¿Los gatos siempre aterrizan de pie?

Probablemente hayas escuchado que los gatos siempre caen de pie, pero si bien los felinos tienen habilidades extraordinarias para desafiar la gravedad, no siempre logran clavar con seguridad el aterrizaje.

La mayoría de las veces, un gato que cae caerá de pie, pero la altura de la caída de un gato juega un papel en la probabilidad de enderezarse y absorber el impacto del aterrizaje sin lesiones.

La capacidad innata de un gato para reorientar su cuerpo durante una caída se llama reflejo de corrección, y es observable en gatitos de tan solo 3 semanas de edad. A las 7 semanas, esta habilidad está completamente desarrollada.

La física de un felino que cae

El científico francés Etienne Jules Marey probó el reflejo en 1890 dejando caer un gato y usando su cámara cronofotográfica para capturar hasta 60 cuadros consecutivos por segundo de la caída del gato. Luego, pudo ver en cámara lenta cómo el gato comenzó a cambiar su equilibrio en el momento en que comenzó la caída.

Un aparato vestibular en el oído interno de un gato actúa como su brújula de equilibrio y orientación para que siempre sepa qué camino está hacia arriba. Una vez que un felino que cae ha determinado qué parte de su cuerpo debe estar hacia arriba, gira la cabeza para ver dónde va a aterrizar.

A continuación, entra en juego la columna vertebral del gato. Los gatos tienen una estructura esquelética única que consiste en no tener clavícula y una columna vertebral inusualmente flexible con 30 vértebras (los humanos tienen 24). La columna vertebral de un felino le permite corregir su posición durante la caída libre.

A medida que su espalda se arquea, el gato coloca sus patas delanteras debajo de él con las patas delanteras cerca de la cara para protegerlo del impacto. Cuando aterriza, las articulaciones de las piernas soportan el peso del impacto.

Al igual que las ardillas voladoras, los gatos tienen una baja relación cuerpo-volumen-peso, lo que les permite reducir su velocidad al caer.

No todas las caídas son iguales.

La capacidad de un gato para enderezarse en el aire y aterrizar de manera segura sobre sus pies es ciertamente impresionante, pero ciertas caídas pueden ser peligrosas, o incluso mortales, para un gato.

Por lo general, los felinos que caen desde alturas mayores, como más de cinco pisos, tienden a sufrir lesiones menos graves que los que caen de solo un par de historias. La caída libre más larga les da a los gatos más tiempo para enderezarse y posicionar sus cuerpos correctamente.

En 1987, el Animal Medical Center de la ciudad de Nueva York realizó un estudio de felinos que se habían caído de edificios altos. Si bien el 90 por ciento de los animales sobrevivieron, la mayoría sufrió heridas graves, pero los gatos que cayeron desde alturas de siete a 32 pisos tenían menos probabilidades de morir que los que cayeron de dos a seis pisos.

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La paradoja del gato con mantequilla

Así como un gato casi siempre cae de pie, se acepta pesimista que la tostada con mantequilla siempre aterrizará con el lado de la mantequilla hacia abajo.

Las tostadas, por supuesto, carecen de un reflejo de corrección, por lo que su tendencia a aterrizar con el lado de la mantequilla hacia abajo se puede atribuir al hecho de que generalmente cae en ángulo y la mayoría de las mesas de comedor tienen la altura de la cintura. Por lo tanto, cuando la tostada con mantequilla se desliza de un plato, solo puede manejar media rotación antes de tocar el piso.

La paradoja del gato con mantequilla surge cuando considera lo que sucedería si uniera una tostada con mantequilla a la espalda de un gato y luego dejara caer al felino.

Según la falsa paradoja, la caída del gato se ralentizará a medida que se acerque al suelo y el animal comenzará a girar. Eventualmente, se detendrá, pero se cierne sobre el suelo mientras gira perpetuamente del lado de los pies de gato al lado de la tostada con mantequilla.

Para obtener más información sobre cómo los gatos se enderezan al caer, mira el video a continuación.

Foto: (caricatura de gato) Wikimedia Commons

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