Los huevos de Olm finalmente eclosionan en el raro nacimiento de 'dragón'

El olm es casi demasiado extraño para creerlo. Apodado "bebé dragón" y "pez humano", el habitante de la cueva debe su aspecto extraño a las adaptaciones subterráneas como branquias externas, ojos cubiertos de piel y un cuerpo largo y pálido. Si eso no es lo suficientemente extraño, también puede vivir durante 100 años, pasar una década sin comida y usar electricidad para "ver" en la oscuridad total.

Los olmos han acechado en algunas partes de Europa durante 200 millones de años, o alrededor de 1, 000 veces más que nuestra especie ha existido hasta ahora. Las salamandras espectrales de la cueva se informaron por primera vez en 1689, cuando el naturalista esloveno Janez Vajkard Valvasor los confundió con la descendencia de los dragones.

Desde entonces, la ciencia ha aclarado eso, pero las olmas permanecen envueltas en misterio siglos después. Y a pesar de su larga historia de evasión y confusión, ahora representamos una de las mayores amenazas de la especie, y posiblemente uno de sus mejores aliados.

Dada su larga vida, los olms adoptan un enfoque pausado del romance. Solo se reproducen una o dos veces por década, lo que hace que los huevos olm sean una vista extremadamente rara. Es por eso que los científicos estaban tan entusiasmados con un grupo de 64 huevos puestos en una cueva en Eslovenia a principios de este año. Y ahora, cuatro meses después de que esos huevos fueron descubiertos por un guía turístico, los dragones bebés finalmente comenzaron a eclosionar:

Este bebé nació el 30 de mayo, seguido por otro de sus hermanos un día después. (Foto: Cueva de Postojna)

"Nuestro primer dragón literalmente salió disparado del huevo en un solo intento", según un comunicado de prensa de Postojna Cave, donde se encuentran los huevos. El primer huevo eclosionó el 30 de mayo, seguido de un segundo el 1 de junio, informa la BBC.

Una hembra olm puso 64 huevos durante varias semanas en enero y febrero, 23 de los cuales fueron considerados viables por los científicos. Incluso esos huevos enfrentaron grandes probabilidades, señala la Agencia de Prensa Eslovena, citando una estimación de que, en condiciones naturales, solo alrededor de uno de cada 250 olm huevos eclosiona. Pero dado que estos huevos están protegidos de los depredadores, los operadores de cuevas dicen que esperan que los 23 eclosionen.

La cueva de Postojna se sumerge al menos 24 kilómetros (15 millas) debajo de Eslovenia, tallada en piedra caliza durante millones de años por el río Pivka. Es un destino turístico popular, gracias a paisajes espectaculares, olmos nativos y un acuario construido dentro de la cueva, que también contiene olmos para facilitar la visualización pública. Ese acuario es donde se encuentran los nuevos huevos olm, que ofrecen un nivel inusual de visibilidad para las salamandras tímidas. Hasta ahora, solo se los ha visto emerger de los huevos en un laboratorio.

Esta foto muestra uno de los huevos olm 2016 poco después de su puesta. (Foto: Iztok Medja / Postojnska Jama)

Los olmos son completamente acuáticos, a diferencia de la mayoría de los anfibios, y su estilo de vida subterráneo ha permitido que su piel abandone el pigmento y crezca sobre sus ojos. Todavía pueden sentir algo de luz, pero eso no es nada en comparación con sus otros sentidos más extraños.

"En lugar de la vista, el olm ha desarrollado un sistema sensorial agudo para cazar en la oscuridad", explica la Sociedad Zoológica de Londres. "La parte frontal de la cabeza del olmo lleva quimio, mecano y electrorreceptores sensibles. Los olmos tienen uno de los mejores sentidos del olfato de cualquier anfibio, y son capaces de detectar concentraciones muy bajas de compuestos orgánicos en el agua a través del olfato y el gusto. ".

Junto con los oídos especializados para escuchar bajo el agua, la capacidad de olms para detectar campos eléctricos y magnéticos, y para detectar señales químicas sutiles en el agua, compensa con creces sus ojos no desarrollados. E incluso si todas esas habilidades no logran ayudarlos a encontrar comida, pueden sobrevivir 10 años sin una comida. Sin embargo, a pesar de las adaptaciones tan impresionantes, 200 millones de años de evolución aún pueden no haber preparado olms para nosotros.

Los olmos son los únicos vertebrados cavernarios verdaderos de Europa, y la única especie del género Proteus . (Foto: Jure Makovec / Getty Images)

Los científicos no tienen suficientes datos para estimar la abundancia general de olms, pero debido a la disminución de la población observada en las últimas décadas, las salamandras figuran como Vulnerables en la Lista Roja de Especies en Peligro de Extinción de la UICN.

La principal amenaza para los olmos es la transformación de los bosques y campos sobre sus cuevas, según la UICN, "en gran medida a través del turismo, los cambios económicos y el aumento de la contaminación del agua". Dicha agitación tiene un efecto directo sobre la calidad del hábitat disponible para los olmos, que dependen del agua limpia y son susceptibles a la contaminación que se filtra desde la superficie. La caza furtiva para el comercio de mascotas también ha sido un peligro persistente, incluso después de que Eslovenia protegiera legalmente las olmas en 1922, pero los mecanismos de protección del país han mejorado desde que se unió a la Unión Europea en 2004.

Postojna es conocida como 'la reina de las cuevas eslovenas', un gran elogio en un país con 11, 000 cuevas. (Foto: Shutterstock)

Tan raro como son los huevos olm, Postojna tiene alguna experiencia reciente. Otra hembra olmo adornaba la cueva con huevos en 2013, pero algunos fueron comidos por depredadores (incluidos otros olmos) y el resto no pudo salir del cascarón. Sin embargo, los científicos aprendieron de ese fracaso y están tomando precauciones adicionales con la cosecha de 2016. Todas las olmas, excepto la madre, fueron retiradas del tanque, mientras que el personal de la cueva agregó oxígeno extra al agua y usó sombras para proteger los huevos de la luz. Cada recién nacido se coloca en su propio tanque por seguridad, donde recibe alimentos y cambios diarios de agua para combatir infecciones.

"Nos ocupamos de los huevos sin parar, observándolos, conectando los hallazgos científicos con nuestra propia experiencia", explica la gerencia de la cueva en el comunicado de prensa. "Tuvimos que tomar decisiones que nadie había tomado antes. Todo era nuevo".

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó por primera vez el 3 de marzo de 2016.

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