Los animales más traviesos son también los más inteligentes.

Si alguna vez has encontrado basura esparcida por tu jardín después de una redada de mapaches o si tu almuerzo de picnic se ha ido a las aves, sabes que compartimos nuestros suburbios y ciudades con una variedad de "amigos" con cuatro patas y plumas.

De hecho, más animales están aprendiendo a vivir, e incluso a prosperar, en entornos humanos a medida que las personas invaden cada vez más sus hábitats naturales. Ciertamente, parece positivo que más bichos salvajes estén usando su inteligencia, ingenio y flexibilidad para adaptarse a nuestro mundo en lugar de aterrizar en la lista en peligro de extinción o desvanecerse en la extinción.

¿Pero los mismos rasgos que los ayudan a sobrevivir también los ponen en más conflicto con sus vecinos humanos?

La respuesta, según un nuevo estudio, es sí. Parece que los animales más expertos en convivir con nosotros (como cuervos y ratas) son de hecho los más inteligentes. Pero esa capacidad de improvisar continuamente nuevos trucos de vida para la vida urbana también los convierte en los mayores tramposos, lo que paradójicamente pone en peligro su supervivencia a medida que los humanos trabajan cada vez más para frustrar sus esfuerzos, a veces con resultados mortales.

Demasiado inteligente por su propio bien

Los cuervos de la ciudad, como estos en Tokio, pueden memorizar los horarios de recolección de basura, una estrategia de supervivencia inteligente para ellos, pero un dolor de cabeza desordenado para los humanos. (Foto: David Monniaux / Wikimedia Commons)

El estudio, publicado en la revista Animal Behavior, examinó una serie de habilidades cognitivas que hacen que algunas especies animales sean particularmente competentes para navegar en el paisaje humano en constante evolución. Estos incluyen neofilia (atracción por la novedad), audacia, innovación, memoria, aprendizaje, flexibilidad de comportamiento y capacidad para discriminar y clasificar objetos.

Pero estos mismos atributos también hacen que los animales sean más propensos a meterse en agua caliente con sus vecinos humanos. Por ejemplo, los cuervos tienen recuerdos muy nítidos que les permiten recordar los horarios de recolección de basura. Llegar a la señal para sumergirse en el contenedor de basura para la cena es una habilidad de supervivencia inteligente. Pero desde una perspectiva humana, la inteligencia de los cuervos, junto con su audaz inclinación por congregarse en áreas urbanas ocupadas y dejar la basura esparcida en las calles, puede ser una molestia.

Del mismo modo, las gaviotas en muchas comunidades costeras han tomado la comida directamente de las manos de los bañistas. Y en un templo en Bali, Indonesia, los macacos de cola larga regularmente roban teléfonos celulares, gafas de sol y otros objetos de valor de los turistas para intercambiarlos (intercambiarlos) por comida.

Puedes ver macacos merodeadores en acción a continuación.

Desafortunadamente, las impresionantes habilidades de adaptación pueden empeorar, como cuando los animales salvajes terminan matando ganado, colisionando con vehículos, destruyendo cultivos y propiedades, transmitiendo enfermedades e incluso matando seres humanos. Lamentablemente, estas transgresiones a menudo resultan en el uso de disuasivos letales.

Guerra de ingenio

Incluso cuando los elementos disuasivos no son mortales, todavía existen problemas. Los investigadores descubrieron que a medida que los humanos intentaban dificultar los comportamientos molestos con disuasivos humanos, como ruidos fuertes, efigies (incluidos espantapájaros y búhos de plástico), luces brillantes y bloqueos, los animales emprendedores se volvieron mejores para eludirlos.

Por ejemplo, los elefantes de arbustos africanos han aprendido a blandir árboles o usar sus colmillos para desactivar cercas eléctricas diseñadas para mantenerlos fuera de los campos de cultivo, y los mapaches y keas (un tipo de loro encontrado en Nueva Zelanda) regularmente abren la basura "a prueba de bichos" contenedores

Para ver esta inteligencia kea, mira este video:

En otras palabras, las barricadas hechas por el hombre se vuelven regularmente impotentes por la vida silvestre que aprende rápidamente en lo que se está convirtiendo en un juego continuo de superación.

"Los animales que innovan nuevas formas de resolver problemas en su entorno podrían conducir un tipo de carrera armamentista con humanos, donde los animales y los humanos trabajan continuamente para burlarse unos de otros", dice la coautora del estudio Lauren Stanton, estudiante de doctorado en la Universidad de Wyoming. Animal Behavior and Cognition Lab, en un comunicado de la universidad.

¿No podemos todos convivir?

Curiosamente, el estudio también reveló que algunos animales, como los gatos monteses, los zorros rojos, los osos negros y los coyotes, están aprendiendo a disminuir el contacto humano o evitar la humanidad por completo cada vez más nocturno. Otras especies han ideado desvíos alrededor de autopistas peligrosas.

Aun así, los investigadores señalan que es probable que los mapaches, los coyotes y otros animales salvajes se vuelvan más audaces a medida que se aclimatan a la expansión urbana, lo que significará una mayor necesidad de estrategias más efectivas (y con suerte amigables con los animales) para disuadir comportamientos no deseados.

"Dado el aumento de las poblaciones humanas y la expansión hacia el hábitat animal, existe una mayor probabilidad de conflicto entre humanos y vida silvestre", agrega la coautora Sarah Benson-Amram. "Nuestro trabajo ilustra la necesidad de investigar un mayor número de habilidades cognitivas en diversas especies para comprender cómo podemos mitigar mejor estos conflictos".

A medida que sus hábitats disminuyen, los elefantes están ideando formas cada vez más fáciles de obtener alimentos, incluyendo derribar árboles para desactivar las cercas eléctricas que protegen los cultivos. (Foto: Charles J Sharp / Wikimedia Commons)

Una posibilidad es utilizar métodos adaptados a la predisposición perceptiva de cada especie. Por ejemplo, las efigies que cambian de color, sonidos y movimientos a intervalos irregulares pueden disuadir a las especies que generalmente evitan objetos nuevos o desconocidos.

O los humanos podrían convertir los comportamientos destructivos en positivos al trabajar cooperativamente con especies molestas. En Sumatra, por ejemplo, se están utilizando elefantes especialmente entrenados para "rodear" (ahuyentar) a sus primos salvajes que atacan los cultivos. ¿Y qué tal este ganar-ganar en un parque temático francés donde se enseña a los grajos a usar sus habilidades de peinado de basura para recoger y depositar la basura en recipientes especiales de basura que generan recompensas automáticas de comida?

Como concluye el estudio: "Tales métodos innovadores pueden no solo redirigir la atención de los individuos molestos lejos de las actividades propensas a conflictos, sino que también ilustran las capacidades cognitivas de los animales no humanos, que a su vez pueden promover una relación más armoniosa entre los humanos y las especies molestas". "

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