Las jirafas salvajes están sufriendo una 'extinción silenciosa'

El animal más alto de la Tierra está en serios problemas. Las poblaciones de jirafas salvajes se están desplomando debido a la caza furtiva y la pérdida de hábitat, con datos de encuestas que muestran que el número de mamíferos ha caído más del 40 por ciento en los últimos 30 años. Y a diferencia de la conocida situación de gorilas, elefantes, rinocerontes y otros íconos africanos que desaparecen, el declive de estos gigantes serenos ha pasado desapercibido.

Alrededor de 150, 000 jirafas salvajes existieron recientemente en 1985, pero ahora hay menos de 97, 000, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), que en 2016 movió las jirafas de "Preocupación menor" a "Vulnerable" en su Lista Roja de Especies amenazadas. En 2018, la UICN emitió nuevos listados para siete de las nueve subespecies de jirafas, cinco de las cuales nunca antes habían sido evaluadas. Ahora enumera tres como "En Peligro Crítico" o "En Peligro", dos como "Vulnerable" y uno como "Casi Amenazado", considerando que solo la jirafa angoleña es lo suficientemente segura como para "Preocupación menor".

La población general de jirafas palidece en comparación con los elefantes africanos, por ejemplo, que suman alrededor de 450, 000 pero cuya disminución ha atraído un estudio más detallado y una publicidad más amplia. Ese contraste no pretende disminuir el peligro real que enfrentan los elefantes, pero resalta lo que el director de la Jiraffe Conservation Foundation (GCF) con sede en Namibia, Julian Fennessey, ha llamado una "extinción silenciosa" de jirafas.

Pero la marea puede estar cambiando.

'Bajo el radar'

Una madre jirafa y su cría deambulan por la reserva de caza Shamwari en Sudáfrica. (Foto: Gunter Nuyts / Shutterstock)

"Si bien [ha] habido una gran preocupación por los elefantes y los rinocerontes, las jirafas han pasado desapercibidas pero, desafortunadamente, su número ha caído en picado, y esto es algo que nos sorprendió un poco, que han disminuido tanto en tan poco tiempo ", dijo Fennessey a la BBC en 2016.

A pesar de su altura extrema (los machos adultos pueden medir casi 20 pies (6 metros) de altura), muchos científicos y conservacionistas han pasado por alto las jirafas. Es probable que esto se deba a la creencia de que las jirafas son abundantes, dicen los expertos, así como a la falta de datos definitivos que demuestren lo contrario.

"Cuando me interesé por primera vez en las jirafas en 2008 y comencé a revisar la literatura científica, me sorprendió mucho ver lo poco que se había hecho", dijo la Ph.D. de la Universidad de Minnesota. La estudiante Megan Strauss le dijo a The New York Times en 2014. "Fue sorprendente que algo tan conocido como la jirafa pudiera ser tan poco estudiado".

Jirafas en peligro

El horizonte de Nairobi se asoma detrás de una jirafa en el Parque Nacional Nairobi de Kenia. (Foto: mbrand85 / Shutterstock)

La UICN todavía considera que todas las jirafas son una sola especie con nueve subespecies, aunque la investigación genética ha planteado algunas preguntas al respecto en los últimos años, lo que lleva a algunos científicos a impulsar una nueva taxonomía de jirafas. El GCF, por ejemplo, cita un estudio en Current Biology que identificó cuatro especies de jirafas, reconociendo que "esto podría parecer un ejercicio académico", pero argumentando que podría tener importantes implicaciones para la conservación.

"La jirafa norteña Giraffa camelopardalis (que incluye la jirafa de Kordofan y Nubia 'en peligro crítico' y la jirafa 'Vulnerable' de África occidental) y la jirafa reticulada Giraffa reticulata pueden considerarse algunos de los mamíferos grandes más amenazados en la naturaleza", el GCF escribe, señalando que estas jirafas ahora son menos de 5, 200 y 15, 785 individuos en la naturaleza, respectivamente.

Las jirafas aún habitan en 21 países de África, pero franjas de su hábitat se están reutilizando para uso humano, especialmente la agricultura. Incluso en lugares donde sus pastizales nativos permanecen intactos, la fragmentación causada por el desarrollo en otros lugares puede restringir su alcance y obstaculizar la diversidad genética, mientras que el cambio climático puede alentar largas sequías que pueden agravar otras presiones. Y más allá de su entorno rápidamente cambiante, que lleva a las jirafas desesperadas a alimentarse de los cultivos de los granjeros, haciéndolos parecer una plaga para las comunidades locales, los animales también están cada vez más amenazados por la caza furtiva.

Los humanos tienen una larga historia de caza de jirafas, en busca de comida, así como de piel gruesa y duradera para hacer ropa y otros artículos. Pero la creencia de que los cerebros de las jirafas y la médula ósea pueden curar el VIH ha ganado popularidad en Tanzania, según los informes, los precios de la cabeza o los huesos han subido hasta $ 140 por pieza. Y dado que las jirafas son relativamente fáciles de matar para los humanos, a menudo con un solo disparo, también se han convertido en una fuente popular de alimentos e ingresos adicionales entre las crecientes hordas de cazadores de elefantes en África.

Toques de esperanza

Un par de jirafas inspeccionan sus alrededores en la Reserva Nacional de Masai Mara en Kenia. (Foto: Stock de viaje / Shutterstock)

Sin embargo, cuando los humanos sacan el cuello por las jirafas, hay evidencia de que puede mejorar la fortuna de los animales. La jirafa de África occidental, por ejemplo, fue llevada al borde de la extinción en la década de 1990 por el crecimiento de la población humana y una serie de sequías. Con solo 50 individuos en 1996, la subespecie obtuvo protección legal del gobierno de Níger, ayudándola a recuperarse a 250 individuos en 2010. Los conservacionistas también han trabajado con aldeas en Níger para plantar 5.300 acacias desde 2012, reduciendo la necesidad de jirafas a raid cultivos.

En la Convención sobre el comercio internacional de especies en peligro de extinción de 2019, o CITES, los países acordaron restringir el comercio internacional de partes de jirafas para ayudar a salvar a la especie de la extinción. El tratado, que representa a países de todo el mundo, regula la venta comercial de especies amenazadas de plantas y animales. La mayor parte de su trabajo se centra en agregar especies a los Apéndices, una de las cuales prohíbe todo el comercio internacional relacionado con una especie, y la segunda, que permite el comercio solo de poblaciones probadas sostenibles. Alrededor del 90 por ciento de los listados de CITES aparecen en el segundo, llamado Apéndice II, según John Platt de The Revelator.

La medida es un paso en la dirección correcta, como lo han demostrado los cambios anteriores al derecho internacional. En 2018, la jirafa de África occidental se volvió a enumerar de En peligro de extinción a Vulnerable en la actualización de la UICN de 2018, mientras que las jirafas de Rothschild también se actualizaron de En peligro de extinción a Casi amenazado. Ambas subespecies han visto crecer su número en los últimos años, lo que sugiere que todavía hay tiempo para salvar a otras jirafas también.

"Esta es una historia exitosa de conservación, y destaca el valor de realizar esfuerzos proactivos de conservación y manejo de jirafas en poblaciones críticas en todo el continente", dice Arthur Muneza, coordinador de África Oriental para el GCF, en una declaración sobre el repunte de África Occidental y Rothschild jirafas "Ahora es oportuno aumentar nuestros esfuerzos, especialmente para aquellos enumerados como 'En Peligro Crítico' y 'En Peligro'".

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en 2014.

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