La tecnología te permite comer madera

La madera ya no es solo un material de construcción, no si un profesor de Virginia Tech tiene algo que decir al respecto. Percival Zhang tuvo la idea de transformar la madera, junto con otros arbustos y pastos leñosos, en alimentos después de crecer en China, donde el suministro de alimentos es una preocupación constante dada la gran población del país, informa NPR.

Sí, leíste bien: madera. Como comida. Si bien masticar un 2x4 puede no sonar muy apetitoso, y mucho menos seguro (¡piense en las astillas!), Zhang tiene una receta que puede cambiar de opinión. Identificó una sopa de enzimas que pueden descomponer la celulosa no digerible de la madera y otros materiales vegetales y convertirla en un carbohidrato llamado amilosa. El producto resultante del proceso de Zhang es un polvo dulce y almidonado que se puede consumir.

Si la madera, los arbustos y los pastos pudieran transformarse en alimentos, sería una revolución alimentaria. La celulosa es el componente estructural de las plantas verdes y las algas. Aunque contiene glucosa, un carbohidrato vital, el sistema digestivo humano no es capaz de descomponerlo, que es una de las principales razones por las que normalmente no podemos comer madera. Sin embargo, si pudiéramos, nuestro suministro de alimentos aumentaría exponencialmente: la celulosa es el polímero orgánico más abundante en la Tierra.

"Madera, arbustos, pastos ... hay más de 100 veces más de esta biomasa no alimentaria que el almidón que actualmente cultivamos como alimento", dijo Zhang.

Si pudiéramos digerir la celulosa, casi cualquier material vegetal podría usarse como alimento. La tecnología de Zhang tiene el poder de transformar radicalmente nuestro sistema agrícola, haciéndolo mucho más ambientalmente viable.

El subproducto de almidón del proceso sintético de Zhang se asemeja a otros carbohidratos complejos como el almidón de maíz, que es más saludable que si la celulosa se redujera simplemente a azúcar.

"Necesitamos un azúcar de metabolismo lento como el almidón para que los humanos puedan mantener los niveles de glucosa en sangre casi constantes", dijo.

La idea es tan prometedora que la NASA está interesada en desarrollarla como fuente de alimento para los astronautas en misiones a largo plazo. Pero también tiene una aplicación cómoda en los alimentos con destino a la Tierra. Zhang dijo que su polvo podría ser un sustituto de las migas de pan para freír pollo, por ejemplo.

Lo único que actualmente evita que estos productos derivados de la madera lleguen a los estantes de los supermercados es el costo. Aunque la celulosa es abundante, las enzimas requeridas para descomponerla usando el proceso de Zhang no lo son. Pero esos costos podrían disminuir con el tiempo, especialmente a medida que el proceso se vuelve más eficiente y económicamente más viable.

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