Los peores contaminantes atmosféricos cotidianos y lo que le hacen a nuestros cuerpos

La Ley de Aire Limpio de 1970 y otras medidas han recorrido un largo camino hacia la mejora del aire que respiramos. Según el State of the Air 2017 de la American Lung Association, en las 25 ciudades de EE. UU. Con la peor contaminación por ozono y partículas durante todo el año, la mayoría experimentó mejoras con respecto al año pasado. Muchas de estas ciudades alcanzaron sus niveles más bajos de esos contaminantes en los 18 años del estudio.

Aún así, más de cuatro de cada 10 estadounidenses tienen un aire poco saludable en sus comunidades. "Si bien la mayor parte de la nación tiene una calidad de aire mucho más limpia que hace una década", dice el informe, "muchas ciudades informaron su mayor número de días insalubres desde que comenzó el informe, incluidas algunas que experimentaron eventos climáticos extremos".

La contaminación del aire continúa matando: un informe de 2018 de la Organización Mundial de la Salud estima que 7 millones de personas mueren a causa de ella cada año, y de lo contrario causan estragos en nuestra salud de formas que aún se están descubriendo. Aquí hay un vistazo a algunos de los peores contaminantes del aire que siguen dejando su huella en nuestra atmósfera y nuestros cuerpos.

Los detalles de las partículas

El material particulado es como un virus: parece que puede ser contenido en pequeñas dosis hasta que un día no lo es. Descrito por la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés) como una mezcla complicada de pequeñas partículas y gotas de líquido, está compuesto por el hollín creado por nuestro mundo industrial. La contaminación por partículas incluye "ácidos (como nitratos y sulfatos), químicos orgánicos, metales y partículas de tierra o polvo". El material particulado se crea a partir de fábricas y automóviles, pero también a través de eventos naturales como incendios forestales y tormentas de polvo.

Lo que nos hace el material particulado: las partículas que tienen 10 micrómetros de diámetro o menos son la clave porque estas son las partículas que se abren paso a través de las fosas nasales hacia los pulmones, incluso hacia el torrente sanguíneo. El impacto en el cuerpo humano puede ser asma agravada, latidos cardíacos irregulares, disminución de la función pulmonar, aumento de la tos, ataques cardíacos no fatales y muerte prematura, según la EPA.

Un análisis de 2018 sugiere que la forma más pequeña de contaminación por partículas (llamada PM 2.5) podría ser responsable de 3.2 millones de nuevos casos de diabetes tipo 2 cada año en todo el mundo. Los investigadores estimaron que alrededor del 14 por ciento de los casos de diabetes en el mundo se deben a la contaminación del aire.

Un estudio publicado durante la convención anual de la American Thoracic Society en 2017 incluso mostró un posible vínculo entre la contaminación del aire y la falta de sueño. Según el estudio de más de 1, 800 personas realizado por investigadores de la Universidad de Washington, las personas con los niveles más altos de PM 2.5 durante un período de cinco años tenían una probabilidad casi un 50 por ciento mayor de dormir mal, en comparación con aquellos con los niveles más bajos. de PM 2.5.

El estudio también analizó el dióxido de nitrógeno (los autores lo llaman "gas contaminante relacionado con el tráfico") y su efecto sobre la eficiencia del sueño. Encontró que en las personas rastreadas durante un período de cinco años, aquellos con niveles altos de dióxido de nitrógeno tenían un 60 por ciento más de probabilidades de dormir peor que aquellos con niveles bajos.

Entre otros problemas, la falta de sueño puede conducir a una mayor probabilidad de enfermedad cardiovascular, según la National Sleep Foundation.

La fluencia de monóxido de carbono

Los automóviles son una de las mayores fuentes de monóxido de carbono. (Foto: Orlando_Stocker / Shutterstock)

Nuestros motores de automóviles adoran la combustión, pero ¿nuestros pulmones? No tanto. Los motores en movimiento arrojan dióxido de nitrógeno y monóxido de carbono, por lo que uno tiende a ver esas señales de calavera y huesos cruzados en los estacionamientos. Nuestros automóviles, camiones y otros objetos en movimiento tienden a ser los mayores emisores de monóxido de carbono.

Lo que nos hace el monóxido de carbono: el monóxido de carbono no solo es peligroso, sino que sus efectos se leen como algo sacado de la ciencia ficción. Cuando respiramos monóxido de carbono invisible e inodoro, reemplaza el oxígeno en nuestra sangre. Reduce la cantidad de oxígeno que llega a los órganos vitales del cuerpo, lo que resulta en daño cerebral, problemas cardíacos e incluso cambios de comportamiento y personalidad. Y si inhalamos demasiado monóxido de carbono, podemos perder el conocimiento y nunca despertarnos.

Ozono y tu

La belleza de París es innegable, pero los cielos anaranjados lo hacen un poco menos, especialmente de cerca. (Foto: Ditty_about_summer / Shutterstock)

Escuchamos mucho sobre el ozono, pero ¿qué es exactamente este gas nocivo? Existe el ozono que reside en la estratosfera superior, evitando que el sol nos caliente en el microondas como palomitas de maíz. Luego está el ozono a nivel del suelo, que proviene de fuentes industriales, pero no directamente. La quema de combustibles fósiles como el petróleo, el carbón y el gas produce óxidos de nitrógeno y compuestos orgánicos volátiles. Estos químicos reaccionan con el calor y la luz solar, produciendo otro tipo de ozono: el smog.

Lo que el ozono nos hace: respirar ozono causa dificultad para respirar, asma, dolor en el pecho y muerte prematura. La American Lung Association señala que los más vulnerables al ozono son los niños, los ancianos, las personas con enfermedades pulmonares y, por lo demás, las personas sanas que pasan mucho tiempo al aire libre.

El peligro del dióxido de azufre

El dióxido de azufre es un gas con orígenes principalmente industriales: la EPA señala que el 73 por ciento de las emisiones de dióxido de azufre se crean por combustión en las centrales eléctricas de carbón. El carbón contiene azufre, que se libera cuando se quema. El gas se forma cuando el azufre se combina con el oxígeno. También contribuye a las partículas de nuestro viejo amigo y es un factor importante en la creación de lluvia ácida.

Qué nos hace el dióxido de azufre: el dióxido de azufre actúa como un irritante pulmonar extremo, causando dificultad para respirar y sibilancias. La exposición a largo plazo perjudica la capacidad de funcionamiento de los pulmones. Los niños, los adultos mayores y las personas con problemas respiratorios como el asma son los más vulnerables al dióxido de azufre.

Plomo: una larga lista de dolencias

El plomo es un metal que solía ser arrojado principalmente a nuestras vías respiratorias por cortesía de los automóviles. Pero debido a la mayor regulación del plomo en la gasolina, las emisiones han disminuido considerablemente en las últimas dos décadas, según la EPA. Aún así, las fundiciones de plomo y los aviones con motor de pistón que dependen de gasolina con plomo todavía emiten el metal tóxico en el aire.

Lo que el plomo nos hace: los niveles de plomo han disminuido en los últimos años, pero la sustancia aún representa un peligro para nosotros porque un poco de plomo es muy importante. Al igual que el monóxido de carbono, el plomo deteriora la capacidad de la sangre para transportar oxígeno. Y eso no es todo. Como informa la EPA, "dependiendo del nivel de exposición, el plomo puede afectar negativamente el sistema nervioso, la función renal, el sistema inmune, los sistemas reproductivo y de desarrollo y el sistema cardiovascular".

Nota del editor: esta historia se publicó originalmente en octubre de 2012 y se actualizó con información más reciente.

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