La verdad sobre el aceite de pescado.

En los Estados Unidos, las ventas de aceite de pescado, comúnmente vendido como el suplemento nutricional de los ácidos grasos omega-3, alcanzaron los $ 2.25 mil millones en 2014. Promocionado por su capacidad para hacer casi todo menos saltar edificios altos, el aceite de pescado se ha convertido en uno de los más modernos suplementos por ahí. Es el tercer suplemento dietético más utilizado, después de las vitaminas y minerales.

Según los Institutos Nacionales de Salud, las personas usan aceite de pescado para ayudar con enfermedades cardíacas, derrames cerebrales, depresión, psicosis, trastorno por déficit de atención e hiperactividad, enfermedad de Alzheimer, ojos secos, glaucoma, degeneración macular relacionada con la edad, períodos dolorosos, dolor en los senos, aborto espontáneo, presión arterial alta en el embarazo, diabetes, asma, trastornos de coordinación del desarrollo, trastornos del movimiento, dislexia, obesidad, enfermedad renal, osteoporosis, ciertas enfermedades relacionadas con el dolor y la hinchazón, psoriasis, prevención de la pérdida de peso y prevención de la presión arterial alta y daño renal, entre otras cosas. En algún momento, la opinión popular consideraba que el aceite de pescado era una panacea milagrosa.

En un ensayo clínico de cinco años con casi 26, 000 adultos estadounidenses, los resultados mostraron que los ácidos grasos omega-3 están asociados con reducciones significativas en los ataques cardíacos. El mayor beneficio fue en las personas que obtuvieron sus omega-3 a través de 1, 5 porciones de pescado por semana. Además, los afroamericanos parecían experimentar la mayor reducción en el riesgo de ataque cardíaco.

De hecho, un estudio de Dinamarca publicado en el New England Journal of Medicine encontró que las mujeres embarazadas que tomaron aceite de pescado durante el último trimestre redujeron significativamente el riesgo de asma de sus hijos. Los investigadores estudiaron a niños cuyas madres tomaron suplementos de aceite de pescado y encontraron que solo el 16.9 por ciento tenía asma a los 3 años, en comparación con el 23.7 por ciento cuyas madres tomaron placebos. Esa es una reducción de alrededor del 31 por ciento.

Y un estudio publicado en la revista Circulation descubrió que altas dosis de ácidos grasos omega-3 pueden ayudar al corazón a sanarse después de un ataque cardíaco. (Este estudio definió una dosis más alta como 4 gramos por decilitro (g / d) frente a 1 gramo, que es lo que se había utilizado en estudios anteriores). Los investigadores encontraron que tomar la dosis más alta de aceite de pescado durante seis meses después de un ataque cardíaco ayudó reduce las cicatrices en el músculo cardíaco y aumenta su capacidad de bombear sangre.

Pero como todos los suplementos nutricionales que pretenden ser el producto de la agencia divina, la mayoría de las veces hay más información errónea que milagro. Y tal es el caso con el aceite de pescado.

Aunque hay evidencia de que el aceite de pescado es útil para tratar algunas afecciones, hay mucho más sobre el aceite que no se puede probar. El aceite de pescado viene con una lista desconcertante de posibles toxinas, efectos secundarios y problemas de sostenibilidad.

Mucho bien: ácidos grasos Omega-3

El mojo mágico del aceite de pescado es cortesía de sus altos niveles de ácidos grasos omega-3. Los ácidos grasos Omega-3 son un tipo de ácido graso poliinsaturado que no se puede producir en el cuerpo y, por lo tanto, se debe consumir a través de la dieta. Esta familia de ácidos grasos incluye (pero no se limita a) ácido eicosapentaenoico (EPA), ácido docosahexaenoico (DHA) y ácido alfa-linolénico (ALA). EPA y DHA se encuentran predominantemente en alimentos marinos que consumen algas, que se convierten en aceite de pescado.

En las últimas décadas, estudio tras estudio ha relacionado el consumo de omega-3 con una serie de beneficios para la salud, en particular los relacionados con la salud del corazón, la inflamación y la visión y problemas cognitivos. Los Institutos Nacionales de Salud (NIH) señalan que los ácidos grasos omega-3 reducen el dolor y la hinchazón. Estos ácidos grasos también evitan que la sangre se coagule fácilmente, lo que podría hacer que el aceite de pescado sea útil para las afecciones cardíacas. Los NIH continúan enumerando una condición para la cual el aceite de pescado es "eficaz para" (triglicéridos altos), una condición para la cual el aceite de pescado es "probablemente eficaz" (enfermedad cardíaca) y 26 condiciones para las cuales los omega-3 pueden ser "posiblemente eficaz para ”(todo, desde derrame cerebral hasta cáncer y psicosis).

La ciencia es turbia

Ha habido evidencia de numerosos estudios que sugieren que el consumo de cantidades recomendadas de DHA y EPA en forma de suplementos dietéticos de pescado o aceite de pescado reduce los triglicéridos; reduce el riesgo de muerte, ataque cardíaco, ritmos cardíacos anormales peligrosos y accidentes cerebrovasculares en personas con enfermedad cardiovascular conocida; ralentiza el endurecimiento de las arterias y disminuye ligeramente la presión arterial. A pesar de todo el amor que los investigadores han demostrado pescar en las últimas décadas, la investigación reciente parece estar deshaciendo muchos de los estudios anteriores y está dejando respuestas definitivas difíciles de discernir. Aquí hay algo de la ciencia negativa:

  • Un estudio financiado por los NIH reveló que "los suplementos de Omega-3 no son mejores que el placebo para pacientes típicos que sufren de ojo seco". En el estudio participaron 535 participantes que sufrieron de sequedad ocular moderada a grave durante al menos seis meses.
  • Publicado en JAMA Cardiology, un análisis británico de 10 estudios en los que participaron más de 77, 000 participantes reveló que tomar suplementos de omega-3 durante un promedio de cuatro años "no tuvo una asociación significativa con las reducciones en la enfermedad coronaria mortal o no mortal o cualquier evento vascular importante".
  • Una revisión sistemática de 20 estudios publicados en JAMA encontró que ni comer pescado para la cena ni tomar suplementos de aceite de pescado reduce el riesgo de accidente cerebrovascular, ataque cardíaco o muerte.
  • Una revisión publicada en la revista en línea BMJ examinó datos de 38 estudios y encontró que comer de dos a cuatro porciones de pescado a la semana redujo el riesgo de accidente cerebrovascular en un 6 por ciento en comparación con comer una porción o menos, y comer cinco porciones a la semana redujo el riesgo en 12 por ciento. Pero los resultados de los ensayos aleatorios que usaron suplementos de aceite de pescado no mostraron un efecto significativo sobre el riesgo.
  • Una revisión de estudios publicados en nombre de la Colaboración Cochrane concluyó que las píldoras de aceite de pescado no pudieron prevenir o tratar el deterioro cognitivo. Aunque muchos estudios relacionan el consumo de aceite de pescado con la depresión reducida, un metaanálisis de 2011 realizado por investigadores de la Universidad de Yale desacreditó la idea de que los omega-3 alivian la tristeza.
  • Un estudio publicado en JAMA, el más grande y más largo de su tipo, encontró que los suplementos de omega-3 no mejoran la salud y la memoria del cerebro en las personas mayores. El estudio evaluó la salud cognitiva de 4.000 personas durante un período de cinco años.

La historia del fandom de aceite de pescado

En la década de 1970, los científicos daneses Dr. Hans Olaf Bang y Dr. Jorn Dyerberg estudiaron a los inuits que vivían en aldeas remotas en el norte de Groenlandia. Estos aldeanos tenían niveles notablemente bajos de enfermedades cardiovasculares y los científicos concluyeron que su salud cardíaca se debía a su dieta. Los inuits comieron muchos peces, focas y ballenas. Los investigadores sugirieron que todos podrían beneficiarse de la dieta a base de pescado omega-3.

Más tarde, los investigadores dijeron que los científicos daneses nunca probaron que los inuits en realidad tenían bajas tasas de enfermedad cardíaca. Pero fue demasiado tarde. Se había corrido la voz acerca de los beneficios de su dieta y las ventas de suplementos comenzaron a crecer. Pero no fue hasta que las cápsulas aceitosas obtuvieron el respaldo de la American Heart Association que el mercado despegó, informa The Washington Post.

En 2002, la asociación emitió una "Declaración científica" con la conclusión de que "los ácidos grasos omega-3 se han demostrado en ensayos epidemiológicos y clínicos para reducir la incidencia de enfermedades cardiovasculares".

Bill Harris, uno de los tres autores de la declaración de la AHA, dijo al Post que actualmente "la evidencia no está clara" sobre los beneficios de los aceites de pescado. Pero "todo tenía mucho sentido en ese momento", dijo Harris, ahora profesor de la Universidad de Dakota del Sur. “Parecía haber un beneficio, y estaban a salvo, por lo que simplemente no había inconveniente. Todo se veía bien, así que ¿por qué no hacerlo?

Por su parte, la Asociación Estadounidense del Corazón aún respalda el aceite de pescado, lo que sugiere que las personas con enfermedades cardíacas, particularmente aquellas que no comen mucho pescado, "pueden querer hablar con su médico sobre los suplementos".

Las toxinas pueden ser un problema

Aunque los buenos omega-3 residen en el tejido graso del pescado, ese es también el lugar donde los contaminantes ambientales se bioacumulan, lo que significa que el aceite derivado de estos tejidos puede contener altas concentraciones de contaminantes ambientales.

Los metales pesados ​​como el arsénico, el cadmio, el plomo y el mercurio nos llegan a través de la industria y no se descomponen fácilmente, y por lo tanto terminan en todo el medio ambiente en niveles bajos, especialmente en los peces. Y aceite de pescado. Los efectos adversos de la ingestión de metales pesados ​​pueden incluir deficiencias cognitivas, disfunción del sistema nervioso, ceguera, falta de coordinación, sordera, desarrollo de ciertos tipos de cáncer, daño irreversible del hígado y los riñones y la muerte.

Junto con los metales pesados, también hay otros compuestos tóxicos que se bioacumulan en los peces. Los bifenilos policlorados (PCB) pueden provocar problemas en la piel, espasmos musculares, bronquitis crónica y trastornos del sistema nervioso; y las dioxinas y los furanos se han relacionado con una serie de efectos adversos para la salud, incluidos problemas de la piel, el hígado y el sistema inmunitario, trastornos endocrinos y reproductivos y el desarrollo de ciertos tipos de cáncer.

Una de las partes más complicadas sobre cómo navegar qué pescado comer, para muchas personas, es descubrir qué pescado tiene la menor cantidad de toxinas en comparación con qué peces son sostenibles. Para ayudar con problemas similares al seleccionar el aceite de pescado, puede consultar con el Programa Internacional de Estándares de Aceite de Pescado (IFOS), que es un programa de prueba y acreditación de toxinas de terceros para productos de aceite de pescado omega-3.

El aceite de pescado se sirve con efectos secundarios.

Tomar suplementos de aceite de pescado con las comidas puede ayudar a prevenir los efectos secundarios, como el estreñimiento o las náuseas. (Foto: Syda Productions / Shutterstock)

Por lo general, no consideramos el impacto de los efectos secundarios con nuestros suplementos nutricionales, ya sabes, lo que tomamos para hacernos más saludables. Pero el aceite de pescado ofrece efectos secundarios en espadas.

Los suplementos de aceite de pescado pueden causar náuseas, diarrea, heces blandas, disminución del apetito, estreñimiento, vómitos y grasa en las heces. Los efectos secundarios gastrointestinales pueden minimizarse si los aceites de pescado se toman con las comidas y si las dosis se inician bajas y aumentan gradualmente.

Hay informes poco frecuentes de manía en pacientes con trastorno bipolar o depresión mayor. También se ha informado inquietud y formación (la sensación de hormigas que se arrastran por la piel).

Otros posibles efectos secundarios incluyen pérdida de memoria a corto plazo, dolor de cabeza, anemia hemolítica, depresión, trastornos somáticos, mayor riesgo de cáncer de colon, nasofaringitis, empeoramiento de los síntomas de asma, disminución de la actividad física, aumento del apetito, aumento de la presión arterial y una sensación incómoda.

Los ácidos grasos Omega-3 pueden aumentar los niveles de azúcar en la sangre. Se recomienda precaución en pacientes con diabetes o hipoglucemia, y para aquellos que toman medicamentos, hierbas o suplementos que afectan el azúcar en la sangre. Es posible que un profesional de la salud calificado, incluido un farmacéutico, deba controlar los niveles de glucosa en sangre.

Los ácidos grasos omega-3 pueden aumentar los niveles de colesterol de lipoproteínas de baja densidad, pueden empeorar los síntomas en pacientes con taquicardia ventricular, aumentar el riesgo de sangrado y disminuir la presión arterial.

El aceite de pescado tomado durante muchos meses puede causar una deficiencia de vitamina E y puede aumentar el riesgo de toxicidad por vitamina A o D, por lo tanto, use grandes cantidades con precaución.

Las personas en riesgo de desequilibrio hormonal o las que se someten a terapia de reemplazo hormonal deben usar con precaución, ya que la disminución de la producción de receptores de estrógenos se ha asociado con la suplementación con aceite de pescado.

Los pacientes con asma, enfermedad inflamatoria intestinal o enfermedad hepática, y los pacientes con riesgo de cáncer de colon deben usar con precaución, en función de los posibles efectos adversos asociados con el uso de aceite de pescado.

La moraleja de la historia aquí: consulte con su médico antes de tomar aceite de pescado.

Hay problemas de sostenibilidad.

Un pescador de proteínas Omega mira hacia un banco de peces menhaden capturados en la red de abajo, frente a la costa de la isla Smith en Virginia. La Comisión de Pesca Marina de los Estados del Atlántico establece el límite de captura de Menhaden por año. (Foto: Andrew Caballero-Reynolds / AFP / Getty Images)

Las mejores y más utilizadas fuentes de las píldoras que hacemos son los pescados grasos como el salmón, la caballa y las sardinas, por nombrar algunos; Muchos ambientalistas temen que algunas especies estén siendo sobreexplotadas para este propósito. Podemos tener un apetito infinito por el aceite de pescado, pero no tenemos un suministro interminable de pescado.

De particular preocupación es el menhaden de nombre poco glamoroso, que The New York Times describe como "un miembro de la familia del arenque de cabeza grande, maloliente y maloliente". Aunque apreciada para la cena en el siglo XVIII, la especie se ha convertido en la víctima no reconocida del negocio del aceite de pescado, que nos presenta un posible caos marino. El filtro Menhaden se alimenta casi por completo de algas y es especialmente bueno para convertirlo en ácidos grasos omega-3, lo que los convierte en un buen objetivo para las compañías de aceite de pescado. Qué fastidio para los menhaden.

Una compañía en particular, Omega Protein de Houston, ha estado recogiendo el 90 por ciento de la menhaden del país. Se ha convertido en un problema, que 13 de los 15 estados del Atlántico han prohibido las embarcaciones de la compañía de sus aguas. Sin embargo, a la compañía todavía se le permite pescar en Carolina del Norte y Virginia, así como en aguas federales; Los esfuerzos de la compañía resultan en la eliminación de medio billón de menhaden cada año.

Además del acto cuestionable de agotar un recurso natural público para el beneficio privado de una empresa, el daño al ecosistema es motivo de alarma. Según el Times, "el color marrón fangoso del Long Island Sound y las zonas muertas en crecimiento en la Bahía de Chesapeake son el resultado directo de una filtración de agua inadecuada, un trabajo que una vez fue realizado por Menhaden".

Menhaden mantiene limpias las aguas oceánicas de las costas del Atlántico y del Golfo. Un menhaden filtra de cuatro a seis galones de agua de algas en un minuto, lo que evita la proliferación de algas que agotan el oxígeno y conducen a zonas muertas bajo el agua. Si calcula la capacidad de filtrado de los 500 millones de menhaden que se convierten en aceite de pescado cada año, la imagen comienza a verse triste.

Pero eso no quiere decir que los suplementos de omega-3 sostenibles no estén disponibles. Bruce Franklin, autor de " El pez más importante en el mar: Menhaden y América", señala que hay 75 productos comerciales (incluidos los que se reducen de los restos de pescado) que no están directamente relacionados con el agotamiento de una especie.

Y para aquellos que preferirían evitar la situación completa de la piscina, las semillas de lino, las semillas de chía, las semillas de cáñamo y las semillas de sésamo, y particularmente sus aceites, son buenas fuentes vegetarianas de ácidos grasos omega-3, aunque la mezcla de ácidos específicos es diferente de lo que uno puede obtener con el pescado. (Ver omega-3 para vegetarianos para más información sobre el tema).

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en febrero de 2013.

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