La misteriosa 'araña Silkhenge' es un maestro arquitecto

Hace poco más de tres años, el investigador Troy Alexander descubrió algo extremadamente inusual dentro de la Reserva Nacional Tambopata de 678, 000 acres en el sureste de Perú. En la parte inferior de una lona fuera del centro de investigación de la reserva, Alexander divisó una pequeña cerca de piquete circular tejida que rodeaba una extraña torre blanca.

Después de ver tres estructuras más en los árboles en la jungla, decidió publicar una foto en Reddit en un esfuerzo por descubrir el nombre de la especie inteligente responsable.

Las extrañas pero hermosas estructuras encontradas por Alexander fueron descubiertas dentro de la Reserva Nacional Tambopata en Perú. Desde entonces han sido vistos en la Guayana Francesa y Ecuador. (Foto: Troy S. Alexander / Centro de Investigación Tambopata)

La respuesta de los entomólogos de todo el mundo solo profundizó el misterio. Para sorpresa de Alexander, nadie tenía idea.

"Algunos expertos me escribieron y dijeron que no tienen una opinión experta porque es muy extraño", dijo a LiveScience el estudiante graduado de ecología de la Universidad de Rice, Phil Torres. Torres trabajó con Alexander para desentrañar el misterio detrás de las estructuras.

En diciembre de 2013, Torres dirigió un equipo en una expedición de ocho días para descubrir más estructuras y, con suerte, espiar a los pequeños arquitectos que estaban detrás de ellas. Su gran oportunidad llegó en una pequeña isla en medio de un estanque de peces. Allí, en los troncos de bambú y árboles de Cecropia, encontraron 45 de las creaciones circulares. Mientras observaban, una araña emergió de debajo de una de las altas y blancas agujas.

Para su deleite, las estructuras parecían ser un intrincado corralito protector para bebés araña.

La araña Silkhenge puede construir estas estructuras para proteger a sus crías. (Foto: Troy S. Alexander)

"Creemos que pueden construir múltiples estructuras, ya que vimos grupos de ellas en ciertas áreas que sospechamos que eran de la misma mujer", dijo Torres (ahora desaparecido) iScienceTimes. "Tampoco sabemos por qué está hecho. Una estructura tan elaborada para un solo huevo viene con una alta inversión del adulto, debe haber evolucionado para un propósito adaptativo".

A principios de esta semana en Ecuador, Torres y su entomólogo Aaron Pomerantz registraron el primer nacimiento vivo de lo que se ha apodado la "araña Silkhenge". Como puede escuchar en el video a continuación, fue un momento muy emocionante para la pareja.

En cuanto a la araña en sí, los científicos aún no están seguros de a qué especie podría pertenecer. Esfuerzos anteriores para secuenciar genéticamente el ADN de Silkhenge lo han emparejado potencialmente con varias familias de arañas.

"Hasta donde puedo ver, el código de barras acaba de confirmar que es una araña", dijo Torres a National Geographic. "Este es un huevo muy difícil de romper".

Como nadie sabe cómo es una araña Silkhenge madura, y mucho menos cómo construyen sus estructuras, el siguiente paso para Torres y sus colegas será criar algunas arañas hasta la edad adulta. Todos los intentos anteriores han fracasado tristemente.

"Si horas y horas de observaciones pueden resultar en esto, con suerte también puede resultar en lo que realmente buscamos: ver a un adulto hacer esto realmente extraño", agregó.

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