Los científicos descubren tortuga fosilizada sin caparazón

Si las tortugas son conocidas por algo, es por sus caparazones y por ser lentas. Sin embargo, una tortuga fosilizada descubierta en China muestra una especie de tortuga sin caparazón. ¿Pero cómo podría ser eso?

El equipo de investigadores estima que el esqueleto fósil casi completo tiene 228 millones de años y cree que es evidencia de la historia evolutiva temprana de las tortugas.

"Este fósil impresionantemente grande es un descubrimiento muy emocionante que nos da otra pieza en el rompecabezas de la evolución de las tortugas", dijo el Dr. Nick Fraser, encargado de Ciencias Naturales en los Museos Nacionales de Escocia, en un comunicado. "Muestra que la evolución temprana de la tortuga no fue una acumulación directa y paso a paso de características únicas, sino que fue una serie de eventos mucho más complejos que apenas estamos comenzando a desentrañar".

Cuando se descubrió el fósil, solo se veía un tenue contorno del esqueleto.

"Incluso entonces, estaba claro que era un monstruo y, a diferencia de todo lo que había visto en estos depósitos tan ricos", dijo Fraser. "Una tortuga fue solo una de las muchas cosas que pasaron por mi mente, pero me quedé realmente atónita cuando vi todo el fósil completamente preparado".

El equipo de investigación nombró al fósil Eorhynchochelys sinensis, que significa "tortuga pico de alba de China". Creen que esta especie vivía en aguas costeras y se alimentaba tanto en tierra como en agua usando sus extremidades para cavar a través de las aguas fangosas, como lo hacen hoy las tortugas de estanque.

Entonces, ¿por qué las tortugas modernas tienen conchas?

Un grupo internacional de paleontólogos descubrió un vínculo evolutivo común en 2016 entre las tortugas que tienen caparazones y se mueven lentamente que ofrece una explicación del origen del caparazón de tortuga que no se puede esperar, informó Phys.org.

Las tortugas de hoy usan sus caparazones para protegerse, pero puede que ese no haya sido el propósito original del caparazón. Al estudiar las características de los primeros fósiles de proto-tortugas, los investigadores creen que las características de concha evolucionaron primero para ayudar a los ancestros de las tortugas a excavar bajo tierra.

"Por qué evolucionó el caparazón de la tortuga es una pregunta muy parecida al Dr. Seuss y la respuesta parece bastante obvia: fue por protección", explicó el Dr. Tyler Lyson, autor principal del estudio. "Pero al igual que la pluma de pájaro no evolucionó inicialmente para el vuelo, los primeros comienzos del caparazón de la tortuga no fueron para protección sino para cavar bajo tierra para escapar del duro ambiente sudafricano donde vivían estas primeras proto-tortugas".

¿Cómo fueron estas primeras proto-tortugas? Los científicos han identificado al Eunotosaurio (al igual que el fosilizado descubierto en China), un grupo extinto de reptiles que vivió durante el Pérmico Medio tardío, como parientes cercanos de las tortugas modernas. El rasgo clave que vincula a estos antiguos reptilianos con las tortugas son sus costillas ensanchadas, que son inusuales entre todos los vertebrados, no solo entre los reptiles.

Son inusuales porque las costillas ensanchadas tienen una serie de desventajas estructurales, como la respiración dificultosa y la locomoción más lenta. Las costillas sostienen el cuerpo cuando una criatura camina a cuatro patas, por lo que al extenderlas, hace que el movimiento cuadrúpedo sea incómodo.

"El papel integral de las costillas en la locomoción y la respiración es probablemente la razón por la que no vemos mucha variación en la forma de las costillas", dijo Lyson. "Las costillas son generalmente huesos bastante aburridos. Las costillas de ballenas, serpientes, dinosaurios, humanos y casi todos los demás animales se ven iguales. Las tortugas son la única excepción, donde están altamente modificadas para formar la mayoría del caparazón".

Sin embargo, las primeras proto-tortugas aún no habían formado un caparazón por completo. Entonces, ¿por qué deberían haber desarrollado costillas ensanchadas, un requisito previo para formar una concha, cuando había tantas desventajas asociadas con el rasgo? Resulta que hay un nicho para el que las costillas ensanchadas previamente pueden haber sido útiles: madrigueras. La forma de la costilla proporciona una base estable que puede haber permitido que Eunotosaurus, con sus grandes manos y garras en forma de espátula, cavara en el suelo.

Dado que Eunotosaurus probablemente era un animal lento, la madriguera también habría ofrecido una forma para que la criatura se escondiera de los depredadores. Las conchas pueden haberse formado con el tiempo para mejorar esta protección.

Es una historia evolutiva fascinante que demuestra cómo la selección natural a menudo tropieza, por accidente, con rasgos útiles a través de alguna otra adaptación. Si no fuera por el comportamiento de excavación de Eunotosaurus, los caparazones de tortuga nunca habrían evolucionado.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en julio de 2016.

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