Lo que no sabes sobre las algas

Una de las últimas cosas que alguien quiere encontrar en unas vacaciones en la playa, justo después de los tiburones y las medusas, son las algas marinas. Algas asquerosas, viscosas y pegajosas.

Sin embargo, es posible que se sorprenda al saber que si se encuentra con algas en un chapuzón en el océano, hay una buena posibilidad de que no sea su primera experiencia de algas marinas del día. Las algas probablemente estaban en uno de los productos que usó para comenzar su día: pasta de dientes, jabón, una vitamina, medicamentos o cosméticos. Este uso común como extracto en productos cotidianos es solo una de las cosas que aprenderá de una conversación con la autora Susan Hand Shetterly o al leer su libro, "Crónicas de algas marinas: Un mundo al borde del agua" (Algonquin Books of Chapel Hill )

El libro cuenta la historia de cómo se cultivan y cosechan las algas marinas en los océanos del mundo y de su importancia para una variedad de propósitos, incluido un extracto en alimentos y otros productos, que ayudan a combatir el cambio climático al secuestrar carbono, su uso futuro como posible biocombustible, e incluso el futuro mismo de la pesca y la agricultura. Shetterly, que se describe a sí misma como una ambientalista y ensayista, presenta su historia en el Golfo de Maine, una gran área que se extiende desde Cape Cod hasta Nueva Escocia, y cuenta la historia de las algas a través de las "personas de algas" que viven allí: empresarios acuícolas, pescadores, biólogos marinos, conservacionistas y otros. Estas personas la conectaron desde su hogar en la costa de Maine con comunidades marítimas de todo el mundo: Filipinas, Japón, China, Francia, Inglaterra, Escocia, Irlanda y Escocia, donde diferentes culturas históricamente se han ganado la vida con las algas marinas, para contar su historia sobre los interconectados significado global del círculo completo de algas.

Después de cinco años de escuchar las historias de algas e investigar artículos académicos, el resultado es un libro que no es un tratado científico sobre algas ni un intento de contar todo lo que hay que saber sobre las algas. Eso, dice Shetterly, habría resultado en un libro del tamaño de "Guerra y paz" y demasiado pesado para levantarlo. "Quería que el libro fuera una narración a partir de la cual los lectores pudieran aprender sobre los diferentes aspectos de las algas de las personas interesantes involucradas con las algas marinas y dejándoles contarle al lector sus historias", dice ella. Shetterly presenta estas historias en un giro de página bellamente escrito y novedoso que sondea las profundidades de los océanos del mundo, de donde saca datos sorprendentes tras hechos sobre algas que probablemente no conocías y probablemente no esperabas.

Estos son algunos aspectos destacados de la inmersión profunda de Shetterly que pueden darle una nueva apreciación por el mundo submarino de algas marinas.

Cosas que probablemente no sabes sobre las algas

No todas las algas son verdes y frondosas. (Foto: S86226 / Shutterstock)

Puede haber un millón de especies de algas. Los psicólogos, las personas que estudian las algas, estiman que hay entre 30, 000 y 1 millón de especies de algas. Debido a que todavía estamos descubriendo y aprendiendo sobre las algas marinas, Shetterly cree que tenemos mucho más que aprender sobre su importancia para el medio ambiente y cómo usarlas para enriquecer nuestras vidas y las vidas de las generaciones venideras.

Las algas marinas están vinculadas a los organismos más antiguos del planeta. "Hay algo llamado cianobacterias, una bacteria que apareció de repente y tenía la capacidad de hacer fotosíntesis", dice Shetterly. "Las personas que estudiaron algas lo llamaron microalgas, un alga unicelular. Pero las personas que no estudiaron algas lo llamaron bacteria. Era y es un poco de ambas. Sin embargo, fue el primer ser vivo flotando en el océano Luego se unió una microalga, y lo que hicieron fue enviar pequeñas bocanadas de oxígeno a la atmósfera. Sin ellas no tendríamos oxígeno para respirar ".

Las algas no son plantas. Shetterly reconoce fácilmente que la gente piensa en las algas marinas como plantas. Ella piensa que una razón ineludible para eso es que las "malezas" son parte de su nombre común, y las malezas, después de todo, ¡son plantas! Pero las algas no son plantas. Son algas, aunque no es el tipo de alga microscópica unicelular como el fitoplancton que muchos podrían asociar con algas de su clase de biología de la escuela secundaria. Las algas son algas multicelulares conocidas como macroalgas o, simplemente, "grandes algas". En este caso, las células se han unido en una apariencia similar a una planta.

Las algas marinas parecen frondas debido a la fotosíntesis. (Foto: divedog / Shutterstock)

Tienen forma de plantas por una razón. Según la forma de pensar de Shetterly, muchas algas tienen la apariencia de árboles en miniatura. "Tienen abrazaderas que los anclan a una roca o una superficie dura como una concha o un trozo de madera, tienen un estípite que parece un tronco, tienen frondas que parecen ramas y luego tienen esporas para sus tejidos reproductivos en el parte superior de las frondas ". La razón de esta forma, agrega, es la fotosíntesis para que puedan hacer la comida. "Quieren acercarse lo más posible al sol para poder obtener la mayor cantidad de luz posible".

Llamarlos malas hierbas les hace un mal servicio. "Creo que obtuvieron el nombre de marihuana porque se les consideraba cosas resbaladizas de poco uso que estaban en el camino, y te hicieron tropezar", dice Shetterly. También tendemos a usar la palabra hierba, señala, para referirnos a algo que creemos que tiene poco valor. Esa línea de pensamiento sacó una de las citas favoritas de su investigación. Es de Paul Molyneaux, quien escribió sobre la pesca comercial para The New York Times y ganó la Beca Guggenheim 2007 para estudiar pesquerías sostenibles en varios países: "No sabemos cómo evaluar el valor de las especies dentro de su comunidad ecológica"., tendemos a pensar en ellos como inútiles más que invaluables ". Las algas marinas, como han conocido muchas culturas en todo el mundo durante siglos, tienen un tremendo valor económico.

Un agricultor en Nusa Lembongan, Bali, atiende sus cultivos de algas. (Foto: Jmhullot / Wikimedia Commons)

Las cosechas mundiales de algas marinas se valoran en $ 6 mil millones al año. La mayoría de eso, $ 5 mil millones, está en alimentos para humanos. El resto representa extractos de algas para una amplia gama de usos.

35 países cosechan algas. China e Indonesia son los mayores productores de algas cultivadas en granjas acuícolas. Estados Unidos y Europa se están poniendo al día rápidamente.

Maine se está convirtiendo rápidamente en el mayor productor de algas marinas de algas comestibles y comerciales en los Estados Unidos.

Es casi imposible pasar un día sin encontrar algas. Sus usos, dice Shetterly, se dividen en dos grandes categorías: alimentos procesados ​​y no procesados.

Las algas marinas son una ensalada picante, nutritiva y deliciosa. (Foto: Foodio / Shutterstock

Muchos productos alimenticios procesados ​​contienen algas. Dos ejemplos de alimentos blandos son los pudines y los aceites comestibles. Nori, el nombre japonés para las algas marinas, es parte de una dieta diaria común en Japón y se usa en artículos como bolas de arroz, rollos de sushi y ensaladas. Los japoneses comen más algas que cualquier otra cultura, lo que, según algunos nutricionistas, ha llevado a la alta esperanza de vida del país.

Muchos no alimentos procesados ​​contienen algas. Estos incluyen pasta de dientes, cosméticos, jabones, medicamentos, alimentos para mascotas, piensos para ganado y fertilizantes agrícolas. El gel también es utilizado por la industria de la impresión como un componente en el brillo o recubrimiento en papeles brillantes, como parte de los fluidos utilizados en el fracking y en laboratorios médicos y de otro tipo en placas de Petri para cultivar tejidos, según Shetterly.

Las algas son resbaladizas y viscosas por alguna razón. Cuando Shetterly da charlas sobre algas marinas, algo que quiere apartarse al principio es que, sí, las algas son resbaladizas y viscosas. "Las algas tienen un gel en su capa externa, y hay razones para eso", dice ella. "No. 1 es que cuando las algas se agitan en el agua, el gel permite que las frondas se deslicen fácilmente entre sí. Sin el gel, las frondas se amputarían por sí mismas o amputarían a sus vecinos. La otra cosa es que el el gel protege a las algas marinas del daño solar cuando están expuestas al sol durante las mareas bajas. Cuando la marea es extremadamente baja, y tenemos mareas muy bajas y muy altas aquí, las algas se acostarán contra las rocas. No solo eso, sino todo tipo de los animales que viven en las frondas están protegidos mientras se colocan entre las frondas y las rocas durante la marea baja. El recubrimiento de gel protege las algas y las algas protegen a los pequeños animales del sol manteniéndolos húmedos y salinos mientras esperan la marea alta. regresar."

Las algas son muy relajantes para la piel. "Mucha gente por aquí, estoy empezando a descubrir, ir a la playa y conseguir algo de algas (el nombre común de algas Fucus), ponerlo en una especie de bolsa con agujeros y meterlo en una bañera de agua caliente agua ", dice Shetterly. "Luego entran porque es muy relajante para la piel. Todavía no lo he intentado". Sin embargo, dice que no se sorprenderá si muchas cosas hechas de algas marinas para poner en el agua del baño para calmar la piel se vuelven comunes en los mercados de agricultores o festivales en las comunidades costeras.

Las algas se usan en vendajes para heridas, especialmente para quemaduras. Los hospitales de quemaduras a veces usan vendajes que se infunden con una forma de gel de algas procesadas, dice Shetterly.

Las algas absorben y filtran el carbono al igual que las plantas en la tierra. (Foto: divedog / Shutterstock)

Las algas juegan un papel importante en la protección del planeta del cambio climático. Los océanos del mundo absorben aproximadamente el 25 por ciento del carbono en la atmósfera. En el proceso, los océanos se están volviendo más ácidos. Mientras que las plantas en tierra absorben carbono de la atmósfera, las algas lo absorben y filtran de los mares. "Se solía pensar que cuando las algas se desprendían de la orilla y flotaban hacia el mar y transportaban mucha comida en forma de pequeños bichos para que las aves y los peces comieran que se hundirían, eventualmente se levantarían nuevamente y flotarían hacia la orilla donde liberarían su carbono al aire ", dice Shetterly. "Lo que pueden estar haciendo es hundirse y permanecer en el fondo del océano y, por lo tanto, retener ese carbono. Eso sería muy útil". Agrega que otra cosa que sucede con el secuestro de carbono ocurre cuando las algas que se hunden en el fondo del océano comienzan a desintegrarse. Lo que podría estar sucediendo en este caso es que las piezas microscópicas de las algas marinas entran en la columna de agua, y una vez que son ingeridas por microalgas unicelulares, que a su vez son ingeridas por otra cosa, tal vez un pez. Sin embargo, si las algas marinas flotan hacia la tierra y se lavan en la orilla, liberará su carbono a la atmósfera. Pero el ciclo del carbono de las algas es muy complicado, dice Shetterly, y los científicos aún están aprendiendo cómo funciona.

El cambio climático está afectando a las algas. Cuando Shetterly comenzó su investigación hace cinco años, las pruebas mostraron que el cambio climático no afectó significativamente las algas marinas. Hace seis meses, un artículo científico de varios psicólogos indicó que el cambio climático, que contribuye al calentamiento de los océanos, afectará a las algas Ascophyllum nodusm, que se conoce con el nombre común de "Wrack". "Lo que encontraron fue que a medida que el agua se calienta, Ascophyllum que crece en su extremo sur dejaría de prosperar", dice. "Eso significa que la diversidad genética dentro de la especie comenzaría a disminuir. Si el calentamiento del océano continúa como está ahora, Ascophyllum probablemente comenzará a moverse hacia el norte. Pero el problema con moverse hacia el norte es que en cierto punto los inviernos son demasiado oscuros y los veranos son demasiado ligeros para Ascophyllum. Tendría que adaptarse a un régimen de luz totalmente diferente para sobrevivir. Los científicos no saben si puede hacer eso ". Shetterly admite que ese es el peor de los casos, pero si sucede, dice que el impacto será mayor que la posible pérdida de una sola especie de alga marina. "Hay tantos animales pequeños y esenciales que necesitan Ascophyllum para prosperar. ¿Qué les va a pasar? Y si Ascophyllum tiene problemas, es probable que otras especies también tengan problemas".

Las algas podrían convertirse en la próxima 'gran cosa'. La Universidad del Sur de Maine ganó una subvención de investigación de $ 1.3 millones para cultivar algas de azúcar en enormes plataformas en aguas federales de la costa del estado. El objetivo es establecer a los Estados Unidos como un productor líder de macroalgas con un enfoque en su uso como biocombustible para el transporte de automóviles, aviones y trenes y para generar electricidad. "Es un proyecto que todavía está en la imaginación de los planificadores", dice Shetterly. "Todavía no sabemos si será una idea terrible o una buena idea".

Las algas son el futuro de la pesca y la agricultura. "Aquí en Maine, somos muy conscientes de que hemos saqueado nuestras pesquerías", dice Shetterly. "Nuestra población de bacalao se ha extinguido comercialmente en este momento. Es desgarrador. No solo perdemos la riqueza de nuestros océanos sino también la riqueza de la cultura costera". Los procesos ahora están en marcha en Maine a través del Departamento de Recursos Marinos del estado y la Legislatura para cosechar algas marinas de manera sostenible que proteja los hábitats costeros. Shetterly es más alentado por las pequeñas empresas costeras donde la gente establece proyectos de acuicultura en las bahías donde cultivan algas para el consumo de alimentos en camas orgánicas y limpias. Por otro lado, la acuicultura es muy diferente en la Cuenca del Pacífico. "Me dijeron que tienen granjas acuícolas tan grandes en China que se pueden ver desde el espacio", dice Shetterly. Las granjas de algas podrían convertirse en la respuesta a las crisis alimentarias a medida que la población mundial continúa expandiéndose. Sin la necesidad de recursos de tierra, las algas frescas tienen el potencial de convertirse en uno de los cultivos más sostenibles del planeta. "Las algas nos dan la oportunidad de hacer las cosas mejor de lo que lo hemos hecho en el pasado", dice Shetterly.

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