Las montañas de neumáticos de Estados Unidos: el 90 por ciento se han ido, gracias a los programas de reciclaje

Llantas. No pensamos mucho en ellos a menos que a) tengamos un piso; b) tenemos que comprar otros nuevos; o c) los neumáticos de verano simplemente no lo cortan en invierno, o viceversa. Pero los neumáticos son un gran problema en el medio ambiente, porque producimos y desechamos muchos de ellos. En 2009, el año más reciente disponible, generamos 296 millones de llantas de desecho, y los automóviles de pasajeros representaron 189 millones de ellas.

La buena noticia es que hoy estamos "reutilizando" el 80 por ciento de nuestros neumáticos de desecho. ¿Recuerdas las famosas montañas de neumáticos? Bueno, ya casi no están. Según Michael Blumenthal, vicepresidente de la Asociación de Fabricantes de Caucho, en 1990 unos 48 estados tenían leyes de llantas de desecho de algún tipo (después de que Minnesota se convirtió en el primero en aprobar una ley en 1985). Considere el alcance del problema con el que estaban lidiando: un estimado de 2 a 3 mil millones de neumáticos que estaban en existencias en ese momento, y solo el 11 por ciento de los neumáticos iban a los mercados de uso final. Hoy, 90 por ciento de las pilas han sido "disminuidas", dice Blumenthal.

Para 2011, estábamos oficialmente reducidos a 76 millones de neumáticos almacenados en los EE. UU., Pero nadie sabe realmente el número exacto. Y algunas de las pilas más grandes son realmente memorables. Según los informes, el vertedero más grande del mundo, Tire Mountain en el condado de Weld, Colorado, tenía hasta 80 millones de llantas de desecho a la vez (más un gran volumen de trituradas). Supuestamente se está limpiando ahora (gracias a una tarifa que pagan los compradores estatales de neumáticos), pero se ha alegado todo tipo de travesuras financieras.

El gran temor de lugares como Tire Mountain es que se incendien. En 1983, un vertedero con 7 millones de neumáticos se incendió en Rhinehart, Virginia, enviando una columna de humo a 3.000 pies de altura (y 50 millas de largo) a tres estados. Ahora es un sitio Superfund. Las llantas de desecho también son criaderos de mosquitos, y cuando se importan de Japón o China (para hacer recapitulaciones) terminan aumentando la gama de especies asiáticas que portan el Nilo Occidental y otras enfermedades. ¿Tengo que mencionar que las ratas también anidan en ellas?

Pero, escuche, esta es una de las raras historias de éxito ambiental. En 2011, se reciclaron o reutilizaron 197 millones de llantas de desecho, un número que está creciendo. La categoría más grande es el combustible derivado de neumáticos, que representó el 40 por ciento de la mezcla en 2009, pero más de 500, 000 toneladas (26.2 por ciento) se convirtieron en pasillos de caucho molido y juegos, mantillo, ropa de cama para animales, superficies deportivas, productos moldeados y autopartes ( como tapetes). Algunos incluso se usan en la construcción de carreteras como "asfalto mejorado con caucho". Si has estado en Phoenix, es probable que hayas montado en él. Y esos trabajadores en la foto de arriba están tendiendo una carretera mejorada de goma cerca de Fort Bragg en California.

Foto: Bridgestone

Hace poco estuve en Smyrna, Tennessee (arriba), donde visité la primera tienda Firestone con certificación LEED Gold del mundo. El socio gerente Randy Holden mostró el estacionamiento dedicado de la tienda para híbridos, su disposición solar (que proporciona el 12.5 por ciento de su electricidad), su techo reflectante, sus accesorios de bajo flujo y sus plantas locales resistentes a la sequía ubicadas en una cama de cubierta de neumáticos triturados . La acera flexible, que era elástica para caminar (y es el material gris junto al edificio), también usaba una gran cantidad de caucho reciclado. Me encanta que las llantas viejas entren en el equipo del patio de juegos, proporcionando aterrizajes suaves para los niños que se caen de los gimnasios de la jungla. El estado de Maryland tiene nueve parques infantiles que usan neumáticos de goma como material de construcción. El exclusivo patio de recreo de neumáticos a continuación fue diseñado por AnneMarie van Splunter para niños refugiados en Tailandia.

El Product Stewardship Institute, con sede en Massachusetts, está trabajando en formas creativas de reciclar neumáticos. Scott Cassel, CEO de PSI, dijo que 36 estados ahora cobran tarifas para reciclar neumáticos, y Canadá también tiene un programa.

Foto: Bridgestone

Los neumáticos salen del medio ambiente de muchas maneras. ¿Sabes cómo la gente se siente libre de tirar sus llantas usadas en el cuerpo de agua más cercano? Kim Del Castillo, coordinador de reciclaje de Del Rio, Texas (a tres millas de la frontera con México), ayudó a sacar 802 llantas abandonadas en un evento patrocinado por Bridgestone el año pasado, y apunta a 1, 000 este año.

Jen Holliday, del Distrito de Residuos Sólidos de Chittenden en Vermont, dice que el estado tiene 62 pilas de llantas conocidas de más de 100 cada una, con una limpieza estimada en $ 1 millón o más. "Sin fondos, muchas de las pilas no se limpiarán", dice ella. "Hay mercados de neumáticos limitados en nuestras regiones: no tenemos procesamiento de neumáticos en el estado y muy pocos proyectos de ingeniería civil". La mayoría de las llantas recolectadas se convierten en combustible derivado de llantas, que no es su mayor uso posible.

Tenemos buenas soluciones para reutilizar neumáticos, simplemente no han logrado despegar todavía. Idealmente, deberíamos simplemente convertirlos nuevamente en neumáticos, y Greer Tidwell, director de gestión ambiental de Bridgestone, me dice que eso está comenzando a suceder, aunque lentamente. No estamos en la etapa de clavado con neumáticos viejos, pero al menos estamos rodando por la carretera.

Aquí hay un video sobre la eliminación de una montaña de neumáticos de 1.2 millones en Maryland. Han sacado muchos de ellos, y todavía no se ha hecho. Pero ver una corriente viva emerger de debajo de toda esa chatarra es una vista muy bienvenida:

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