Los anillos de los árboles revelan nuestro pasado y nuestro futuro

Los árboles son cronometradores. Cuente los anillos de crecimiento concéntricos que rodean el duramen de un tronco cortado y sabrá la edad de un árbol.

Es un hecho divertido, sin duda, pero la datación de los anillos de los árboles (técnicamente conocida como dendrocronología) va mucho más allá de determinar la edad de un árbol. Los árboles también son meticulosos registros de las condiciones climáticas. Al desentrañar los ricos datos almacenados en los anillos de los árboles, los científicos pueden hacer todo, desde fechar sitios arqueológicos y prevenir incendios forestales hasta documentar la historia planetaria y ofrecer una bola de cristal en nuestro futuro ambiental.

"Los árboles son archivos naturales de información", dice Ronald Towner, profesor asociado de dendrocronología y antropología en el Laboratorio de Investigación de Anillos de Árboles en la Universidad de Arizona en Tucson. "Permanecen en un lugar durante mucho tiempo, registrando en sus anillos el entorno que los rodea. Cualquier cosa que afecte a un árbol (precipitación, temperatura, nutrientes en el suelo, incendios, lesiones) puede aparecer en los anillos".

Señores de los anillos

El tocón de un roble talado revela los anillos anuales. (Foto: Triff / Shutterstock)

La madera generalmente crece temporada por temporada, agregando una nueva capa al año. De esta forma, los árboles construyen progresivamente troncos lo suficientemente fuertes como para sostener sus muchas ramas y sostenerlos hacia el sol para que las hojas puedan someterse a la fotosíntesis. Mire una sección transversal del tronco y verá que estos anillos de crecimiento se despliegan desde los anillos internos más antiguos hasta los anillos externos más nuevos.

En general, los anillos se pueden usar para determinar la edad de un árbol, particularmente en especies como los robles que producen un anillo anual de manera confiable. Hay excepciones a la regla de un anillo al año. Los pinos, por ejemplo, ocasionalmente pueden perder un año o incluso duplicarse por dos anillos anuales, y los árboles que viven en microclimas únicos (como estar ubicados cerca de un arroyo con abundante agua) pueden experimentar un crecimiento de anillo mejorado o atrofiado. Sin embargo, en su mayor parte, si cuentas 65 anillos en 2018, sabes que el primer brote de un árbol atravesó el suelo en 1953.

Del mismo modo, el ancho de un anillo singular, ya sea grueso o delgado, ofrece pistas sobre las condiciones de crecimiento que un árbol encontró ese año. "En general, en un buen año los árboles se ponen un anillo gordo, y en un año malo se ponen un anillo angosto", dice Towner.

Puede obtener más información sobre cómo se forman los anillos de los árboles y lo que revelan sobre las condiciones climáticas en este video.

Troncos llenos de tesoros

Eso es solo el comienzo de lo que los dendrocronólogos pueden deducir de los anillos de los árboles.

Por un lado, pueden usarlos para determinar cuándo y dónde se cortó un árbol; en otras palabras, de qué período de tiempo y ubicación proviene. Para hacer esto, primero crean una cronología maestra, esencialmente una base de datos de patrones de anillos de árboles que se remontan en el tiempo para una región geográfica determinada.

Debido a que todos los árboles que crecen cerca unos de otros experimentan las mismas condiciones, sus anillos se verán iguales en un año determinado. Es decir, serán igualmente anchos o estrechos sin dos años exactamente iguales.

Los dendrocronólogos comienzan perforando una muestra de núcleo del tamaño de un lápiz de un árbol vivo usando un perforador incremental. Tenga la seguridad de que no hay árboles dañados (aunque se han producido errores raros, ya que en el momento en que el árbol más antiguo del mundo fue asesinado accidentalmente en 1964).

Los dendrocronólogos extraen una barra de tejido de madera que contiene la estructura de anillo completo del árbol. (Foto: Hannes Grobe / AWI / Wikimedia Commons)

A continuación, los patrones de anillo se trazan año tras año, proporcionando una imagen precisa de las condiciones de crecimiento a lo largo del tiempo. Muchas cronologías se remontan a miles de años, mucho antes de los registros escritos, utilizando muestras de árboles muy viejos y madera antigua encontrada en el suelo. (Y eso es solo la punta del iceberg. Puede obtener más información de Towner y otros en esta página de PBS sobre dendrocronología).

"Tenemos pinos de bristlecone en California que tienen 5, 000 años y cronologías de roble en Alemania que datan de 9, 000 años", dice Towner.

Los cuentos que cuentan los árboles

Digamos que quieres saber cuando un árbol caído se derrumbó en el bosque. Simplemente cruza (empareja) sus patrones de timbre con la cronología maestra de tu área. Si sus anillos se alinean durante los años 1790 a 1902, sabes que fue exactamente cuando vivió y murió. No se necesita tecnología sofisticada.

Los dendrocronólogos han utilizado este método para hacer una gran cantidad de cosas fascinantes, que incluyen:

Datar las viviendas de los acantilados de Mesa Verde con carbón vegetal encontrado en el sitio. "Debido a que el carbón no se convierte en cenizas, conserva la estructura del anillo, que podemos ver bajo un microscopio", dice Towner. Las muestras de carbón sugieren que las viviendas del acantilado de Colorado, una vez ocupadas por los indios ancestrales del pueblo, se construyeron alrededor de 1250 y fueron abandonadas alrededor de 1280 debido a una grave sequía.

Los anillos de los árboles encontrados en el carbón de madera que se descubrió en las viviendas de los acantilados en el Parque Nacional de Mesa Verde permitieron a los investigadores fechar el sitio hasta el siglo XIII. (Foto: Niagara66 / Wikimedia Commons)

Prevención de incendios forestales masivos . Las cronologías de los anillos de los árboles que datan de los años 1500 muestran que los pequeños incendios forestales solían ocurrir naturalmente cada tres o cinco años en el suroeste de los Estados Unidos. Marcaron pero no mataron a los árboles y ayudaron a promover el crecimiento de nuevos bosques al quemar viejas agujas de pino, matorrales y muertos madera. Sin embargo, las cronologías revelan que la interferencia humana alteró estos patrones naturales, comenzando a fines de 1800 cuando millones de ovejas y ganado llegaron y comenzaron a devorar matorrales y otros combustibles para incendios. Como resultado, los incendios se detuvieron. Más tarde, cuando la ganadería disminuyó y los incendios comenzaron de nuevo, el Servicio Forestal implementó una política de apagarlos siempre. En la década de 1990, la acumulación excesiva de pincel y agujas de pino comenzó a causar mega incendios, a menudo eliminando millones de acres de árboles a la vez. Los ecologistas forestales ahora están trabajando para restaurar los patrones de fuego históricos naturales revelados en los anillos de los árboles.

Cartografía del cambio climático . Los dendrocronólogos han acumulado un largo registro histórico de variaciones de temperatura global, revelando recientes cambios sorprendentes. "Desde aproximadamente 1950, particularmente desde los años 70, estamos viendo cosas que nunca antes habíamos visto", dice Towner. "El aumento de las temperaturas significa una temporada de crecimiento más larga, por lo que vemos que algunos árboles crecen más rápido y sus anillos se hacen más grandes. Está más allá del rango de variación natural". Traducción: Las temperaturas están subiendo más de lo que se había visto anteriormente en miles de años, y el aumento coincide con las crecientes emisiones de carbono de la actividad humana.

Descubriendo misterios ambientales que pueden ayudarnos a navegar el futuro. Según las cronologías de anillos de árboles en todo el mundo, 540 fue un año catastrófico. "Los árboles en entornos completamente diferentes en todo el mundo crecieron anillos más pequeños", dice Towner. Una teoría es que un cometa se rompió en la atmósfera de la Tierra. Aunque no golpeó la Tierra, puede haber creado nubes de polvo e incendios forestales masivos a partir de fragmentos que llovieron y acortó la temporada de crecimiento de ese año. Tal conocimiento podría ayudarnos a prepararnos para futuros cataclismos cósmicos.

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