Las aves americanas están en una situación desesperada, 2 nuevos informes advierten

Cien años después de que Estados Unidos expulsó a la paloma mensajera, el país está en la cúspide de una debacle de aves aún más grande. Sin embargo, en lugar de perder una especie por cazadores demasiado entusiastas, podríamos perder cientos de especies en décadas en un desastre provocado por el hombre mucho más amplio: el cambio climático.

Esta amenaza se describe en dos informes principales emitidos esta semana. Uno, publicado el lunes por la National Audubon Society, utiliza siete años de investigación para examinar los efectos del cambio climático en 588 especies de aves. El otro, "State of the Birds 2014", es una descripción más amplia de la salud aviar de los Estados Unidos publicada el martes por una coalición de 23 miembros de agencias federales, universidades y grupos de conservación.

Ambos llegan a conclusiones similares: las presiones provocadas por el hombre, a saber, el cambio climático y la pérdida de hábitat, están superando la capacidad de muchas aves para adaptarse, forzándolas a encontrar nuevos hogares o desvanecerse.

Cientos de aves estadounidenses están en "grave riesgo" debido al cambio climático, según el informe Audubon, incluidas algunas especies ya débiles y otras que son estables por ahora. (Como lo demostró la paloma mensajera, una especie puede pasar de miles de millones a ninguna sorprendentemente rápido.) De las 588 especies de aves que Audubon estudió, más de la mitad estarán "amenazadas por el clima" o "en peligro de extinción" a fines de siglo. Incluso en los escenarios más optimistas, el informe advierte que 314 especies lucharán por sobrevivir en 2100.

"Eso fue solo un golpe en el estómago", dice el científico jefe de Audubon, Gary Langham, en un comunicado de prensa sobre el informe. "Cuando te das cuenta de que solo nueve especies de aves se han extinguido en América del Norte continental en los tiempos modernos, y luego ves que estamos viendo 314 especies de aves de América del Norte en riesgo a fines de este siglo, te dejará sin aliento. ".

Se proyecta que las águilas calvas solo tendrán el 26 por ciento de su rango de reproducción actual para 2080. (Foto: Carl Chapman / Flickr)

Volando en el gallinero

Ningún pájaro estadounidense es más icónico que el águila calva, que ya es una historia de éxito de conservación debido a su regreso de la contaminación y el envenenamiento por pesticidas el siglo pasado. Pero el hábitat nacional de las aves podría disminuir en un 75 por ciento en 70 años, según Audubon, a medida que el cambio climático revuelva los ecosistemas.

Y las águilas calvas no son las únicas aves de alto perfil en riesgo: varias aves estatales pueden desaparecer de los estados que representan, incluido el bluebird de montaña (Idaho y Nevada), el pelícano marrón (Louisiana), el oriole de Baltimore (Maryland), el bribón común ( Minnesota) y urogallo (Pennsylvania). Según algunos investigadores, algunas de estas y otras especies con estrés climático probablemente seguirán sus climas nativos a nuevas ubicaciones, pero eso puede ser solo una solución a corto plazo. Y muchas especies ni siquiera tendrán esa opción.

Las 188 aves amenazadas por el clima podrían perder más de la mitad de su rango actual para 2080, aunque los científicos de Audubon predicen que algunas de ellas simplemente se mudarán a nuevas áreas. Sin embargo, se espera que las 126 especies en peligro de extinción climática pierdan más de la mitad de su área de distribución actual para 2050, un total de tres décadas antes, y no verán "ninguna ganancia neta de la expansión del rango".

Eso se debe a que los hábitats no solo se mueven; También se están reduciendo, fragmentando y desvaneciendo, debido al cambio climático, así como a otras actividades humanas como la construcción y la extracción de energía. Este tema más amplio es un enfoque clave en State of the Birds 2014, que agrupa a las aves estadounidenses por tipo de hábitat. Encuentra las disminuciones más severas entre las aves playeras migratorias, seguidas de especies en tierras áridas (desierto, artemisa y hábitats chapparal), praderas, bosques orientales y bosques occidentales:

"Debido a que el 'estado de las aves' refleja el estado de sus hábitats, nuestros refugios nacionales de vida silvestre, parques nacionales, costas nacionales y otras tierras públicas son refugios críticos para muchas de estas especies, especialmente frente al cambio climático, uno de los Los mayores desafíos para la conservación del hábitat para todas las especies en el siglo XXI ", dice en un comunicado la secretaria del Interior de Estados Unidos, Sally Jewell.

Además de los grandes cambios de hábitat, las aves también se ven afectadas por amenazas a menor escala, como las especies invasoras y la contaminación, señala el informe. Los gatos, las ratas y las mangostas no nativas están matando pájaros cantores raros en Hawai, por ejemplo, un estado que ya se considera la "capital mundial de especies en peligro de extinción". Muchas aves oceánicas también sufren la propagación de desechos plásticos, que confunden con comida y llevan a sus polluelos. Combinado con el cambio climático y la acidificación de los océanos, esto es demasiado para muchas aves.

Ala y una oración

Algún grado de cambio climático ya es inevitable, ya que las emisiones de dióxido de carbono que atrapan el calor pueden permanecer en el cielo durante siglos. Pero eso no significa que sea demasiado tarde para evitar la muerte de las aves. Los dos informes de esta semana señalan un importante rayo de esperanza para las aves en América del Norte: ya hemos demostrado que la conservación puede salvar a algunas especies de aves de la extinción. Está funcionando para águilas calvas, pelícanos marrones y grullas, y hay razones para creer que puede funcionar nuevamente.

Las tablas anteriores, por ejemplo, muestran dos tipos de aves en aumento: las de los humedales y las de invernada en las costas. Esto se debe en gran medida a los esfuerzos federales de conservación, incluida la creación de refugios nacionales de vida silvestre y costas nacionales, así como leyes como la Ley de Agua Limpia de 1972 y la Ley de Conservación de Humedales de América del Norte de 1989. Estos hábitats no están exentos de problemas, por supuesto: se han perdido más de 17 millones de acres de humedales estadounidenses desde la década de 1950, mientras que las aves costeras enfrentan amenazas como derrames de petróleo, desarrollo de playas y aumento del nivel del mar. Sin embargo, han crecido a pesar de tales obstáculos, lo que sugiere que la preservación del hábitat puede ser muy útil para ayudar a las aves en batalla a cavar en sus talones.

Los hábitats protegidos como el Refugio Nacional de Vida Silvestre Chincoteague en Virginia son refugios vitales para las aves. (Foto: Steve Hillebrand / USFWS)

Sin embargo, algunos hábitats son más resistentes que otros, gracias a una mezcla de topografía, geología y elevación que puede amortiguar la vida silvestre contra el cambio climático a alta velocidad. La preservación de estas "fortalezas climáticas" será fundamental en las próximas décadas, según el informe Audubon, especialmente en partes del refugio climático de los Apalaches recientemente identificado. Áreas como estas no son inmunes al cambio climático, pero al resistir el rápido ritmo del calentamiento provocado por el hombre, podrían dar a algunas aves más tiempo para adaptarse.

"Si podemos salvar los bloques más grandes en un amplio rango de elevación, entonces podremos frenar estos descensos y tal vez darles a estas especies la oportunidad de adaptarse", dice Curtis Smalling de Audubon North Carolina. "Identificar estas fortalezas hace que la necesidad de protección sea aún más clara".

Aunque la pérdida de hábitat desempeñó un papel en el declive de la paloma migratoria, la fuerza impulsora de su extinción fueron los cazadores implacables que perseguían bandadas en todo el país. Tal vez no sea un problema para las aves en peligro de extinción de hoy, pero los investigadores dicen que todavía hay una lección que aprender: incluso las especies más abundantes pueden desaparecer rápidamente si las damos por sentado. Abordar las causas del cambio climático y la pérdida de hábitat no será fácil, pero solo se volverá más difícil con el tiempo.

"La mejor manera de salvar una especie en peligro de extinción", dice el ecologista de vida silvestre de la Universidad de Georgia Bob Cooper en un comunicado publicado esta semana, "es hacerlo antes de que se ponga en peligro".

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