Las mascotas son buenas para su salud, y tenemos los estudios para demostrarlo.

Si tienes mascotas, ya conoces la alegría y el amor que traen a tu vida. Ahora la ciencia está confirmando cuán buenos son realmente para usted, tanto mental como físicamente.

¿Cómo ayudan ellos? Una teoría es que las mascotas aumentan nuestros niveles de oxitocina. También conocida como la "hormona de enlace" o "sustancia química para abrazar", la oxitocina mejora las habilidades sociales, disminuye la presión arterial y la frecuencia cardíaca, aumenta la función inmunológica y aumenta la tolerancia al dolor. También reduce el estrés, la ira y la depresión.

No es de extrañar que la compañía habitual de un perro o un gato (u otra bestia querida) parezca ofrecer todos estos mismos beneficios y más. Sigue leyendo para descubrir las muchas formas impresionantes en que una mascota puede hacerte más saludable, más feliz y más resistente.

1. Las mascotas te ayudan a vivir vidas más largas y saludables

Tener un perro se asocia con un menor riesgo de muerte por enfermedad cardiovascular u otras causas, según un estudio que siguió a 3, 4 millones de personas en Suecia. Los investigadores estudiaron a hombres y mujeres entre las edades de 40 y 80 y siguieron sus registros de salud (y si tenían un perro) durante aproximadamente una docena de años. El estudio encontró que para las personas que vivían solas, tener un perro puede disminuir su riesgo de muerte en un 33% y su riesgo de muerte relacionada con enfermedades cardiovasculares en un 36%, en comparación con las personas solteras sin mascota. Las posibilidades de sufrir un ataque cardíaco también fueron un 11% más bajas. Una revisión de 2019 de casi 70 años de investigación descubrió que la propiedad del perro reduce su riesgo de morir por cualquier causa en un 24%. Para las personas que ya han sufrido un derrame cerebral o un ataque cardíaco, su riesgo disminuye en un 31% cuando tienen un perro. Los resultados fueron publicados en Circulation, la revista de la American Heart Association.

2. Las mascotas alivian las alergias y estimulan la función inmune.

Uno de los trabajos de su sistema inmunológico es identificar sustancias potencialmente dañinas y liberar anticuerpos para evitar la amenaza. Pero a veces reacciona de forma exagerada e identifica erróneamente cosas inofensivas como peligrosas, causando una reacción alérgica. Piensa en ojos rojos, picazón en la piel, secreción nasal y sibilancias.

Uno pensaría que tener mascotas podría desencadenar alergias al levantar la caspa y el pelo que inducen estornudos y sibilancias. Pero resulta que vivir con un perro o un gato durante el primer año de vida no solo reduce las posibilidades de tener alergias a las mascotas en la infancia y más adelante, sino que también reduce el riesgo de asma. Un estudio publicado en el Journal of Allergy and Clinical Immunology encontró que los recién nacidos que viven con gatos tienen un menor riesgo de asma infantil, neumonía y bronquiolitis.

Vivir con una mascota de niño también acelera su sistema inmunológico. De hecho, solo un breve encuentro con una mascota puede fortalecer su sistema de defensa contra la enfermedad. En un estudio, acariciar a un perro durante solo 18 minutos aumentó los niveles de inmunoglobulina A (IgA) en la saliva de los estudiantes universitarios, un signo de una función inmune robusta.

Incluso hay algunas investigaciones nuevas que sugieren vínculos entre los microbios que las mascotas traen a nuestro hogar y los beneficiosos que viven en nuestro tracto digestivo. "La exposición a las bacterias animales puede provocar que las bacterias en nuestro intestino cambien la forma en que metabolizan los neurotransmisores que tienen un impacto en el estado de ánimo y otras funciones mentales", dijo a The New York Times Jack Gilbert, director del Microbiome Center de la Universidad de Chicago. . Gilbert es coautor de un estudio publicado en The New England Journal of Medicine que descubrió que los niños Amish tienen tasas más bajas de asma porque crecen con el ganado y las bacterias que albergan. Gilbert advierte que los estudios sobre cómo los microbios de las mascotas pueden afectar a las bacterias intestinales humanas aún se encuentran en etapas tempranas.

3. Aumenta tu cociente de condición física

Este se aplica más a los dueños de perros. Si le gusta caminar con su canino favorito, es probable que esté más en forma y más delgado que sus contrapartes que no caminan con perros y que se acerque al nivel de actividad física recomendado. Un estudio financiado por los Institutos Nacionales de Salud de más de 2, 000 adultos descubrió que los paseadores de perros regulares hacían más ejercicio y tenían menos probabilidades de ser obesos que aquellos que no paseaban a un perro. En otro estudio, los paseadores de perros mayores (de 71 a 82 años) caminaron más rápido y por más tiempo que los que no caminaron, además de que tenían más movilidad en el hogar.

Los dueños de perros que llevan a sus compañeros caninos a caminar tienden a estar más en forma y más en forma que sus compañeros sin perros. (Foto: AMatveev / Shutterstock)

4. Las mascotas reducen el estrés

Cuando llega el estrés, su cuerpo entra en modo de lucha o huida, liberando hormonas como el cortisol para producir más azúcar en la sangre y epinefrina que aumentan la energía para bombear el corazón y la sangre. Todo bien para nuestros antepasados ​​que necesitaban rápidas ráfagas de velocidad para esquivar tigres depredadores con dientes de sable y mastodontes estampados. Pero cuando vivimos en un estado constante de lucha o huida por el estrés continuo en el trabajo y el ritmo frenético de la vida moderna, estos cambios físicos hacen mella en nuestros cuerpos, incluido el aumento de nuestro riesgo de enfermedades cardíacas y otras condiciones peligrosas. El contacto con las mascotas parece contrarrestar esta respuesta al estrés al reducir las hormonas del estrés y la frecuencia cardíaca. También reducen los niveles de ansiedad y miedo (respuestas psicológicas al estrés) y elevan los sentimientos de calma. Los estudios han encontrado que los perros pueden ayudar a aliviar el estrés y la soledad de las personas mayores, así como a calmar el estrés previo al examen para los estudiantes universitarios. Un estudio encontró que solo 10 minutos de acariciar a un perro o gato pueden reducir los niveles de cortisol en estudiantes universitarios.

5. Las mascotas mejoran la salud del corazón

Las mascotas nos bañan de amor, así que no es sorprendente que tengan un gran impacto en nuestro órgano de amor: el corazón. Resulta que el tiempo pasado con una criatura apreciada está relacionado con una mejor salud cardiovascular, posiblemente debido al efecto antiestrés mencionado anteriormente. Los estudios muestran que los dueños de perros tienen un menor riesgo de enfermedad cardíaca, incluida la presión arterial y el colesterol. Los perros también benefician a los pacientes que ya tienen enfermedades cardiovasculares. No solo tienen cuatro veces más probabilidades de estar vivos después de un año si tienen un perro, sino que también tienen más probabilidades de sobrevivir a un ataque cardíaco. Y no se preocupen, dueños de gatos: el afecto felino confiere un efecto similar. Un estudio de 10 años publicado en Archives of Internal Medicine encontró que los dueños de gatos actuales y anteriores tenían un 40% menos de probabilidades de sufrir un ataque cardíaco y un 30% menos de probabilidades de morir de otras enfermedades cardiovasculares. Otro nuevo estudio que siguió a más de 1.700 personas en la República Checa encontró que los dueños de perros tienen más probabilidades de tener una mejor salud general del corazón. Los dueños de mascotas en el estudio informaron más actividad física, mejor dieta y niveles ideales de azúcar en la sangre, pero los dueños de perros mostraron los mayores beneficios de tener una mascota.

6. Hacerte un imán social y de citas

Los compañeros de cuatro patas (particularmente la variedad canina que nos saca de la casa para caminar diariamente) nos ayudan a hacer más amigos y a parecer más accesibles, confiables y dignos de citas. En un estudio, las personas en silla de ruedas que tenían un perro recibieron más sonrisas y tuvieron más conversaciones con los transeúntes que las que no tenían un perro. En otro estudio, los estudiantes universitarios a quienes se les pidió que vieran videos de dos psicoterapeutas (representados una vez con un perro y una vez sin él) dijeron que se sentían más positivamente hacia ellos cuando tenían un perro y tenían más probabilidades de revelar información personal. Y buenas noticias para los hombres: la investigación muestra que las mujeres están más dispuestas a dar su número a los hombres con un amigo canino.

Un perro puede hacerte parecer más amable y más accesible a los demás. (Foto: CandyBox Images / Shutterstock)

7. Proporcionar un ungüento social para pacientes con Alzheimer.

Del mismo modo que los amigos no humanos fortalecen nuestras habilidades y conexiones sociales, los gatos y los perros también ofrecen comodidad peluda, amigable y vínculos sociales a las personas que sufren de Alzheimer y otras formas de demencia que destruyen el cerebro. Ahora existen varios programas de cuidadores caninos para ayudar a los pacientes con demencia en el hogar con las tareas cotidianas, como buscar medicamentos, recordarles que coman y guiarlos a casa si se han desviado del curso. Muchas instalaciones de vida asistida también tienen mascotas residentes u ofrecen visitas de terapia con animales para apoyar y estimular a los pacientes. Los estudios muestran que los compañeros de criaturas pueden reducir los problemas de comportamiento entre los pacientes con demencia al aumentar su estado de ánimo y aumentar su ingesta nutricional.

8. Mejora las habilidades sociales en niños con autismo

Uno de cada 70 niños estadounidenses tiene autismo (también conocido como trastorno del espectro autista o TEA), una discapacidad del desarrollo que dificulta la comunicación e interacción social. No es sorprendente que los animales también puedan ayudar a estos niños a conectarse mejor con los demás. Un estudio encontró que los jóvenes con TEA hablaban y reían más, se quejaban y lloraban menos y eran más sociables con sus compañeros cuando los conejillos de indias estaban presentes. Una multitud de programas de terapia asistida por animales con TEA han surgido en los últimos años, que incluyen desde perros y delfines hasta alpacas, caballos e incluso pollos.

La terapia asistida por animales ayuda a los niños con autismo y otras discapacidades del desarrollo a aprender habilidades sociales. (Foto: GoodDog Autism [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

9. Amortigua la depresión y mejora el estado de ánimo

Las mascotas mantienen a raya la soledad y el aislamiento y nos hacen sonreír. En otras palabras, su camaradería de criaturas y su capacidad para mantenernos involucrados en la vida diaria (a través de demandas entrañables de comida, atención y caminatas) son buenas recetas para alejarnos del blues y derrotar la soledad. Un estudio realizado por investigadores australianos encontró que conseguir un perro puede disminuir los sentimientos de soledad. Podría ser porque abrazarse con un perro aumenta su estado de ánimo a corto plazo, pero también porque tener un perro lo hace más propenso a conocer gente.

La investigación está en curso, pero la terapia asistida por animales está demostrando ser particularmente potente para disuadir la depresión y otros trastornos del estado de ánimo. Los estudios muestran que todos, desde hombres mayores en un hospital de veteranos que estuvieron expuestos a un aviario lleno de pájaros cantores hasta estudiantes universitarios deprimidos que pasaron tiempo con perros informaron sentirse más positivos.

10. Derrota TEPT

Las personas perseguidas por traumas como el combate, el asalto y los desastres naturales son particularmente vulnerables a una afección de salud mental llamada trastorno de estrés postraumático (TEPT). Efectivamente, los estudios muestran que el amor incondicional y el aumento de la oxitocina de una mascota pueden ayudar a remediar los recuerdos, el entumecimiento emocional y los arrebatos de ira relacionados con el TEPT. Aún mejor, ahora hay varios programas que combinan perros y gatos de servicio especialmente entrenados con veteranos que padecen TEPT.

11. lucha contra el cáncer

La terapia asistida con animales ayuda a los pacientes con cáncer a sanar emocional y físicamente. Los resultados preliminares de un ensayo clínico realizado por la American Humane Association muestran que los perros de terapia no solo borran la soledad, la depresión y el estrés en los niños que luchan contra el cáncer, sino que los caninos también pueden motivarlos a comer y seguir mejor las recomendaciones de tratamiento; en otras palabras, participar más activamente en su propia curación. Del mismo modo, una nueva investigación revela un aumento similar en el bienestar emocional de los adultos sometidos a los rigores físicos del tratamiento del cáncer. Aún más asombroso, los perros (con sus habilidades de olor estelar) ahora están siendo entrenados para olfatear literalmente el cáncer.

12. Pon el kibosh sobre el dolor

Millones viven con dolor crónico, pero los animales pueden aliviarlo. En un estudio, el 34% de los pacientes con fibromialgia por trastorno del dolor informaron alivio del dolor (y un mejor estado de ánimo y menos fatiga) después de visitar durante 10-15 minutos con un perro de terapia en comparación con solo el 4% de los pacientes que se sentaron en una sala de espera . En otro estudio, los que se habían sometido a una cirugía de reemplazo total de articulación necesitaban un 28% menos de medicamentos para el dolor después de las visitas diarias de un perro de terapia que aquellos que no tuvieron contacto canino.

13. Reduce el riesgo de esquizofrenia

Estar cerca de un perro a una edad temprana puede disminuir la posibilidad de desarrollar esquizofrenia como adulto, según una nueva investigación de la Universidad Johns Hopkins. En el estudio, los investigadores analizaron la relación entre la exposición a un perro o gato familiar durante los primeros 12 años de vida y un diagnóstico posterior de esquizofrenia o trastorno bipolar. Descubrieron que estar cerca de un perro redujo el riesgo de desarrollar esquizofrenia, pero no tuvo impacto en el trastorno bipolar. No vieron una relación inmediata entre los gatos y ninguno de los trastornos. Los investigadores advierten que se necesitan más estudios para confirmar sus hallazgos.

Nota del editor: este archivo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en noviembre de 2015.

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