abejas nativas también pueden estar en riesgo por la neónica. En un estudio de 2017, por ejemplo, los investigadores encontraron que el tiametoxam reduce drásticamente la puesta de huevos por los abejorros reinos, que tenían un 26% menos de probabilidades de poner huevos después de exponerse a él.

Como el investigador principal Nigel Raine le dijo a The Guardian, esto podría tener un efecto desastroso en la formación de nuevas colonias de abejorros, y por lo tanto en las poblaciones de abejorros en general. "Una reducción tan grande en la capacidad de las reinas para comenzar nuevas colonias aumenta significativamente las posibilidades de que las poblaciones silvestres puedan extinguirse", dijo Raine, profesora de ciencias ambientales en la Universidad de Guelph en Ontario, Canadá.

Tan peligroso como el neonics puede ser para las abejas, algunas especies parecen tener defensas naturales contra ciertos tipos de insecticidas. En un estudio, los investigadores informaron que las enzimas en las abejas melíferas y los abejorros los protegen contra el tiacloprid, un neónico que es menos tóxico para las abejas que otros, como el imidacloprid. Esto puede arrojar luz sobre nuevas formas de proteger a las abejas de los insecticidas, dicen los autores del estudio, aunque se necesitará más investigación.

¿Cómo absorben los polinizadores los neonicotinoides?

Las abejas pueden absorber neonics de varias maneras, como bebiendo néctar o transfiriendo polen. Otro es un proceso llamado guttación, o el acto de sudar una planta.

El maíz, por ejemplo, suda durante la noche. Las abejas pueden obtener agua de las gotitas de guttación, especialmente durante el clima seco.

Los pulgones, uno de los objetivos reales de los neonicotinoides, insertan sus piezas bucales con forma de aguja en el tejido vegetal y chupan el jugo de la planta durante todo el día en lugar de absorber las gotitas de guttación. Los neonicotinoides también se encuentran en el dulce excremento, o rocío de miel, de los pulgones, que las abejas recolectan. Por lo tanto, es posible que las abejas melíferas absorban los neonicotinoides indirectamente de una planta tratada sin tener que visitar esa planta.

Un gráfico de la EPA que explica los requisitos de etiquetas relacionadas con los polinizadores para pesticidas. (Imagen: EPA)

¿Cómo se aplican los neonicotinoides?

La forma más común de aplicar neonicotinoides a los cultivos agrícolas es tratar las semillas antes de sembrarlas en lugar de tratar las plantas. El objetivo es eliminar los problemas de aplicación, como la deriva, que pueden causar daños colaterales.

Eso no siempre funciona según lo planeado, dijo Delaplane. Había un caso en el Medio Oeste, señaló, que involucraba la siembra en primavera de semillas de maíz recubiertas con neonicotinoides. A medida que la semilla se vertía en las tolvas y corría a través de las macetas, el polvo cubierto de insecticida se liberaba al aire.

Había tanto polvo que formó una nube rosa, que se desvió del objetivo hacia las colmenas de abejas cercanas. Desde entonces, los fabricantes han intentado mejorar la formulación para evitar la deriva en el aire, dijo Delaplane.

También en 2014, la Universidad Estatal de Michigan realizó una investigación específica sobre el uso de neonicotinoides y formuló recomendaciones sobre su uso para los productores de invernadero que producen plantas anuales de floración. En 2013, la EPA produjo una etiqueta de aviso de abejas reforzada. La agencia exigió a los solicitantes de registro de pesticidas comerciales que podrían ser dañinos para los polinizadores que incluyeran la etiqueta en el empaque a partir de 2014.

Un centro de jardinería en una tienda de Home Depot. (Foto: RustyClark / Flickr)

Neonicotinoides en el comercio minorista

Quizás la mejor manera para que los jardineros caseros sepan si las plantas ornamentales que compran en centros de jardinería minoristas o en grandes tiendas han sido tratadas con neonicotinoides es preguntar al personal o mirar las etiquetas de las plantas. PowerPoint de Smitley, por ejemplo, señala que Home Depot, una de las grandes cadenas minoristas que controla la mayor parte del mercado de flores y viveros, requiere una etiqueta en cada maceta de plantas tratadas con un insecticida neonicotinoide. (Home Depot no respondió a una solicitud de información para esta historia, pero la compañía anunció planes para eliminar el uso de neonics en sus plantas "para fines de 2018").

Lowe's, otra fuente importante de plantas de jardín casero, está trabajando con productores y proveedores de plantas vivas para eliminar el uso de neonics en plantas que atraen abejas y otros polinizadores. Prometió eliminar gradualmente los pesticidas para 2019, y hacer folletos y hojas informativas sobre la salud de los polinizadores disponibles en las tiendas.

"Lowe's también está alentando a los productores a usar métodos biológicos de control de plagas cuando sea práctico", dijo Steve Salazar, gerente de comunicaciones corporativas de Lowe's. Ni las semillas ni las plántulas en las tiendas de Lowe's son tratadas con neonicotinoides, agregó.

Mientras tanto, "Lowe's etiquetará plantas y productos de vivero con información que destaque la salud de las abejas y aliente a los clientes a tener en cuenta la salud de los polinizadores al usar pesticidas", dijo Salazar.

Los insecticidas de amplio espectro no son necesarios para cultivar un jardín exitoso. (Foto: Parker Knight / Flickr)

¿Qué pueden hacer los jardineros caseros?

Debido a que los neonicotinoides han estado en las noticias, el ojo público se ha centrado en las plantas en los centros de jardinería. Smitley dice que las advertencias sobre estas plantas que dañan a los polinizadores han sido exageradas. De hecho, él cree que comprar plantas anuales con flores, plantas perennes y árboles es beneficioso para las abejas y otros insectos. "El descubrimiento del insecticida neonicotinoide en las hojas y las flores de algunas plantas de centros de jardinería no debería impedir que [los jardineros caseros] compren y planten flores, porque el beneficio para las abejas supera con creces el riesgo potencial", escribió Smitley en un artículo de 2014.

Los huertos familiares no son una fuente primaria de alimento para la mayoría de las abejas, e incluso si hay neónicos presentes en algunas plantas de los centros comerciales, esas plantas no necesariamente dañarán a las abejas, según Smitley. Aquí hay algunas razones de por qué:

  • Muchas flores de cama, como petunias, impatiens y caléndulas, generalmente no se tratan con neonicotinoides.
  • Muchos árboles y arbustos (incluidos todos los tipos de coníferas) son polinizados por el viento y, por lo tanto, no son visitados por las abejas.
  • Las flores perennes, las rosas, los arbustos en flor y los árboles en flor solo tendrán neónicos en su polen y néctar durante el primer año o dos después de ser plantados. Sin embargo, estas plantas serán un recurso valioso para las abejas y otros polinizadores durante muchos años.
  • Las abejas se alimentan de una gran variedad de plantas con flores a una milla de su colonia. La presencia de un neonicotinoide en una planta se diluirá cuando las abejas se alimenten de plantas no tratadas.
  • Las flores en los pisos deben ser completamente seguras para las abejas.

Aún así, Smitley dijo en el documento que los propietarios pueden tomar medidas para ayudar a garantizar la seguridad de las abejas con las flores perennes y los árboles en flor comprados.

Estos pasos incluyen:

  • Eliminar las flores en su primer año en su jardín o plantar árboles después de que hayan terminado de florecer.
  • Evite rociar plantas en su jardín con insecticidas, y nunca rocíe las flores.

Si los agujeros que los insectos mastican en las hojas se vuelven antiestéticos, los insecticidas aptos para las abejas incluyen productos que contienen Bacillus thuringiensis (Bt) y aceites y jabones hortícolas, según el documento de Smitley. Bt se puede usar en cualquier momento para las orugas, y los jabones y aceites son seguros para las abejas si se rocían temprano en la mañana antes de que las abejas estén presentes. Tenga cuidado de no exceder la tasa de aplicación en la etiqueta del producto, porque a concentraciones más altas los jabones y aceites pueden causar daños a las plantas.

Seguro para los humanos

Los neonicotinoides no deben representar una amenaza para los humanos si se usan de acuerdo con la etiqueta del producto y se almacenan en lugares no accesibles para los niños. Tienen una baja toxicidad para todos los mamíferos, dijo Delaplane.

De hecho, según Smitley, el neonicotinoide más utilizado, el imidacloprid, es menos tóxico para las personas que la cafeína y aproximadamente el doble de tóxico que el ibuprofeno.

Smitley ofreció un cálculo que pone en perspectiva la toxicidad de los neonicotinoides para los humanos. Con base en los estudios requeridos con ratas de laboratorio, ha concluido que una vez que los productos de centro de jardinería que contienen imidacloprid se mezclan en un balde de agua para usar como un baño alrededor de la base de un árbol, la toxicidad de esa solución para las personas es casi la misma. como la toxicidad del vino.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en abril de 2015.

Foto del hombre rociando pesticidas: Iakov Filimonov / Shutterstock

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