Las ballenas azules antárticas hacen un regreso 'sin precedentes'

Estamos viendo mucho más del animal más grande del planeta.

Un equipo de científicos dirigido por el British Antarctic Survey (BAS) contó 55 ballenas azules antárticas durante su expedición en 2020 a la isla subantártica de Georgia del Sur, un número que llamaron "sin precedentes".

Además de las ballenas azules antárticas, el equipo registró 790 ballenas jorobadas durante la encuesta de 21 días, y estimó que ahora hay más de 20, 000 de ellas alimentándose de la isla estacionalmente.

La población de ballenas azules en Georgia del Sur fue casi diezmada por la caza comercial de ballenas que comenzó en 1904, según WWF-UK. Aunque la Comisión Ballenera Internacional estableció protecciones en la década de 1960, la caza comercial no se prohibió oficialmente hasta 1986.

Finalmente, después de más de tres décadas de protecciones, la población de ballenas parece estar recuperándose.

"Después de tres años de encuestas, estamos encantados de ver a tantas ballenas que visitan Georgia del Sur para alimentarse nuevamente", dijo en un comunicado la Dra. Jennifer Jackson, ecóloga de ballenas de BAS. "Este es un lugar donde tanto la caza de ballenas como el sellado se llevaron a cabo ampliamente. Está claro que la protección contra la caza de ballenas ha funcionado, ya que las ballenas jorobadas ahora se ven en densidades similares a las de hace un siglo, cuando la caza de ballenas comenzó en Georgia del Sur".

En 2018, las ballenas azules solo se avistaron una vez y se detectaron acústicamente durante la encuesta del equipo BAS de Georgia del Sur. Solo dos años después, fueron vistos tres docenas de veces para un total de 55 animales.

En algunos casos, durante la última encuesta, los investigadores pudieron obtener muestras de "aliento" de piel y espiráculos para aprender más sobre la salud de las ballenas que observaron, informa la BBC.

"Para una especie tan rara, este es un número sin precedentes de avistamientos y sugiere que las aguas del sur de Georgia siguen siendo un importante lugar de alimentación de verano para esta especie rara y poco conocida", dijo BAS en su lanzamiento.

La historia de la ballena azul antártica

Las ballenas azules abundaban en las aguas antárticas hasta que los balleneros se instalaron allí en 1926 y más tarde. (Foto: Andrew Sutton / Shutterstock)

En 1926, se creía que había hasta 125, 000 ballenas azules antárticas adultas. Cuando el explorador antártico y el ballenero noruego Carl Larsen visitó Georgia del Sur por primera vez, quedó impresionado por la población de ballenas e inmediatamente solicitó una licencia para abrir una estación ballenera allí, según BAS. Según los informes, dijo: "Los veo en cientos y miles".

No mucho después, muchas más estaciones balleneras comenzaron a abrirse a lo largo de la costa. La caza de ballenas tuvo un costo increíble, y la cantidad de ballenas azules antárticas se redujo a solo 1, 000 en los años 60. Durante décadas después, las ballenas rara vez fueron vistas a lo largo de la costa del sur de Georgia.

A medida que el efecto de las protecciones comenzó a aumentar, la población aumentó a 3.000 en 2018, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), que clasifica a la ballena azul antártica como "en peligro crítico".

Con la prohibición de la caza de ballenas, hoy las principales amenazas para las ballenas azules son los ataques de embarcaciones y los enredos en los artes de pesca, informa la Pesca de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA).

Una presencia masiva

Las ballenas azules pueden medir hasta 100 pies (30 metros) y pesar hasta 200 toneladas. Según National Geographic, la lengua de una ballena azul puede pesar tanto como un elefante y su corazón tanto como un automóvil. El carnívoro masivo puede vivir de 80 a 90 años en promedio.

Para mantener sus enormes cuerpos prósperos, las ballenas sobreviven en pequeñas criaturas parecidas a camarones llamadas krill. Durante la temporada de alimentación principal, una ballena azul adulta grande puede comer hasta 6 toneladas de kril en un día, según NOAA.

No solo son grandes; También son muy ruidosos. Son los animales más ruidosos de la Tierra con llamadas que alcanzan 188 decibeles, informa WWF-UK. En comparación, un jet es tan ruidoso como 140 decibelios. La ballena también tiene un silbido de baja frecuencia que se puede escuchar durante cientos de millas. Los investigadores creen que es probable que se use para atraer a otras ballenas.

Hay cinco subespecies de ballenas azules, incluida la ballena azul antártica (Balaenoptera musculus ssp. Intermedia). Las ballenas azules se encuentran en todos los océanos, excepto en el Océano Ártico.

'Un buen lugar para ellos una vez más'

Algunos observadores podrían preguntarse si los avistamientos de estos mamíferos masivos en el sur de Georgia podrían ser una casualidad. Quizás es solo un año particularmente abundante para la comida en el área que está llevando a las ballenas al área o tal vez no haya muchas presas en otros lugares.

Pero Jackson de BAS le dice a la BBC que cree que el aumento en el número de ballenas azules es una tendencia a largo plazo.

"Los datos preliminares no sugieren que haya sido un año de kril particularmente inusual. No este año ni el año pasado. Parece bastante normal", dijo. "Entonces, creo que esto es positivo. Sabemos que hace 100 años, Georgia del Sur era un buen lugar para las ballenas azules y ahora, después de décadas de protección, parece que las aguas del territorio son un buen lugar para ellos una vez más".

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