¿Los alimentos saben igual a los animales que a nosotros?

Los animales ven y huelen el mundo de manera diferente que nosotros, y la investigación muestra que incluso los alimentos que comemos tienen un sabor diferente en diferentes paladares.

Si bien todos los vertebrados tienen lenguas, el número de papilas gustativas difiere según la especie. Y así como la fuerza de nuestro sentido del olfato depende de la cantidad de receptores olfativos, la sensibilidad al gusto de una especie depende de cuántas papilas gustativas tenga.

Las aves generalmente tienen muy pocas papilas gustativas. Por ejemplo, las gallinas tienen solo alrededor de 30. Los humanos, por otro lado, tienen alrededor de 10, 000. El mejor amigo del hombre tiene alrededor de 1, 700, mientras que los gatos tienen un promedio de menos de 500.

Pero los herbívoros, como las vacas y los cerdos, incluso han vencido a los humanos. Las vacas tienen alrededor de 25, 000 mientras que los cerdos tienen 14, 000.

"Los herbívoros tienen muchas papilas gustativas porque necesitan saber si una planta específica contiene toxinas peligrosas", según la Dra. Susan Hemsley, profesora de ciencias veterinarias de la Universidad de Sydney.

Pero el verdadero ganador cuando se trata de sensibilidad al sabor es el bagre. Estos habitantes del fondo de bigotes suelen tener más de 100, 000 papilas gustativas que recubren su cuerpo y se concentran alrededor de sus bocas.

Un sentido del gusto avanzado es crítico para el bagre porque cazan en aguas turbias donde la visibilidad es baja.

Evolución del gusto

Pero el gusto no es solo un juego de números. Incluso si los gatos tuvieran miles de papilas gustativas más que nosotros, no podrían probar la presencia de azúcar porque no necesitan esa capacidad para sobrevivir.

En términos evolutivos, los animales han usado el sabor para determinar si los alimentos son seguros para comer. Un mal sabor generalmente indica que una sustancia es potencialmente dañina, mientras que un buen sabor indica alimentos digeribles.

La mayoría de las lenguas de los mamíferos tienen receptores gustativos, proteínas que se unen a las sustancias entrantes y señalan al cerebro, lo que interpreta la sensación como sabor.

Los humanos tienen cinco tipos de papilas gustativas: dulce, salado, agrio, amargo y umami (salado), y los científicos sospechan que también podríamos probar la grasa.

Pero no todos los animales tienen este amplio espectro de sabor. Tome la capacidad de probar dulce, por ejemplo.

El receptor de sabor dulce está compuesto de proteínas acopladas generadas por dos genes conocidos como Taslr2 y Taslr3. Sin embargo, los gatos carecen de los 247 pares de bases de aminoácidos que forman el ADN de Taslr2, por lo que los gatos no pueden saborear los dulces.

Pero los gatos no son las únicas criaturas que carecen de esta habilidad.

Investigadores del Monell Chemical Senses Center descubrieron que, además de los gatos y sus parientes salvajes, como leones y tigres, otros carnívoros también tienen mutaciones genéticas que les impiden probar los dulces, incluidos los delfines y los leones marinos.

Para las criaturas omnívoras como los perros, estos genes todavía están presentes porque la dulzura es un signo de carbohidratos, una importante fuente de alimento para los animales que consumen plantas.

Debido a que los gatos son carnívoros, los receptores de dulzura no son necesarios para la supervivencia. Sin embargo, los gatos pueden detectar sabores amargos, lo que les ayuda a evitar la carne rancia.

Los gatos también pueden probar algo que los humanos no pueden: adenosina trifosfato, una molécula que suministra energía a todas las células vivas. (Está presente en la carne, por eso los gatos pueden probarla).

Los gatos y los perros también tienen papilas gustativas especiales que están sintonizadas para el agua. Este sentido se encuentra en la punta de la lengua, la parte que entra en contacto con el agua durante el consumo.

Si bien esta área de la lengua siempre responde al agua, se vuelve más sensible cuando el animal come algo salado y aumenta la necesidad de agua.

Esto es útil para animales que consumen mucha carne, que tiene un alto contenido de sal.

Pero incluso las personas prueban los alimentos de diferentes maneras. Obtenga más información sobre esto en el siguiente video.

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Fotos: (vaca) John Haslam / flickr, (gato) yoppy / flickr

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