Misteriosos caninos de Texas tienen ADN 'fantasma' de lobos rojos

En una isla barrera de Texas, los biólogos han encontrado una extraña población de caninos que transportan genes del lobo rojo en peligro crítico, incluida una variación genética única, o "alelo fantasma", que no se encuentra en ninguna especie canina conocida de América del Norte.

En la imagen de arriba, los caninos en cuestión viven en la isla de Galveston, donde llamaron la atención del biólogo de la vida silvestre Ron Wooten. Después de observarlos por un tiempo, Wooten envió un correo electrónico a los investigadores de la Universidad de Princeton para solicitarles pruebas genéticas.

"Recibo regularmente este tipo de consulta, pero algo sobre el correo electrónico de Wooten se destacó", dice Bridgett vonHoldt, profesora asistente de ecología y biología evolutiva en Princeton, en un comunicado. "Su entusiasmo y dedicación me impresionaron, junto con algunas fotografías muy interesantes de los caninos. Parecían particularmente interesantes y sentí que valía la pena echarle un segundo vistazo".

Ese sentimiento era correcto, como vonHoldt, Wooten y sus colegas informan en un nuevo número especial de la revista Genes. Al observar más de cerca a estos caninos, han encontrado reliquias genéticas que pueden resultar valiosas en la búsqueda para salvar a este raro lobo americano.

En el rojo

Actualmente solo existen unas pocas docenas de lobos rojos en la naturaleza, aunque más de 200 se mantienen en instalaciones de cría en cautividad en todo Estados Unidos, como esta en el zoológico y acuario Point Defiance en Tacoma, Washington. (Foto: John Froschauer / PDZA / USFWS)

Los lobos rojos alguna vez deambularon por el sureste de los EE. UU., Pero disminuyeron rápidamente el siglo pasado en medio de la alteración del hábitat por parte de los humanos y la hibridación con los coyotes. A pesar de unirse a la lista de especies en peligro de extinción de EE. UU. En 1967, fueron declarados extintos en la naturaleza en 1980, aparentemente solo salvados de la extinción total por un programa de cría en cautividad que había comenzado unos años antes.

Los científicos comenzaron a "reconstruir" lobos rojos criados en cautividad a fines de los años 80, estableciendo una nueva población en el Refugio Nacional de Vida Silvestre Alligator River en el este de Carolina del Norte. Este enclave creció a unos 120 lobos en 2006, pero desde entonces se ha reducido a unos 40, según el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos, en gran parte debido a las heridas de bala y las colisiones de vehículos. Esfuerzos similares han fallado en otros lugares, incluido un programa de reintroducción experimental en el Parque Nacional Great Smoky Mountains en la década de 1990, aunque una pequeña población de lobos rojos parece estar sobreviviendo en la isla de San Vicente de Florida (incluso después de un gran huracán).

Una vez que los investigadores extrajeron y procesaron el ADN de las muestras de Wooten, lo compararon con cada una de las especies de cánidos salvajes legalmente reconocidas en América del Norte, incluidos 29 coyotes de Alabama, Louisiana, Oklahoma y Texas, junto con 10 lobos grises del Parque Nacional de Yellowstone, 10 lobos orientales de Ontario y 11 lobos rojos del programa de cría en cautividad. Resultó que los cánidos de la isla de Galveston eran más parecidos a los lobos rojos cautivos que a los coyotes típicos del sudeste.

"Si bien ha habido informes de 'lobos rojos' a lo largo de la costa del Golfo, la ciencia convencional los descartó como coyotes mal identificados", dice la coautora del estudio Elizabeth Heppenheimer, una estudiante graduada en el laboratorio de vonHoldt en Princeton. "Ahora, hemos demostrado que al menos un ejemplo de un 'avistamiento de lobos rojos' tiene cierta validez, ya que estos animales de la isla de Galveston definitivamente tienen genes presentes en la población cautiva de lobos rojos pero ausentes de los coyotes y las poblaciones de lobos grises". "

Genes fantasma

Normalmente tímido y nocturno, un lobo rojo salvaje hace una rara aparición durante el día en el Refugio Nacional de Vida Silvestre Alligator River en Carolina del Norte. (Foto: Robert Ondrish / USFWS)

Y no solo los cánidos de Texas comparten genes distintivos con los lobos rojos de hoy, sino que también tienen una variación genética única que no se encuentra en ningún otro cánido de América del Norte. Esto puede dejarse de una "población fantasma" de lobos rojos cuyas variaciones no llegaron al grupo genético del programa de cría en cautividad, sino que se conservaron en secreto en estos animales híbridos.

"Esta variación puede representar los genes derivados del lobo rojo que se perdieron como resultado de la cría en cautividad", dice Heppenheimer. "Es increíblemente raro redescubrir animales en una región donde se creía que estaban extintos, y es aún más emocionante demostrar que una parte de un genoma en peligro de extinción se ha conservado en la naturaleza".

Esto destaca una confusión común sobre la palabra "especie", agrega Heppenheimer. Aunque generalmente se refiere a un grupo de organismos que pueden reproducirse entre sí y producir descendencia viable, esa definición no funciona para los organismos que se reproducen asexualmente, por lo que los biólogos han tenido que desarrollar una variedad de formas para delinear especies. Por lo tanto, incluso algunas criaturas que generalmente se consideran especies separadas pueden cruzarse, como los humanos y los neandertales, por ejemplo, o los coyotes y los lobos.

Una comparación visual de los cánidos, coyotes y lobos rojos de la isla de Galveston (GI). (Fotos: [A] Cánidos GI: R. Wooten. [B] coyote occidental: Rich Keen / DPRA / Wikimedia Commons; Cánido GI: R. Wooten; lobo rojo: R. Nordsven / USFWS. [C] coyote occidental: Michael Vamstad / NPS; Cánidos GI: R. Wooten; lobo rojo: R. Nordsven / USFWS.)

"Los coyotes y los lobos se consideran especies distintas basadas en el concepto de 'especies ecológicas', que reconoce la vida silvestre como especies diferentes si usan diferentes recursos dentro de sus entornos", dice Heppenheimer.

El cruce probablemente explica por qué los cánidos de la isla de Galveston son de "aspecto ambiguo", agrega. Aunque las diferencias visuales entre los coyotes y los lobos tienden a ser sutiles, había algo en estos animales que destacaba. "Es difícil señalar exactamente qué hay de estos animales que los hizo parecer ambiguos, ya que no tomamos ninguna medida cuantitativa, pero la forma del hocico y el tamaño general de los animales no se veían del todo bien para ellos". puro coyote ".

Líneas borrosas

Una camada de cachorros de lobo rojo nacidos en el Alligator River National Wildlife Refuge. (Foto: DJ Sharp / USFWS)

En Carolina del Norte, la hibridación con coyotes locales se considera una amenaza para el legado genético en peligro de extinción de los lobos. Pero si se pudiera lanzar un programa similar de reconstrucción cerca de la isla de Galveston, estos cánidos híbridos en realidad podrían ser útiles.

"Texas puede ser un lugar apropiado para futuros esfuerzos de reintroducción", dice Heppenheimer. "Si ocurre la hibridación, los 'coyotes' en el área pueden portar genes de lobo rojo, y estos eventos de hibridación podrían restaurar los genes de lobo rojo que se perdieron como resultado del programa de cría en cautividad".

Se necesitará más investigación antes de que suceda algo así, agrega, pero dada la forma en que los investigadores a menudo necesitan proteger a los animales criados en cautividad de otra vida silvestre, es una idea intrigante dejar que los animales salvajes nos ayuden a salvar una especie que casi eliminamos.

El nuevo estudio también destaca cuánto aún tenemos que aprender sobre los caninos nativos de América del Norte. Ya existe cierto debate sobre la identidad de los lobos rojos, con investigaciones genéticas anteriores que plantean preguntas sobre si realmente deberían considerarse una especie separada de los lobos grises. Y ahora, sugiere vonHoldt, es posible que también deseemos echar un vistazo más de cerca a algunas poblaciones de coyotes, ya que ellas (y posiblemente otra vida silvestre común) pueden contener valiosos secretos genéticos de especies raras o extintas.

"Este es un hallazgo notable, y nos anima a redefinir posiblemente lo que se considera el 'coyote canónico'", dice ella. "Puede que en realidad no exista en el sudeste de los Estados Unidos. Las poblaciones de coyotes probablemente representen una colección de mosaicos de individuos con historias diversas, y algunos posiblemente lleven los restos de una especie extinta. Esperamos que estos hallazgos resuenen con los encargados de la formulación de políticas y los administradores, e influyan cómo pensamos sobre la genética en peligro de extinción ".

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