La sorprendente belleza y los beneficios de la madera flotante

Los árboles son pilares de sus comunidades, un papel que pueden mantener incluso en la muerte. Un árbol muerto vertical ofrece un hábitat vital para ciertas aves y murciélagos, por ejemplo, mientras que un árbol caído es una bonanza para la vida en el suelo del bosque, incluidos los árboles futuros.

Sin embargo, pudrirse en el lugar no es la única vida después de la muerte natural de un árbol. A veces, en lugar de devolver a su bosque natal, un árbol se embarcará en una odisea para pagarlo, llevando su riqueza ecológica lejos del único hogar que haya conocido.

Estos árboles itinerantes no pretenden traicionar sus raíces; solo van con la corriente. Se han convertido en madera flotante, un término para cualquier resto leñoso de árboles que terminan moviéndose a través de ríos, lagos u océanos. Este viaje a menudo es breve, simplemente conduce a una parte diferente del mismo ecosistema, pero también puede enviar un árbol lejos del mar, y tal vez incluso a través de él.

Driftwood es una vista común en las playas de todo el mundo, aunque muchas personas lo descartan como un paisaje poco notable o escombros inútiles. Y aunque algunas maderas flotantes tienen poca mística, como ramas de un árbol cercano o tablas que se cayeron de un muelle de pescadores, también puede ser un fantasma de un lejano bosque o naufragio, transformado por sus aventuras en algo hermoso. En el camino, la madera flotante tiende a devolver el favor al remodelar y enriquecer los entornos que visita.

En una época en que los océanos están plagados de basura plástica, la madera flotante es un recordatorio de que los desechos marinos naturales pueden ser benignos, incluso beneficiosos. Encarna los frágiles vínculos ecológicos entre la tierra y el agua, así como la sutil belleza que comúnmente se esconde a simple vista. Con la esperanza de arrojar más luz sobre estas cualidades, aquí hay una mirada más profunda a por qué la madera flotante merece más atención:

Ventanas de oportunidad

Mucho antes de que los humanos construyeran botes a partir de árboles muertos, las materias primas exploraban aguas desconocidas por su cuenta. Driftwood puede incluso haber inspirado nuestras primeras balsas y botes de madera, ya que la gente antigua notó su fuerza y ​​flotabilidad.

Sin embargo, los árboles muertos siempre han servido como botes, generalmente solo para pasajeros más pequeños. Driftwood no solo alimenta y alberga una gran cantidad de vida silvestre, sino que también puede ayudarlos a colonizar hábitats que de otro modo serían inalcanzables. Y su llegada también puede beneficiar a los residentes locales, al introducir nuevos recursos para mantener la vida silvestre costera y ayudar a proteger su hogar expuesto del viento y el sol.

Dependiendo de la madera a la deriva y del lugar donde se lava, los árboles marinos pueden ser una valiosa adición a los hábitats frente al mar que carecen del dosel y las raíces de los árboles vivos, como las playas rocosas o los ecosistemas costeros de dunas de arena. Incluso en lugares con muchos árboles, como las orillas de un río boscoso, la madera flotante a menudo juega un papel integral en la construcción y configuración de la infraestructura del hábitat.

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Las aventuras de la madera flotante a menudo comienzan en los ríos, y muchos de ellos se quedan allí. Driftwood es una parte importante de prácticamente todos los paisajes acuáticos naturales en todo el mundo, incluidas las corrientes de agua dulce, ríos y lagos, así como los océanos.

Los ríos que fluyen a través o cerca de los bosques tienden a recoger pedazos de árboles muertos, lo que a veces resulta en acumulaciones de madera a la deriva conocida como tajos. Con el tiempo, estos grupos pueden ayudar a construir las orillas de los ríos e incluso dar forma a sus canales, influyendo no solo en la forma en que el agua se mueve a través del ecosistema, sino también qué tipo de solutos, sedimentos y materia orgánica contiene.

Driftwood también ralentiza el flujo de un río, ayudándolo a retener más nutrientes para nutrir su vida silvestre nativa. Y al formar muchos microhábitats diferentes dentro de un canal fluvial, la madera flotante también tiende a aumentar la biodiversidad local.

Al igual que las presas de castores de larga vida, se sabe que los tajos de madera flotante persisten durante siglos si se dejan solos, y finalmente se convierten en enormes balsas que alteran el paisaje. Uno de esos tajos, conocido como la Gran Balsa, pudo haber estado creciendo durante 1, 000 años antes de que la expedición de Lewis y Clark lo encontrara en 1806. La balsa, supuestamente sagrada para el pueblo nativo de Caddo, contenía decenas de millones de pies cúbicos de cedro, ciprés y madera petrificada, que cubre casi 160 millas de los ríos Rojo y Atchafalaya en Louisiana.

La Gran Balsa puede haber sido una maravilla natural, pero debido a que bloqueó la navegación del Río Rojo, el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los EE. UU. Lanzó un esfuerzo para desmantelarlo. Inicialmente dirigido por el capitán del barco de vapor Henry Shreve, el proyecto comenzó en la década de 1830 y tardó décadas en completarse, transformando inadvertidamente la geología de la cuenca del río Mississippi en el proceso.

"[L] a muchos lagos y pantanos que el río Rojo había creado en Luisiana y el este de Texas drenó", según el historiador del río rojo. "El río acortó su camino hacia el Mississippi. Para detener la desestabilización de la tierra que rodea al río, el Cuerpo de Ingenieros tuvo que implementar miles de millones de dólares en mejoras de esclusas y represas para mantener el río navegable".

Sin embargo, incluso en condiciones naturales, los ríos rara vez retienen toda su madera flotante. Dependiendo del tamaño de una vía fluvial, puede permitir que los árboles y los escombros leñosos sigan fluyendo río abajo, llegando eventualmente a un nuevo entorno como la orilla del lago, el estuario o la playa.

Aunque la madera flotante a menudo se descompone en dos años, algunas piezas duran mucho más bajo ciertas condiciones. El Viejo del Lago, por ejemplo, es un tocón de árbol de 30 pies de altura (9 metros) que ha estado balanceándose verticalmente en el Lago Crater de Oregon desde al menos 1896.

Ramificando

A medida que los arroyos y ríos transportan madera flotante hacia el mar, a veces se acumulan grandes "depósitos de madera flotante" en la boca de un canal. Estas acumulaciones han existido durante aproximadamente 120 millones de años, que se remontan casi hasta las propias plantas con flores. Algunas de sus maderas flotantes eventualmente pueden continuar hacia el mar, mientras que otras piezas se quedan en el delta de un río, un estuario o una costa cercana.

Al igual que con la madera flotante río arriba, los árboles viejos son una bendición para los entornos donde terminan. En muchos estuarios y playas, proporcionan estructura y estabilidad donde no crecen suficientes plantas vivas para anclar el suelo arenoso y salado con sus raíces.

Estas multitudes persistentes de madera a la deriva, o "creaciones de deriva", como los denominaron los investigadores en un estudio de 2015, interactúan con las plantas y la sedimentación para influir en la evolución de las costas, alentando "la formación de morfologías complejas y diversas que aumentan la productividad biológica y la captura de carbono orgánico y amortiguador contra la erosión ", escriben los autores del estudio.

Ya sea que se trate de un montón persistente de escombros leñosos o de un solo árbol grande, los grandes trozos de madera flotante pueden agregar un esqueleto a los ecosistemas asolados por el sol y propensos a la erosión, como las playas abiertas, lo que podría aumentar su capacidad de soportar vegetación viva.

En los hábitats de dunas costeras, la madera a la deriva "proporciona una estabilización parcial de las dunas de arena, reduciendo la erosión del viento y permitiendo que las plantas obtengan compras", según la revista Beachcare, producida por el Consejo Regional de Waikato en Waikato, Nueva Zelanda. "La madera flotante también puede crear una pequeña barrera contra el viento (o microclima), que puede permitir que las semillas y las plántulas permanezcan húmedas y protegidas de la erosión del viento. La madera flotante puede incluso transportar semillas desde el bosque hasta la costa, que puede germinar si es lo suficientemente resistente ".

Driftwood también puede ofrecer refugio para los animales que habitan en la playa, al igual que la vegetación que permite. Algunas aves playeras, por ejemplo, anidan junto a la madera flotante como una forma de esconder sus huevos de los depredadores y protegerlos de ser enterrados en la arena.

E incluso para la vida silvestre costera que realmente no necesita madera flotante, es difícil negar la conveniencia de un árbol muerto en la playa:

Hábitat itinerante

Para la madera flotante que sale de tierra firme para comenzar una nueva vida en el mar, las probabilidades de volver a la tierra son muy escasas. Pero perderse en el mar no significa necesariamente que sus viajes sean una causa perdida. Como señaló recientemente el escritor Brian Payton en la Revista Hakai, la madera flotante puede mantenerse a flote en el océano abierto durante unos 17 meses, donde ofrece servicios raros como comida, sombra, protección contra las olas y un lugar para poner huevos. Como tal, la madera flotante pelágica se convierte en un "arrecife flotante" que puede albergar una variedad de fauna marina.

Eso incluye a los zancudos sin alas (también conocidos como patinadores de mar), que ponen sus huevos en madera flotante y son los únicos insectos que habitan en el océano abierto. También incluye más de 100 especies de invertebrados, agrega Payton, y unas 130 especies de peces.

A medida que la madera flotante marina se descompone cerca de la superficie, alberga una sucesión específica de inquilinos. Por lo general, primero es colonizado por bacterias y hongos tolerantes a la sal que degradan la madera, junto con algunos otros invertebrados que producen enzimas que degradan la madera. (Estos incluyen gribbles, pequeños crustáceos que perforan la madera a la deriva y la digieren desde adentro, creando madrigueras que otros animales luego explotan). Estos colonos iniciales son seguidos por colonizadores secundarios como los talitrids, también conocidos como tolvas de madera a la deriva, que no pueden digerir la madera por sí mismos. .

Los gribbles son colonizadores clave de árboles muertos en aguas poco profundas, pero no son los únicos animales que perforan la madera a la deriva. También hay moluscos bivalvos, como por ejemplo los piquetes de madera y los gusanos de los barcos, que construyen sus hogares perforando madera anegada. Aunque los piojos de madera y los gusanos de los barcos son conocidos por causar daños a los barcos, los muelles y otras estructuras de madera, también cumplen funciones valiosas en los ecosistemas marinos, ayudando a abrir la madera flotante a una variedad más amplia de vida marina.

Después de un año o más de flotar cerca de la superficie, cualquier madera flotante que no regrese a la tierra en algún lugar eventualmente se hunde hacia el fondo del mar. A cierta profundidad y presión, "el océano exprime el último trozo de aire terrestre del bosque y lo reemplaza con salmuera", escribe el ecologista marino evolucionista Craig McClain. "Entonces comienza la historia con un árbol hundiéndose en las profundidades".

Este descenso, llamado "caída de madera", afirma que la madera flotante va desde pequeños fragmentos hasta gigantes de 2, 000 libras, agrega McClain. Atrae árboles a otro ecosistema nuevo, donde diferentes comunidades de criaturas están esperando terminarlo. Esto incluye bivalvos de aguas profundas del género Xylophaga, que convierten la madera en excrementos que a su vez soportan docenas de otros invertebrados.

A veces, sin embargo, incluso la madera de deriva grande encuentra su camino de regreso a tierra antes de desaparecer en el abismo. Y aparte de los beneficios ecológicos mencionados anteriormente, esto puede permitir que las personas en tierra vean la abundancia de habitantes de madera flotante que generalmente están fuera de la vista y fuera de la mente. En diciembre de 2016, por ejemplo, el árbol que se muestra arriba recibió cobertura de noticias internacionales cuando llegó a tierra en Nueva Zelanda, gracias a su gruesa capa de percebes.

Un nuevo y valiente torbellino

Incluso sin la rareza de una manta de percebes, la madera flotante que se lava en tierra a menudo cautiva a los humanos que se molestan en mirar de cerca. Sus viajes tienden a embellecer la madera de maneras estéticamente interesantes, lo que resulta en una amplia gama de formas y patrones intrincados.

Estos diseños de madera flotante van desde remolinos y espirales hipnóticos hasta ondulaciones suaves y protuberancias nudosas, todos los efectos abstractos de las fuerzas ambientales que una pieza particular de madera ha experimentado durante su misterioso viaje.

El regalo de la madera flotante

Además de sus encantos estéticos, la madera flotante también tiene una larga historia de usos prácticos por parte de las personas. Ha sido clave para los pueblos indígenas en el Ártico, por ejemplo, cuyos entornos, en su mayoría sin árboles, ofrecen pocas fuentes de madera, aparte de los troncos que llegan de los bosques lejanos. Los barcos tradicionales como el kayak y el umiak se construyeron a partir de marcos de madera flotante envueltos en pieles de animales.

Más allá de los barcos, la madera flotante ha encontrado innumerables otros usos como material de construcción costera a lo largo de la historia humana, desde trineos de perros y raquetas de nieve hasta lanzas de pesca y juguetes para niños. Los restos arrastrados de árboles también proporcionan madera útil para refugios frente a la playa, ya que la madera flotante todavía es utilizada a veces por los amantes de la playa moderna.

Desde el Círculo Polar Ártico hasta las islas tropicales, la madera flotante puede ser especialmente útil como leña. Incluso en lugares con muchos árboles vivos, la madera flotante puede ayudar a desalentar la deforestación al ofrecer una fuente de madera que no agrega presión a los recursos forestales locales. Eso es un gran problema en lugares donde la deforestación ha aumentado el riesgo de erosión, inundaciones y deslizamientos de tierra.

Sin embargo, en muchos entornos, la mejor manera de usar madera flotante puede ser dejarlo solo, dejándolo a la deriva donde el destino lo lleve. Podría brotar un nuevo árbol que se convertirá en madera flotante algún día, o se arrastrará al mar y alimentará una cascada de criaturas marinas.

O puede que se quede allí sentado en el surf por un tiempo, esperando en silencio para fascinar a cualquiera que pase a la deriva.

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