La NASA detecta la brillante 'pared de hidrógeno' en el borde de nuestro sistema solar

A casi 4 mil millones de millas de la Tierra, la nave espacial New Horizons de la NASA ha detectado evidencia de una pared brillante de hidrógeno en el borde del sistema solar. Escribiendo en la revista Geophysical Research Letters, el equipo de New Horizons dice que el descubrimiento puede ayudar a demostrar la existencia de una región donde interactúan el viento solar del sol y las fuerzas interestelares.

"Estamos viendo el umbral entre estar en el vecindario solar y estar en la galaxia", dijo Leslie Young, miembro del equipo del Southwest Research Institute, a Science News.

Detectado por primera vez en 1992 por las dos naves espaciales Voyager, se ha teorizado que la pared de hidrógeno existe en el borde de la heliosfera. Esta región del espacio con forma de burbuja está compuesta de rayos cósmicos, partículas de viento solar que emanan del sol. Esto se demuestra a través de los datos que las naves espaciales Voyager están enviando a la NASA. Actualmente, Voyager 2 está midiendo una mayor tasa de estos rayos a medida que se acerca al límite exterior de la heliosfera.

A medida que los rayos corren hacia los confines de nuestro sistema solar, comienzan a encontrar fuerzas interestelares que reducen su velocidad. A una distancia estimada de 9.300 millones de millas del sol, justo donde disminuye la heliosfera, se cree que los átomos de hidrógeno no cargados que colisionan con el viento solar deberían dispersar la luz ultravioleta de una manera distintiva.

Un mapa solar de donde se cree que existe la pared de hidrógeno en el borde de la heliosfera. (Foto: NASA / JPL / Wikimedia Commons)

Entre 2007 y 2017, New Horizons usó su instrumento Alice siete veces para escanear el cielo en busca de longitudes de onda ultravioleta. Analizados con el tiempo, los datos recopilados mostraron la presencia distante de luz ultravioleta consistente con las observaciones registradas por los Voyagers I y II casi 30 años antes.

Según los investigadores, las señales captadas por la nave espacial son la pared de hidrógeno o posiblemente la luz ultravioleta de alguna otra fuente desconocida. El equipo dice que planean que New Horizons explore el cielo dos veces al año, posiblemente durante los próximos 10 a 15 años, a medida que la nave espacial se mueva más profundamente en el sistema solar exterior.

Preparándose para un encuentro cercano con 'Ultima Thule'

Una ilustración del sobrevuelo de New Horizons de 'Ultima Thule', un objeto del cinturón de Kuiper que ha cambiado poco desde su formación hace miles de millones de años. (Foto: NASA / Wikimedia Commons)

Además de descubrir los secretos de la heliosfera, New Horizons también se está acercando a su cita de Año Nuevo en 2019 con una roca primordial llamada Ultima Thule. Formado durante los primeros días del sistema solar, Thule es un objeto de cinturón de Kuiper de 20 millas de ancho de dimensiones irregulares. A medida que New Horizons complete su sobrevuelo a una distancia de solo 2, 200 millas de la superficie de Thule, sus instrumentos reunirán detalles sin precedentes sobre la composición de la superficie del objeto y el entorno circundante.

Según Alan Stern, investigador principal de New Horizons, el equipo no está exactamente seguro de qué sorpresas tiene Ultima Thule en la tienda.

"No sabemos lo suficiente para predecirlo", dijo a la revista Discover. "Ciertamente es antiguo y prístino, y nunca hemos visto algo así".

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en agosto de 2018.

Artículos Relacionados