Merced National Wildlife Refuge es uno de los tesoros poco conocidos de California

Dos horas al sur de Sacramento, y equidistante entre San Francisco en la costa y Yosemite en las Sierras, hay un tramo de camino rural llamado Sandy Mush Road. A pesar de su nombre poco atractivo, te lleva a uno de los pequeños tesoros de California: Merced National Wildlife Refuge. Un lugar del tamaño de un sello de correos en comparación con muchos de los otros parques y reservas del estado, este refugio es un lugar de descanso para la abundancia y diversidad de aves migratorias, un espectáculo que deja a todos los visitantes asombrados.

Los refugios de vida silvestre como Merced son pequeños aeropuertos para aves que viajan a lo largo de las principales rutas de migración, y en el caso de las aves en la costa oeste, esa es la ruta del Pacífico. Es fundamental que las aves tengan lugares para descansar y alimentarse en sus largos viajes, y para los observadores de aves, estos lugares de reunión son mini mecas donde se pueden observar docenas de especies en una sola tarde.

Merced es uno de estos lugares. Cuenta con las mayores concentraciones de grullas menores de invernada y gansos de Ross a lo largo de la ruta de vuelo, y también presenta colonias de anidación de mirlos tricolores, una especie que es endémica del Valle Central de California pero ha sufrido una disminución significativa debido a la pérdida de hábitat y la sequía. . Para estas especies, un refugio es realmente eso: un lugar para encontrar refugio en un lugar que a menudo es inhóspito.

Hasta 15, 000-20, 000 grúas de arena menor se reúnen en el refugio entre noviembre y marzo. Estas aves grandes miden más de 4 pies de altura y tienen una envergadura de 6.5 pies. Este tamaño los convierte en una vista impresionante no solo mientras vuelan por el aire, sino también mientras realizan danzas de cortejo, saltando en el aire con las cabezas inclinadas y las alas extendidas. Los visitantes de Merced NWR pueden presenciar estas aves merodeando en los campos, bailando y, por supuesto, despegando hacia los cielos al amanecer y al atardecer.

El fotógrafo de vida silvestre Donald Quintana, un visitante frecuente del refugio, llama al lugar Bosque del Apache Lite. Bosque del Apache es un refugio nacional de vida silvestre en Nuevo México y uno de los lugares más queridos por los fotógrafos de aves, con los obturadores luchando por el espacio para colocar sus trípodes. Merced NWR presenta la misma hermosa luz y diversidad de aves, pero sin todas las multitudes.

Para aquellos interesados ​​en la fotografía de aves, Quintana dirige el taller de fotografía líder en el refugio y ofrece talleres de tres días en febrero y marzo de cada año. Los participantes aprenden cómo obtener fotos de vida silvestre de nivel profesional y disfrutan de la instrucción personalizada.

La posibilidad de ver aves raras o inusuales es una gran atracción. Entre los gansos de nieve, el morph azul es una vista emocionante. Aquí, dos gansos morfos azules se unen en una bandada de pares blancos como la nieve. Debido a que las aves se reúnen en un número tan grande aquí, nunca se sabe qué individuos únicos puede detectar.

El refugio no solo es un espectáculo en invierno para las aves migratorias, sino que también es un lugar importante durante la temporada de reproducción. El sitio web de Merced NWR señala que el refugio "proporciona un hábitat de reproducción importante para los halcones de Swainson, mirlos tricolores, pantanos, patos silvestres, ánades, verde azulado canela y búhos de madriguera. más de 25, 000 pares en robusta vegetación herbácea. Coyotes, ardillas de tierra, conejos de cola de algodón del desierto, castores y comadrejas de cola larga también se pueden ver durante todo el año ".

Hay varias formas de viajar por el refugio. Una ruta de auto recorrido de 5 millas bordea el exterior de los humedales de temporada y los pastizales de las tierras altas. Los visitantes pueden navegar lentamente, usando su automóvil como una persiana para ver mejor descansar y alimentar a las aves sin molestarlas. Pero para aquellos que desean salir y disfrutar del refugio a pie, hay tres senderos para caminar que llevan a los visitantes a través de prados, corredores ribereños y humedales. Merced NWR tiene 10, 258 acres de hábitat, por lo que hay mucho que ver.

Otra razón por la cual Merced NWR es un tesoro particular es que está justo al lado del San Luis NWR, un refugio de 26, 800 acres de humedales, bosques ribereños y pastizales nativos con tres rutas de recorrido automático y varias rutas de senderismo. Está a solo media hora de Merced NWR, lo que significa que puede obtener una experiencia de dos por uno cuando visite el área. Pero si va a elegir uno de estos dos lugares para disfrutar de los vuelos de la mañana y los vuelos de la noche de miles de aves, Merced NWR es absolutamente el lugar para estar.

Alrededor de las 6:30 de la mañana en invierno, se abren las puertas del refugio y se da la bienvenida a los visitantes. Tomando la ruta del recorrido en automóvil, un visitante puede conducir lentamente hacia los estanques donde las grúas, gansos y patos se están despertando. A medida que el cielo se aclara y el sol se eleva hacia el horizonte, grupos de decenas, docenas y cientos de aves se lanzan al aire en su camino hacia zonas de alimentación, generalmente tierras de cultivo cosechadas en los alrededores. Algunas aves, sin embargo, se quedarán atrás, descansando y alimentándose en el refugio durante todo el día.

Durante gran parte del día, los visitantes pueden ver aves rapaces como halcones de cola roja, halcones de hombros rojos, cernícalos, merlins, aguiluchos del norte e incluso a veces un águila calva o dos. Estas aves rapaces se alimentan no solo de aves acuáticas sino también de las abundantes ardillas, conejos y liebres que viven en la porción de pastizales del refugio. Si tiene suerte (y al menos una criatura es muy desafortunada), podrá presenciar el comportamiento de caza y la captura.

Las aves rapaces no son los únicos depredadores en el área. Coyotes y linces también frecuentan el refugio. Es común en las mañanas encontrarse con un pequeño pedazo de tierra aquí y allá cubierto de plumas, los últimos trozos de ganso o pato capturados la noche anterior.

Otra especie de ave que atrae a los visitantes es el ibis de cara blanca. Si bien es más común ver uno o dos solos, a veces puedes ver una bandada entera, lo cual es todo un espectáculo. Este ibis de cara blanca todavía está en plumaje invernal. A medida que la temporada cambia a primavera, las plumas que recubren la cara desnuda del pájaro se aclararán a blanco y las patas se iluminarán de color rojo.

Las aves playeras también son comunes alrededor del refugio, y los visitantes pueden observar el comportamiento de alimentación de zancos de cuello negro, avocetas americanas, venados, zarapitos de pico largo, lavanderas y muchas otras especies.

Y finalmente, muchas especies de pájaros cantan en el refugio hogar, y esto puede ser una delicia particular para los visitantes que visitan a principios de la primavera cuando comienza la temporada de reproducción. Es un recordatorio para traer sus binoculares o telescopio porque hay bastantes especies que son poco comunes para ver, pero que podrían aparecer en el refugio en medio de toda la actividad. Si tiene una larga lista de aves para marcar su lista de verificación para el año, Merced es un lugar que definitivamente desea visitar.

Los refugios de vida silvestre son lugares especiales, que a menudo se encuentran fuera de lo común o inesperadamente cerca del ajetreo y el bullicio de la vida en la ciudad o la actividad agrícola. Se reservan para la preservación de la vida silvestre, y muchos están abiertos a los visitantes que desean presenciar cómo es un ecosistema saludable y abundante: algo maravilloso, educativo e inspirador.

El Sistema Nacional de Refugios de Vida Silvestre afirma: "Somos administradores de la tierra, guiados por las enseñanzas de Aldo Leopold de que la tierra es una comunidad de vida y que el amor y el respeto por la tierra es una extensión de la ética. Buscamos reflejar esa ética de la tierra en nuestra administración y para inculcarlo en los demás ".

Tomar uno o dos días para pasar tiempo en un refugio, particularmente aquellos que a menudo se pasan por alto, como Merced, puede ayudarlo a refrescarse y energizarse sobre la importancia de la conservación de nuestras tierras públicas para plantas, animales y personas por igual.

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