¿Los criadores han resucitado quaggas extintos?

Imagínese si pudiera retroceder en el tiempo y ver animales que se han extinguido deambulando naturalmente por sus entornos. ¿Qué criaturas extintas te gustaría ver en la carne? Dinosaurios? Mamuts lanudos? Trilobites? Neaderthals?

Desafortunadamente, las máquinas del tiempo no están más cerca de ser inventadas, pero un grupo de criadores cree que pueden haber logrado lo siguiente, criando un animal extinto para que vuelva a existir.

El llamado Proyecto Quagga es un esfuerzo de 30 años para "resucitar" quaggas, hermosos animales con forma de cebra que alguna vez deambularon por todo el sur de África. Los últimos quaggas salvajes se extinguieron en 1878, y el último espécimen cautivo murió en 1883. Solo hay una quagga en la que se haya tomado una fotografía, una yegua en el zoológico de Londres en 1870. Aquí hay una de esas fotos raras:

Una de las únicas fotografías tomadas de una quagga en vivo. (Foto: Wiki Commons)

Una de las cosas que hace que el quagga sea único, al menos en términos de ser candidato para la resurrección a través de la cría, es que tiene una relación genética muy estrecha con una especie viva: la cebra de las llanuras. Por lo tanto, la idea detrás del Proyecto Quagga ha sido identificar los genes responsables del patrón de rayas reducido característico de la quagga dentro de la diversidad genética de las cebras modernas, y seleccionar artificialmente esos rasgos a través de un programa de reproducción.

El proyecto ahora está entre cuatro y cinco generaciones retirado de donde comenzaron, y la descendencia resultante comienza a parecerse mucho a los quaggas.

"De hecho, en el transcurso de 4, 5 generaciones hemos visto una reducción progresiva en las rayas, y últimamente un aumento en el color de fondo marrón, lo que demuestra que nuestra idea original era correcta", dijo Eric Harley, el líder del proyecto y un profesor en la Universidad de Ciudad del Cabo, a CNN.

Los animales han sido llamados "Rau quaggas", llamado así por uno de los fundadores del proyecto, Reinhold Rau. Son bastante majestuosos para ver deambulando, como mirar hacia atrás en el tiempo. ¿Pero los quaggas Rau son realmente quaggas, o son simplemente cebras planas que se parecen a los quaggas?

La respuesta prudente es que los quaggas Rau son realmente realmente quaggas en un sentido superficial. Estos animales "podrían no ser genéticamente iguales", dijo el co-líder del proyecto Mike Gregor, quien admite que "podría haber otras características genéticas [y] adaptaciones que no hemos tenido en cuenta".

Por otro lado, las pruebas genéticas de las pieles restantes de la extinta quagga han revelado que estaban más estrechamente relacionadas con las cebras de las llanuras de lo que sus abrigos únicos podrían sugerir. De hecho, se ha demostrado que los quaggas son una subespecie de la cebra de las llanuras, no una especie separada por completo. Esto plantea la posibilidad de que suficiente material genético de quagga haya sobrevivido hasta los tiempos modernos dentro de la población de cebra de las llanuras. En otras palabras, aunque los quaggas se extinguieron, sus genes podrían haber sobrevivido.

Si este es el caso, y si los científicos que trabajan en el Proyecto Quagga han seleccionado con éxito para estos genes quagga, entonces quizás se pueda decir que los quaggas Rau son quaggas reales después de todo, o al menos una aproximación genética muy cercana.

Al final, ya sea que puedan llamarse quaggas reales o no, los quaggas rau aún pueden tener una importancia simbólica.

"Si podemos recuperar los animales o recuperar al menos la apariencia de la quagga", dijo Harley, "entonces podemos decir que hemos corregido un error".

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