¿La nanotecnología es amiga o enemiga?

Olvídate de la máscara de pestañas contaminadas con plomo o el mercurio en el filete de salmón. La nueva forma de contaminación del producto por la que las personas se preocupan es la nanotecnología, el uso de materiales medidos en milmillonésimas de metro, y cómo entrar en contacto con él podría dañar su salud. Impulsar el nano-miedo es la prensa negativa, incluido un informe del Grupo de Trabajo Ambiental que concluyó que cientos de productos de consumo contienen materiales de nanoescala mal estudiados y un estudio histórico publicado en Nature Nanotechnology que sugiere que algunas formas de nanotubos de carbono podrían ser tan dañinos como el asbesto, que causa cáncer de pulmón si se inhala en cantidades suficientes.

Aunque el estudio de Nature señala los riesgos en la incipiente industria de la nanotecnología, el coautor Andrew Maynard dice que resultados como el de su estudio son buenas noticias, aunque solo sea porque muestran que los nanotubos de carbono pueden ser seguros a través de más investigaciones y mejores regulaciones. "Ya se está debatiendo sobre los posibles problemas de seguridad de la nanotecnología y cómo solucionarlos", dice Maynard. "Eso es bueno porque es algo que no siempre ha sucedido con las tecnologías anteriores".

El gobierno y los grupos de consumidores ya están considerando fortalecer los estándares de seguridad, mientras que la investigación sobre los efectos de la industria joven acaba de comenzar. Maynard enfatiza que los consumidores deben ser cautelosos, en lugar de preocuparse demasiado, al usar productos hechos con nanomateriales. "Esta es claramente una tecnología que se puede utilizar para un bien tremendo", dice. "Las personas solo necesitan ser lo suficientemente inteligentes como para hacer las preguntas correctas sobre cómo pueden usarlo de manera segura".

Esas preguntas incluyen determinar si los beneficios de usar un producto de nanotecnología superan los posibles riesgos y si el fabricante del producto ofrece más información para ayudar a tomar la decisión. Maynard también enfatiza que la nanotecnología se presenta en muchas formas diferentes, y que antes de que las personas comiencen a usar máscaras y a renunciar a los productos de consumo para siempre, deben saber que cada una tiene un impacto diferente en la salud humana y el medio ambiente.

"Comparar un nano chip en el último iPod con nanopartículas en protectores solares es como comparar chocolate con queso", dice Maynard. "[Al determinar el riesgo] tienes que ser un poco más preciso sobre el tipo de nanotecnología de la que estás hablando".

En general, los consumidores no deberían perder el sueño por usar productos para la piel como protectores solares con nanomateriales, dice Maynard, porque la investigación indica que la piel es bastante buena para mantener los nanomateriales fuera del cuerpo. La ingestión de nanomateriales también es poco preocupante, aunque Maynard sí señala que los investigadores actualmente "saben muy poco" sobre los efectos del consumo de partículas microscópicas.

Por otro lado, su inhalación puede ser dañina, especialmente para los trabajadores de las nano-fábricas, que tienen más probabilidades de estar expuestos.

"La inhalación de nanomateriales es probablemente el área de mayor preocupación simplemente porque es bien sabido que nunca es bueno tener partículas de materiales en los pulmones que no deberían estar allí", dice Maynard. Lo más importante, dice, es que los consumidores deben buscar cualquier cosa que los exponga a nanomateriales en grandes cantidades. Como con todos los productos químicos, naturales o sintéticos, la dosis produce el veneno.

Desafortunadamente, determinar si los productos tienen nanomateriales en ellos puede ser un desafío porque el gobierno actualmente no exige que los fabricantes enumeren los nanomateriales como ingredientes. Como resultado, la mayoría de los consumidores aún desconocen que estos materiales microscópicos se encuentran en todo, desde lavados corporales y toallitas húmedas para bebés.

Pero hay recursos para los consumidores que desean saber más, incluida la base de datos de productos de consumo The Project on Emerging Nanotechnologies, que actualmente enumera más de 500 productos de consumo basados ​​en nanotecnología identificados por el fabricante que se encuentran actualmente en el mercado.

Los investigadores e incluso un grupo ambiental también están trabajando juntos para hacer que la nanotecnología sea más segura y pueda usarse para ayudar al medio ambiente. Recientemente, el Fondo de Defensa Ambiental y DuPont colaboraron para desarrollar el Marco de Nano Riesgos para ayudar a identificar, gestionar y reducir los riesgos potenciales de los materiales a nanoescala, aunque grupos ambientalistas como Amigos de la Tierra y Greenpeace han denunciado a sus pares por desarrollar un marco que está "en mejor, una campaña de relaciones públicas ".

"Es una prometedora tecnología de energía más limpia", dice Scott Walsh, gerente de proyectos del Fondo de Defensa Ambiental, aunque sí señala que "queremos asegurarnos de que no estamos repitiendo errores del pasado (como usar DDT y asbesto)". al no evaluar los riesgos ".

Más regulación gubernamental de la nanotecnología puede estar en camino. La Iniciativa Nacional de Nanotecnología, un programa establecido en 2001 para coordinar la investigación y el desarrollo de la nanotecnología federal, está en proceso de reautorización. Se espera que el nuevo proyecto de ley tenga un énfasis mucho más fuerte en comprender cómo desarrollar productos de nanomateriales de manera segura, dice Maynard. Según el abogado de NanoBusiness Alliance, Paul Stimers, la industria de la nanotecnología espera más investigación bajo la iniciativa. "Lo último que queremos es que las personas estén preocupadas por estas cosas, por lo que queremos que el gobierno federal desarrolle más datos para que las personas se sientan cómodas [sobre la nanotecnología]", dice Stimer.

Mientras que los grupos ambientales, los científicos y el gobierno están ocupados resolviendo los desordenados detalles de la nanotecnología, aquí hay un resumen de algunas aplicaciones de nanotecnología más ecológicas en el horizonte que podrían hacer del mundo un lugar más sostenible para vivir:

La esponja nano

No, no se trata de "La esponja" que se hizo famosa por Elaine Benes de Seinfeld, que acechaba en las calles de Manhattan buscando su anticonceptivo favorito; Sus propiedades súper absorbentes que potencialmente pueden limpiar los derrames de petróleo y otros contaminantes orgánicos ciertamente lo hacen "digno de una esponja". Creada por científicos del MIT, esta malla de nanocables entrelazada con forma de papel tiene la capacidad de absorber hasta 20 veces su peso en aceite, es impermeable al agua y puede reciclarse muchas veces para su uso futuro. Según los investigadores, el petróleo en sí también es recuperable, un atributo bastante importante teniendo en cuenta que 200, 000 toneladas de petróleo ya se han derramado en el mar desde el comienzo de la década. El papel de nanocables también podría afectar el filtrado y la purificación del agua, según el comunicado de prensa del MIT. ¿La mejor parte? El material tipo papel es barato de producir y puede fabricarse en grandes cantidades.

Una mejor brita

¿Disfruta de su filtro Brita pero desearía que fuera portátil? También lo hacen los más de mil millones de personas que carecen de acceso al agua potable. Es por eso que la compañía de purificación de agua Seldon Technologies ha desarrollado varias opciones portátiles para transformar el agua sucia y contaminada en agua potable mediante el uso de la tecnología de nanotubos de carbono. "Queríamos hacer algo sobre el peligro número uno para la salud en el mundo", explica Alan Cummings, CEO de Seldon. Mientras que otras compañías de agua usan material nano cerámico para la filtración, Seldon es el primero en usar nanotubos de carbono, conocidos por sus propiedades de material únicas (como alta conductividad eléctrica, peso ligero y gran resistencia) y versatilidad. Los nanotubos de carbono, que parecen un rollo de alambre de gallina dentro de otro rollo de alambre de gallina, son extremadamente pequeños pero "lo más fuerte que conoce el hombre". El exclusivo material de nanotubos de carbono de Seldon WaterBox elimina bacterias, virus, quistes y otros contaminantes del agua sin la necesidad de calor, luz ultravioleta, productos químicos, electricidad o tiempo de espera y puede limpiar hasta 700 galones de agua en un período de 24 horas. . Seldon también vende WaterStick, un sistema de filtración con forma de pajita de grasa que puede beber directamente usando una bomba manual o mediante la válvula de mordida (un accesorio al final de una manguera) de un paquete de hidratación.

The Fixer Upper

Los sitios de Superfund se han convertido en sinónimo de estancamiento debido a la bancarrota y al liderazgo gubernamental no tan respetuoso con el medio ambiente, pero la EPA está en el proceso de limpiar su acto, al menos cuando se trata de problemas industriales contaminados. Según el responsable de prensa de la EPA, Roxanne Smith, "el Programa Superfund de la EPA está interesado en las diversas aplicaciones potenciales de la nanotecnología para la remediación de sitios de desechos peligrosos y el control de la contaminación".

Ella dice que la agencia está investigando el potencial de nanofiltros, sensores habilitados para nanotecnología y nanomateriales para mejorar la capacidad de detectar y limpiar sitios químicos tóxicos. La empresa de remediación ambiental Lehigh Nanotech también está utilizando nanotecnología para limpiar los desordenes de la industria, utilizando productos de nano-hierro de cero valencia (piense en manchas de tinta negra) compuestos casi en su totalidad por hierro para limpiar sitios contaminados con compuestos clorados como desengrasantes, líquidos de limpieza en seco y computadoras limpiadores de circuitos, según Paul Osimo, vicepresidente de Lehigh. Las partículas ultrafinas de hierro puro se inyectan primero en una fuente contaminada para buscar y destruir contaminantes. Una vez que las partículas de hierro separan los contaminantes, el hierro se convierte en óxido y se vuelve benigno. "Ya hay mucho óxido en el suelo, por lo que no daña nada", dice Osimo. Algunos sitios de limpieza recientes incluyen instalaciones del Departamento de Defensa y plantas de fabricación de productos químicos. Lehigh también ha tenido éxito con su producto NanoOx, un compuesto de liberación de oxígeno a nanoescala que se utiliza para remediar fugas en tanques subterráneos de combustible.

Eficiencia solar

Aunque los adoradores del sol descubrieron hace mucho tiempo cómo aprovechar el sol, mejorar la eficiencia de las células solares no ha sido tan fácil. Pero las tecnologías solares con nanoinfusión se están calentando y podrían arrojar luz sobre nuevas soluciones. Los investigadores de la Universidad de Notre Dame, por ejemplo, se están acercando a hacer que la energía solar sea más eficiente al agregar nanotubos de carbono de pared simple a una película hecha de nanopartículas de dióxido de titanio. Este proceso duplica la eficiencia de las células solares convencionales, aunque el sistema de nanotubos y nanopartículas de carbono aún no es una opción viable de células solares porque el óxido de titanio (un ingrediente principal en la pintura blanca) solo absorbe la luz ultravioleta. Los científicos están investigando formas de modificar las nanopartículas para absorber el espectro visible. Varias compañías de energía solar, incluida Nanosolar, que ha creado la herramienta de producción solar más grande de la industria, una máquina de recubrimiento de película delgada que utiliza tinta de nanopartículas y tiene la capacidad de producir hasta 1 gigavatio de células solares anualmente. Nanosolar afirma producir los "paneles solares de menor costo" del mundo, pero todavía no se molesta en sacar la billetera. En este momento, a la compañía le está yendo tan bien que sus productos están completamente agotados para el próximo año.

Esta historia fue escrita por Jessica Knoblauch en julio de 2008 para la revista Plenty y ahora vive en el sitio. Copyright Environ Press 2008

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