Los caballos de Przewalski: 10 cosas que no sabías sobre los últimos caballos 'salvajes' en la Tierra

Pensamos en los caballos como animales domesticados, y no es de extrañar ya que los hemos estado criando durante milenios para todo, desde la caza y el salto hasta el pastoreo y el trabajo en el rancho para tirar de arados y carros pesados. A lo largo de los siglos, algunos caballos se han vuelto salvajes, como el famoso mustang estadounidense, los caballos Camargue de Francia y las brumbies de Australia. Los llamamos salvajes, pero técnicamente no lo son. Sin embargo, a diferencia de los equinos que estamos acostumbrados a ver en granjas o deambulando por las laderas, se cree que el caballo del Przewalksi es una raza de caballos verdaderamente salvaje, ya que nunca ha sido domesticado por humanos.

Pero las sorprendentes conclusiones de un estudio genético publicado en Science descubrieron que la raza que durante mucho tiempo se creyó que era la última especie de caballo completamente salvaje en el mundo en realidad es descendiente de los primeros caballos que se cree que fueron domesticados por humanos. Los caballos modernos no se pueden rastrear hasta estos caballos, por lo que en algún lugar del camino, los humanos domesticaron caballos nuevamente.

"Los científicos estamos un poco tristes porque sentimos que se ha perdido un poco de biodiversidad, ya que no hay más caballos salvajes", dijo a NPR Sandra Olsen, arqueóloga de la Universidad de Kansas. "Pero la realidad es que desaparecieron hace algún tiempo".

Si no es realmente salvaje, el caballo de Przewalski, nativo de las estepas de Asia central, está en peligro. Aquí hay 10 datos interesantes sobre estos caballos especiales y lo que se está haciendo para protegerlos.

1. El caballo de Przewalski es una subespecie de Equus ferus y se considera el pariente más cercano del caballo doméstico. Es primo de las cebras y el asno salvaje, que pertenecen a la familia Equidae. La división entre las especies de caballos de Przewalski y los antepasados ​​de los caballos domésticos ocurrió en algún lugar entre 120, 000 y 240, 000 años atrás.

2. Los caballos de Przewalski llevan el nombre del coronel Nikolai Przewalski, quien fue el primer científico occidental en describir la especie por escrito en 1878. Sin embargo, el primer avistamiento por un europeo ocurrió siglos antes, cuando Johann Schiltberger registró su avistamiento a principios de 1400 durante Un viaje a Mongolia mientras era prisionero de los turcos.

3. El caballo de Przewalski casi desapareció en la extinción. Muy pocos en cautiverio sobrevivieron a la Segunda Guerra Mundial y el último individuo salvaje fue visto en 1969. La especie fue catalogada como extinta en la naturaleza en la década de 1960 hasta la década de 1990, cuando se encontró un individuo sobreviviente en la naturaleza y otras bandas de cautivos. caballos de raza fueron reintroducidos con éxito continuo. Actualmente, hay unos 400 caballos que viven en la naturaleza y alrededor de 2.000 individuos en programas de cría en cautividad y zoológicos, y el estado de la especie ahora está en peligro de extinción.

Una yegua de 12 años llamada Ieda con su nuevo potro está en el pasto en el Highland Wildlife Park en 2013 en Kingussie, Escocia. El potro fue el primer caballo recién nacido de Przewalski en el parque en cinco años. (Foto: Jeff J Mitchell / Getty Images)

4. Todos los caballos de Przewalski vivos hoy descienden de 12 caballos: 11 capturados y traídos de Mongolia alrededor de 1900, y una hembra capturada en 1947. La cría en cautividad ha aumentado el número de especies de un mínimo de aproximadamente 30 individuos hasta el conteo actual. 2, 000 individuos. El primer libro genealógico fue creado por la zoóloga Dra. Erna Mohr, y desde entonces se ha mantenido y actualizado un detallado libro de estudios para minimizar la endogamia y así maximizar la diversidad genética.

5. A pesar de los cuidadosos programas de cría en cautividad, una gran amenaza para la especie hoy en día es la pérdida de diversidad genética y, por lo tanto, la enfermedad. Su declive original fue provocado por la caza, la pérdida de recursos hídricos para los animales domésticos y la pérdida de hábitat. La hibridación con caballos domésticos fue (y es) una amenaza.

6. Al igual que los caballos domésticos salvajes, los caballos de Przewalski viven en pequeños grupos familiares compuestos por un semental y su harén de yeguas y potros, y grupos de machos solteros que aún no han formado (o han perdido) sus propios harenes. Pero difieren en apariencia: tienen una constitución más corta y robusta, cuellos gruesos, melenas verticales sin mechón, colas bajas y un color que se asemeja más a los ancestros de équidos salvajes, incluidos hocicos y vientres de color claro, una franja dorsal oscura a lo largo sus espaldas y patrones de rayas en sus piernas.

Los caballos de Przewalski crecen abrigos gruesos y cálidos para el invierno, con largas barbas y pelo en el cuello. Los abrigos de invierno son importantes en el duro desierto de invierno, donde las temperaturas pueden ser heladas. En vientos fuertes, los caballos de Przewalski dan la espalda a la tormenta y meten la cola con fuerza entre sus patas traseras. Esta puede ser una adaptación para ayudar a proteger los ojos y las fosas nasales, al tiempo que protege las partes reproductivas sensibles de los fuertes vientos y tormentas de arena del desierto de Gobi.

Una manada de caballos de Przewalksi pasta en verano. (Foto: Vlasto Opatovsky / Shutterstock)

7. Las cuatro reservas más grandes donde deambulan los caballos cautivos de Przewalski están en Le Villaret, Francia; Buchara, Uzbekistán; el Parque Nacional Hortobágy, Hungría; y la zona de exclusión de Chernobyl, Ucrania. Los caballos liberados en la zona de exclusión prosperaron y su número aumentó a un máximo de alrededor de 200, pero la caza furtiva ha reducido su población a aproximadamente 60 individuos en los últimos años. En 2019, los investigadores de la Universidad de Georgia utilizaron cámaras activadas por movimiento para capturar más de 11, 000 imágenes de los caballos utilizando viviendas abandonadas en la zona como refugio. Su estudio, publicado en la revista Mammal Research, sugiere que los caballos usan los edificios para dormir, reproducirse y como refugio.

8. Aunque la mayoría de la gente conoce a la especie como el caballo de Przewalksi, se le conoce con otros nombres: caballo salvaje asiático, caballo salvaje mongol y Takh (o takhi como plural).

9. En 2013, el primer caballo de Przewalksi nacido por inseminación artificial fue bien recibido en el mundo. Este éxito representa un avance emocionante en la preservación de la especie y la posibilidad de aumentar la diversidad genética sin tener que transportar caballos entre las instalaciones de cría en cautividad.

10. Si desea ver el caballo de un Przewalksi en persona, varios zoológicos en América del Norte los tienen como residentes, incluidos el zoológico de San Diego, el zoológico de Denver y el zoológico de Toronto. Pero para la historia real y el corazón de la conservación de la especie, el zoológico de Praga es el lugar para ir. Ahí es donde vive Len, el nieto del último caballo de Przewalski atrapado en la naturaleza.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en enero de 2014.

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