Las primeras 'langostas arbóreas' nacidas en los Estados Unidos eclosionan en el zoológico de San Diego

¿Nunca has oído hablar de las langostas? Estos insectos palo gigantes están entre los insectos más grandes del mundo, capaces de crecer hasta más de 6 pulgadas de largo. También se encuentran entre los insectos más raros de la Tierra, y la desgarradora historia de su supervivencia y conservación es una verdadera sacudida de lágrimas, incluso si no eres fanático de los bichos.

Las langostas de los árboles, también llamados insectos palo de la Isla Lord Howe ( Dryococelus australis ), son una especie endémica del remoto Grupo de la Isla Lord Howe, un remanente volcánico de forma irregular en el Mar de Tasmania entre Australia y Nueva Zelanda. El tamaño del insecto es un ejemplo dramático del gigantismo de la isla, un fenómeno biológico en el que algunas criaturas aisladas en pequeñas islas evolucionan a proporciones gigantescas en comparación con sus parientes continentales.

Durante gran parte de la existencia de esta especie, no tuvo depredadores importantes. Pero después de que un barco encalló en la isla en 1918, se introdujeron ratas negras. Para 1920, solo dos años después, la langosta del árbol fue oficialmente eliminada. Se presumió que toda la especie estaba extinta.

Luego, en la década de 1960, un equipo de escaladores visitó Ball's Pyramid, una traicionera pila rocosa del mar a unas 14 millas al sureste de la isla de Lord Howe. Esta isla rocosa no es exactamente habitable, sin agua libre y poca vegetación, pero los escaladores encontraron algo inusual: el cadáver de un insecto palo monstruo. Más tarde se confirmó que este animal muerto era una langosta de árbol, reviviendo las esperanzas de que quizás algunos sobrevivientes habían encontrado refugio en esta roca aislada.

No fue sino hasta 2001, más de 80 años desde que se vio con vida la última langosta de árbol, que un par de científicos australianos decidieron viajar a la Pirámide de Ball para buscar una población perdida de estas notables bestias. Escalaron 500 pies por la cara de roca en ángulo agudo y no encontraron nada. Luego, en su descenso, un rayo de esperanza: grandes excrementos de insectos debajo de un solo arbusto.

Como se sabe que las langostas de los árboles están activas durante la noche, el equipo regresó al lugar más tarde esa noche. Retiraron el arbusto y, en un momento notable, se vieron testigos de las últimas 24 langostas de la Tierra, todas agrupadas y viviendo dentro de la pequeña grieta debajo del arbusto.

El descubrimiento fue una sensación inmediata, reportada en todo el mundo. "Fue un evento de relaciones públicas masivo para los insectos", dijo a NPR Paige Howorth, curadora de entomología en el zoológico de San Diego, "especialmente un insecto como este, que no es uno que consideres carismático, ya sabes, para la mayoría parte."

Posteriormente se recolectaron dos parejas reproductoras del pequeño grupo para que los científicos pudieran intentar criarlas y revivir a su población. Hoy, más de 1, 000 langostas adultas han sido criadas con éxito por un equipo en el zoológico de Melbourne, con la esperanza de eventualmente reintroducirlas de nuevo en Lord Howe Island. Es una de las historias de éxito más grandes y conmovedoras de la conservación.

"Es una historia muy romántica, ya que siempre existe la esperanza de que algún día puedan irse a casa", dijo Rohan Cleave, cuidador del zoológico en Melbourne.

Sin embargo, a pesar del éxito que tuvo el zoológico de Melbourne, otros zoológicos de todo el mundo han tenido dificultades con sus propios programas de reproducción. Es decir, hasta ahora. Los empleados del zoológico de San Diego anunciaron recientemente que han nacido con éxito las primeras langostas nacidas en los Estados Unidos, una noticia fantástica para el futuro de este gran pero carismático error.

"Las ninfas parecen emerger del huevo durante la noche o en las primeras horas de la mañana", dijo Howorth. "La mayoría de las mañanas desde el sábado han incluido una o dos pequeñas sorpresas verdes. ¡No podríamos estar más felices!"

Puede ver una película notable de la langosta de un árbol eclosionando aquí:

Una de las características más encantadoras de las langostas de los árboles es que duermen en parejas y se cucharean. Los machos envuelven sus seis patas protectoramente alrededor de la hembra mientras duermen. Tal vez sea un comportamiento remanente de sus muchos años colgando precariamente a la existencia dentro de esa grieta en la Pirámide de Ball. O tal vez es este comportamiento de vinculación lo que los ha mantenido vivos durante tanto tiempo en primer lugar.

Al menos por ahora, finalmente hay razones para esperar que esta especie entrañable, desde el borde de la extinción.

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