Los pandas rojos son en realidad 2 especies separadas

Los investigadores han descubierto que posiblemente el animal más lindo del mundo sea en realidad dos especies diferentes.

El panda rojo de cola espesa que vive en los altos bosques de Asia ya está en peligro, y este nuevo descubrimiento puede hacer que los esfuerzos de conservación sean aún más importantes.

Dos especies distintas se habían especulado durante algún tiempo debido a diferencias físicas, pero hasta ahora, no existía evidencia de ADN. Con este exhaustivo estudio genético, los investigadores han diferenciado entre los pandas rojos chinos y los pandas rojos del Himalaya.

"El panda rojo del Himalaya tiene más blanco en la cara, mientras que el color del pelaje del panda rojo chino es más rojo con menos blanco. Los anillos de cola del panda rojo chino son más distintos que los del panda rojo del Himalaya, con los anillos oscuros son más rojos oscuros y los anillos pálidos son más blancos ", dijo a Reuters el coautor del estudio y biólogo conservacionista de la Academia de Ciencias de China, Yibo Hu. Los hallazgos fueron publicados en la revista Science Advances.

Los pandas rojos chinos (izquierda) y del Himalaya (derecha) tienen una coloración y forma de cabeza ligeramente diferentes. (Foto: Yunfang Xiu / Arjun Thapa)

Hu dijo que el panda rojo del Himalaya necesita protección más urgente debido a su menor diversidad genética y menor tamaño de población.

"Para conservar la unicidad genética de las dos especies, debemos evitar su cruzamiento en cautiverio y construir pedigríes cautivos claros", dijo. "El mestizaje entre especies puede dañar las adaptaciones genéticas ya establecidas para su hábitat local".

Los pandas rojos chinos se encuentran en el norte de Myanmar, así como en el sureste de Tíbet y las provincias de Sichuan y Yunnan en China. Los pandas rojos del Himalaya se encuentran en Nepal, India, Bután y el sur del Tíbet en China, dijeron los investigadores. Se cree que el río Yalu Zangbu es el límite geográfico que separa las dos especies. Anteriormente, los investigadores creían que probablemente era el río Nujiang.

El panda rojo en peligro de extinción

Para el estudio, los investigadores analizaron el ADN de 65 pandas rojos salvajes de toda Asia. El análisis genético descubrió dos especies distintas que divergieron hace unos 250, 000 años.

Los hallazgos son evidencia de que son dos especies distintas en lugar de variaciones de una especie, Mike Jordan, director de plantas y animales en el zoológico de Chester en el Reino Unido, dijo a la BBC. El zoológico tiene un par de pandas rojos.

"La población se ha reducido a lo que puede ser solo unos pocos miles", dijo. "Ahora que necesitamos dividir esos pocos miles entre dos especies diferentes, puede aumentar el imperativo de conservación y sospecho que una o más de las especies que descubriremos están aún más amenazadas de lo que pensábamos anteriormente".

Y la conservación es clave para estos mamíferos amados pero desaparecidos. Considerado en peligro por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), solo hay un estimado de 10, 000 pandas adultos en la naturaleza y se cree que esos números están disminuyendo.

Datos del panda rojo

Un poco más grandes que un gato doméstico, los pandas rojos son conocidos por sus gruesos abrigos rojizos y su aspecto de oso. Sus caras son blancas y tienen marcas de color marrón rojizo desde las esquinas de los ojos hasta la boca. Estos pueden haber evolucionado para ayudar a mantener el sol fuera de sus ojos, informa el Zoológico Nacional del Smithsonian.

(El Zoológico Nacional ha sido uno de los líderes en la conservación del panda rojo, con más de 100 cachorros sobrevivientes nacidos desde 1962, incluidos Henry y Tink en el video de arriba).

Los pandas rojos tienen colas gruesas y tupidas que usan para mantener el equilibrio y se envuelven alrededor para abrigarse en invierno. Su pelaje inusual los ayuda a mezclarse en el dosel de los abetos donde las ramas están cubiertas de grupos de musgo y líquenes blancos de color marrón rojizo.

Estos animales ágiles y acrobáticos permanecen principalmente en las copas de los árboles, según WWF. Usan árboles para refugiarse y escapar de los depredadores. A pesar de su nombre, no están estrechamente relacionados con el panda gigante, excepto tal vez por sus preferencias dietéticas. Alrededor del 98% de la dieta del panda rojo es de bambú.

Debido a su hábitat único y sus necesidades de alimentación, la supervivencia ha sido difícil para los pandas rojos. Además de la pérdida de hábitat, se han enfrentado a amenazas de interferencia humana y caza furtiva, a pesar de que están protegidos en todos los países en los que viven.

Los investigadores dicen que sus nuevos hallazgos son clave para los esfuerzos de conservación.

Hasta ahora, debido a que no había evidencia genética de que las dos especies fueran distintas, esto ha llevado a "perjudicar directamente el manejo de la conservación científica", escriben.

"La delimitación de dos especies de pandas rojos tiene implicaciones cruciales para su conservación, y podrían formularse planes efectivos de conservación específicos de especies para proteger a las poblaciones en disminución del panda rojo".

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