Las esponjas gigantes 'extintas', una vez utilizadas como bañeras, se redescubren

Es la esponja que lleva la idea de un baño de esponja a un nivel completamente nuevo: la gigante Copa Neptuno. Descubiertas por primera vez en 1822, estas esponjas alguna vez crecieron tanto que se usaban comúnmente como bañeras para niños. Sin embargo, ese uso práctico condujo rápidamente a la sobreexplotación, y la última vez que alguien vio uno vivo fue en 1908. Muchos creyeron que las esponjas se habían extinguido.

Eso fue hasta marzo de este año, cuando los biólogos que realizaban una investigación de rutina a lo largo de la costa de Singapur descubrieron algo que ninguno de ellos pudo identificar de inmediato. Por supuesto que no podían: una esponja viva de la Copa Neptuno no había sido espiada por más de 100 años.

Pero allí estaba: dos de ellos, de hecho, a solo 50 metros el uno del otro. El experto en esponjas Lim Swee Cheng, autor del libro "Una guía de esponjas de Singapur", fue llamado para confirmar el hallazgo, según un informe de Scientific American.

"Mi corazón dio un vuelco cuando lo vi en aguas de Singapur este año", escribió Lim recientemente en su página de Facebook, luego de identificar positivamente las esponjas como Copas de Neptuno.

Con diámetros que miden 30 centímetros de diámetro, el par de esponjas recién descubiertas son pequeñas en comparación con la leyenda, que describe alturas de más de un metro y diámetros lo suficientemente anchos como para sostener a un humano que se baña. Estos nuevos descubrimientos son solo bebés, dicen los científicos, pero están creciendo rápidamente. Y su presencia puede indicar que existe una población más estable cerca.

"La presencia de dos esponjas jóvenes de la Copa Neptuno dentro de un área estudiada de 50m por 50m indica que hay más presentes en el área", dijo la bióloga marina Karenne Tun, una de las científicas que redescubrió la especie. "Más importante aún, [señala] la posibilidad de que haya poblaciones adultas presentes en las aguas costeras de Singapur".

Encontrar este par de especímenes vivos también significa que los científicos pueden estudiar su ecología por primera vez, así como aprender cómo pueden conservarse.

"Ahora tenemos la oportunidad de estudiar la biología y la ecología de esta impresionante esponja y aprender sobre su ciclo de vida", dijo Tun. "Ya hemos tenido la primera sorpresa: se creía que la Copa Neptuno era una especie de crecimiento muy lento. Sin embargo, entre nuestras últimas visitas en abril y agosto, respectivamente, había crecido varios centímetros. Parece que podríamos tener que repensar algunas de estas ideas ".

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