Las arañas pueden escucharte desde el otro lado de una habitación

Es posible que las arañas no tengan oídos, pero aún pueden oírte hablar de ellas.

Según un nuevo estudio, las arañas pueden escuchar y responder a sonidos a más de 3 metros (10 pies) de distancia. Eso sería impresionante para cualquier animal de su tamaño, pero este sentido de la araña es especialmente notable dada la ausencia de orejas de los arácnidos.

En lugar de los oídos, las arañas sienten las vibraciones de las ondas sonoras. Los científicos ya sabían que las arañas pueden detectar el sonido de esta manera, pero hasta ahora, la sabiduría predominante sugería que solo podían escuchar dentro de distancias muy cortas. Sin embargo, gracias a un descubrimiento accidental realizado por investigadores de la Universidad de Cornell, ahora sabemos que las arañas tienen una audición mucho mejor de lo que pensábamos, incluso dejándolas escuchar a las personas del otro lado de la habitación.

"Los libros de texto estándar dicen que las arañas son muy sensibles a las vibraciones transmitidas por el aire de fuentes cercanas, sonidos a una longitud de cuerpo o a unos [centímetros] de distancia", dice el coautor del estudio Gil Menda en un comunicado de prensa. "Hemos descubierto que las arañas saltarinas pueden escuchar cosas mucho más lejos que esto. Curiosamente, parece que en ambos casos, esta 'audición' se logra mediante pelos sensoriales".

Pequeños pelos, como los de esta araña saltadora de bronce de América del Norte, ayudan a los arácnidos a escuchar. (Foto: Wikimedia Commons)

Menda y sus colegas descubrieron esto por accidente mientras estudiaban la visión en arañas saltarinas, que son conocidas por tener una vista excelente. Estaban usando una nueva técnica que Menda desarrolló para registrar la actividad neuronal en cerebros del tamaño de semillas de amapola, un proceso que tradicionalmente requiere disección.

Según los investigadores, ese método anterior mató a las arañas, ya que los cuerpos presurizados de los arácnidos son muy vulnerables a las incisiones. Sin embargo, en el nuevo método, Menda crea un pequeño orificio que se sella como un neumático autosellante alrededor de un microelectrodo de tungsteno del tamaño de un cabello. Este electrodo puede registrar picos eléctricos cuando las neuronas se disparan dentro del cerebro de la araña viviente.

"Un día, Gil estaba preparando uno de estos experimentos y comenzó a grabar desde un área más profunda del cerebro en la que generalmente nos enfocamos", explica el arácnólogo de Cornell Paul Shamble. "Mientras se alejaba de la araña, su silla crujió por el suelo del laboratorio. De la forma en que hacemos grabaciones neuronales, configuramos un altavoz para que pueda escuchar cuando las neuronas se disparan. Hacen este sonido 'pop' realmente distinto. y cuando la silla de Gil chirrió, la neurona de la que estábamos grabando comenzó a estallar. Lo volvió a hacer y la neurona volvió a dispararse ".

Eso tenía que significar que la araña oyó el chirrido de la silla de Menda. Intrigados, los investigadores comenzaron a probar qué tan lejos podía escucharlos la araña.

"Paul aplaudió con sus manos cerca de la araña y la neurona disparó, como se esperaba", dice Menda. "Luego retrocedió un poco y volvió a aplaudir, y nuevamente la neurona disparó. Pronto, estábamos parados fuera de la sala de grabación, a unos 3-5 metros de la araña, riendo juntos, mientras la neurona seguía respondiendo a nuestros aplausos".

Los investigadores también han encontrado evidencia de audición en arañas comunes. (Foto: aSuruwataRi / Shutterstock)

Sin embargo, el sonido no fue el único estímulo que obtuvo una respuesta de estas neuronas: dispararon de manera similar cuando Menda y Shamble sacudieron pelos sensoriales individuales en los cuerpos de las arañas. Eso sugiere que las arañas "escuchan" con estos pelos, que pueden sentir los sutiles efectos de las ondas sonoras en las partículas en el aire.

Menda identificó un área del cerebro de la araña que integra información visual y auditiva, y se dio cuenta de que los arácnidos eran sensibles a frecuencias de alrededor de 90 hertz (Hz). Al principio fue un misterio, hasta que un colega señaló que 90 Hz tiene casi la misma frecuencia que los latidos de las avispas parásitas que se aprovechan de las arañas saltarinas. Estas avispas capturan arañas y las alimentan a sus bebés, por lo que las arañas tienen una clara razón evolutiva para escuchar su sonido revelador.

"Cuando jugamos a 90 Hz, el 80 por ciento de las arañas se congeló", dice Menda. Las arañas permanecieron inmóviles durante un segundo, un comportamiento normal en los animales que pueden escuchar, conocido como "respuesta de sobresalto", que les ayuda a esconderse de los depredadores que buscan movimiento.

Aquí hay un video de las arañas reaccionando a los sonidos:

Si bien el estudio se centró inicialmente en las arañas saltarinas, la mayoría de las especies de arañas tienen estos pelos, por lo que la audición a larga distancia probablemente esté muy extendida. Y los experimentos de seguimiento también revelaron evidencia de audición en otros cuatro tipos de arácnidos: arañas de pesca, arañas lobo, arañas de red y arañas domésticas.

Esto podría arrojar luz sobre cómo el comportamiento de las arañas es controlado por sus cerebros, y así informar la forma en que los investigadores diseñan experimentos con arañas. Los investigadores agregan que también podría tener usos prácticos para las personas, como estructuras inspiradoras en forma de cabellos para micrófonos altamente sensibles en pequeños robots, audífonos u otros dispositivos.

Puede ser desconcertante saber que las arañas pueden escucharnos, pero no hay que preocuparse. Las arañas no quieren problemas de los humanos, y tienen mejores cosas que hacer que espiarnos de todos modos. Pero en caso de que estén escuchando, no estaría de más agradecerles de vez en cuando por comer plagas como cucarachas, tijeretas, moscas y mosquitos.

Las arañas matan muchos insectos que molestan o ponen en peligro a los humanos, incluidos los mosquitos. (Foto: Vinit Thongtue / Shutterstock)

Artículos Relacionados