Las estrellas de mar vuelven notablemente en California años después del brote de una enfermedad mortal

Casi cinco años después de que el síndrome de desgaste de las estrellas de mar casi acabara con la población de estrellas de mar a lo largo de la costa oeste de los Estados Unidos, la estrella de mar (también conocida como estrella de mar) está regresando.

En 2017, los científicos marinos del sur de California descubrieron millones de estrellas de mar en piscinas de mareas después de no encontrar ninguna durante años.

"Es una gran diferencia", dijo el acuarista Darryl Deleske a The Orange County Register. "Hace un par de años, no encontraría ninguno. Me zambullí hasta Canadá, buscando específicamente estrellas de mar, y no encontré ninguna ”.

La evolución ayudó a salvarlos

Después de que los científicos descubrieron que la estrella de mar regresó y, de hecho, estaban prosperando, querían descubrir cómo vencieron al virus. Compararon el ADN de las estrellas de mar que murieron a causa del brote y las que sobrevivieron (o que nacieron después) y determinaron que las que después del brote compartieron un gen que resistió el virus. Incluso hubo un aumento de 74 veces en las estrellas de mar después del pico del brote.

"Cuando eliminó un montón de ellos, cambió la diversidad genética de esa población", dijo el investigador Chris Mah a The Guardian. "En otras palabras, para decirlo en términos humanos, si eliminaras una gran parte de la especie humana, cambiarías la composición genética de los humanos".

¿Qué causó la muerte de la estrella de mar?

En 2013, millones de estrellas de mar desde Alaska hasta California sufrieron una enfermedad misteriosa y mortal que les hizo perder extremidades o incluso disolverse por completo en una sustancia gelatinosa blanca. El síndrome de emaciación golpeó al menos a 10 especies de estrellas de mar y se desconoce su causa exacta, según la Universidad de Santa Cruz, que ha estado rastreando la destrucción ecológica.

Se había observado un síndrome de desgaste similar en la costa este, donde estaba relacionado con un virus que sigue a un período de sobrepoblación de estrellas de mar. Sin embargo, en la costa oeste, el único factor observado para el síndrome de desgaste de las estrellas de mar fueron las aguas más cálidas de lo habitual (que posiblemente podrían crear un caldo de cultivo para bacterias peligrosas). El síndrome de la costa oeste causó dos muertes previas masivas de estrellas de mar, la primera en 1983-1984 y la segunda de 1997-1998. La muerte de 2013 parece haber comenzado el verano anterior y ya tenía un alcance mucho mayor que cualquier evento anterior.

Ahora, un equipo de científicos ha confirmado que, de hecho, las aguas más cálidas fueron la causa de la muerte masiva en toda la costa oeste en 2013 y años anteriores. Analizaron datos de buzos a lo largo de la costa oeste y confirmaron que se encontraron menos estrellas de mar vivas en aguas de mayor temperatura.

"Pensar que la temperatura del agua más cálida en sí misma puede hacer que los animales contraigan enfermedades más rápido o que sean más susceptibles, es como un golpe doble", dijo Joe Gaydos, director científico de la Universidad de California, Sociedad SeaDoc de Davis., le dijo a NPR. "Es un poco estresante".

Pero el estudio no investigó por qué la temperatura del agua inusualmente más alta haría a las estrellas de mar más vulnerables. Una teoría que propusieron fue que el sistema inmunológico de las estrellas de mar podría debilitarse en aguas más cálidas.

Independientemente de por qué las estrellas de mar contrajeron la enfermedad, los efectos fueron dramáticos. La estrella de mar primero desarrolló lesiones que se expandieron rápidamente. Starfish comenzó a perder extremidades y luego se disolvió por completo. "Básicamente se derriten frente a usted", dijo a la prensa demócrata Pete Raimondi, presidente del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de California en Santa Cruz. Todo esto ocurre dentro de unos pocos días o semanas después de los primeros síntomas.

Hasta el 95 por ciento de las poblaciones de estrellas de mar murieron en algunas regiones afectadas. Aunque muchas especies se ven afectadas, el peor golpe ha sido Pisaster ochraceus, una especie de 20 pulgadas de ancho comúnmente conocida como la estrella de mar púrpura u ocre. Raimondi le dijo a Press Democrat que esta estrella de mar en particular es una "especie clave" que come mejillones. Sin la estrella de mar para controlar las poblaciones de mejillones, los mejillones se multiplicarán hasta el punto de posiblemente desplazar a otras especies de mareas.

La escuela estuvo monitoreando las poblaciones de estrellas de mar durante algún tiempo, y sus datos están disponibles como un mapa interactivo o por especie o ubicación individual. Los investigadores pidieron a los científicos ciudadanos que observen las estrellas de mar en sus propias áreas e informen cualquier cambio en la población.

El Acuario de Vancouver rastreó la muerte durante varios meses. El siguiente video muestra el efecto devastador del síndrome de desgaste en la isla Hutt. En la primera mitad del video, el fondo del océano está casi completamente cubierto de estrellas de mar. En la segunda mitad, filmada solo unos meses después, todos han desaparecido.

Nota del editor: la historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en noviembre de 2013.

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