Los científicos crean un replicador estilo 'Star Trek'

El mundo imaginado en "Star Trek" tiene su cuota de tecnologías sensacionales, incluyendo unidades de distorsión, transportadores, traductores universales, phasers y holodecks. Sin embargo, quizás la tecnología más improbable de todas es el replicador, un dispositivo capaz de materializar instantáneamente casi cualquier objeto imaginable con solo presionar un botón (o, como suele ser el caso, mediante un comando de voz).

Imagine poder generar un filete perfectamente cocinado y una cena de langosta por capricho, sin tener que rastrear primero una langosta o un buey real. O imagínese si de repente desea un nuevo teléfono, televisor, silla o cualquier otra cosa que pueda imaginar, y podría producir uno instantáneamente, aparentemente de la nada. No hace falta decir que esta tecnología sería lo más parecida a la magia posible. Sería una máquina milagrosa.

Bueno, lo creas o no, un equipo de científicos de la Universidad de California, Berkeley, lo ha hecho. Crearon una impresora 3D que utiliza resina ligera y sintética para replicar objetos.

Primero, la impresora escanea un objeto real desde diferentes ángulos. Luego, la impresora proyecta esa imagen en el tubo de resina, que se transforma en el objeto. El equipo pudo recrear una versión en miniatura de la famosa estatua de "El Pensador" de Rodin.

Si bien esta invención es definitivamente innovadora, solo puede crear objetos pequeños con esta resina específica.

¿Cómo es posible?

Esto hace posible la tecnología replicadora por la siguiente razón: todo se reduce a la famosa ecuación de Einstein, quizás la ecuación más famosa en la historia de la física: E = mc2.

Esta ecuación esencialmente nos dice que la materia es solo otra forma de energía, y que la masa y la energía se pueden convertir de una a otra. Esto hace que la tecnología replicadora sea al menos concebible por la siguiente razón: significa que cualquier objeto material podría descomponerse en energía pura o crearse a partir de energía pura.

La idea de poder materializar cualquier objeto "de la nada", como sugiere la metáfora, es un poco más difícil de entender. Primero, comprenda que la mecánica cuántica nos dice que en realidad no existe el espacio vacío. Incluso en el vacío, se pueden encontrar constantemente partículas ultra diminutas que existen por períodos extremadamente cortos de tiempo. Aunque estas partículas se aniquilan rápidamente cuando chocan con una antipartícula correspondiente hecha de antimateria, sin embargo, existen ... y en el momento en que existen, aparentemente emergen "de la nada".

¿Qué pasa con un láser de alta potencia?

Mientras que el equipo de Berkeley descubrió una forma de replicar objetos utilizando luz y resina, otro equipo de científicos en Europa ha estado trabajando durante años en el uso de láseres intensos para replicar elementos, informó The Conversation.

Imagínese si tuviera un láser súper intenso (que disparó energía electromagnética pura) que fuera lo suficientemente fuerte como para extraer estas pequeñas partículas de sus antipartículas para que no colisionen. Si no chocan, no serán aniquilados. En otras palabras, un láser de este tipo permitiría terminar con partículas reales con masa simplemente disparando su láser (energía pura) en una región vacía del espacio.

Y sucede que tal láser está en proceso. Un importante proyecto europeo ahora está construyendo el láser más potente jamás generado, conocido como Infraestructura de Luz Extrema, o ELI. Este láser podrá proporcionar haces con una potencia de 10 PW (o 10 billones de vatios), que es un orden de magnitud (10 veces, para ser exactos) más potente que cualquier instalación láser existente. La construcción comenzó en 2013, pero desde entonces se ha pospuesto indefinidamente hasta que se completen los centros de láser que también forman parte del proyecto.

Si y cuando ELI está completo, debe ser lo suficientemente fuerte como para producir partículas en el vacío. Si bien generar un puñado de partículas está muy lejos de generar una convincente cena de filete y langosta, la tecnología al menos hace concebibles los replicadores tipo "Star Trek" como una posibilidad de la vida real. Ya no pueden descartarse simplemente como una ficción conveniente para los escritores de ciencia ficción. Eso es algo emocionante, si no francamente alucinante.

Como el famoso escritor y futurista de ciencia ficción Arthur C. Clarke dijo una vez: "Cualquier tecnología suficientemente avanzada es indistinguible de la magia". Si se inventan replicadores prácticos, es posible que no haya otra tecnología que justifique mejor tal afirmación.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en julio de 2015.

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