La importancia de las abejas

¿Cuán importantes son las abejas melíferas para la dieta humana? Por lo general, según el Departamento de Agricultura de los EE. UU., Estos trabajadores poco apreciados polinizan el 80 por ciento de nuestros cultivos de flores, que constituyen un tercio de todo lo que comemos. Perderlos podría afectar no solo los alimentos básicos como las manzanas, el brócoli, las fresas, las nueces, los espárragos, los arándanos y los pepinos, sino que también puede amenazar nuestras industrias de carne y lácteos si la alfalfa no está disponible como alimento. Un estudio de la Universidad de Cornell estimó que las abejas melíferas anualmente polinizan semillas y cultivos por un valor de $ 14 mil millones en los EE. UU. Esencialmente, si las abejas melíferas desaparecen, podrían llevar consigo la mayoría de nuestras plantas polinizadas por insectos, lo que podría reducir a la humanidad a poco más que una dieta de agua.

Las abejas tienen un valor inestimable como agentes de polinización cruzada, y muchas plantas dependen por completo de tipos particulares de abejas para su reproducción (como el trébol rojo, que es polinizado por el abejorro y muchas orquídeas). En muchos casos, el uso de insecticidas para el control de plagas agrícolas ha creado el efecto secundario no deseado de matar a las abejas necesarias para mantener el cultivo. Tales tensiones ambientales más varias especies de ácaros parásitos devastaron las poblaciones de abejas melíferas en los Estados Unidos a partir de la década de 1980, lo que obligó a los agricultores a alquilar las abejas a los cuidadores para que sus cultivos fueran polinizados y afectando en gran medida la polinización de las plantas en la naturaleza. En los últimos años, las colmenas comerciales de abejas melíferas han sufrido un desorden de colapso de colonias que, por razones desconocidas, dejó muchas cajas de abejas vacías de abejas después de pasar el invierno. También se ha descubierto que el veneno de abeja tiene propiedades medicinales, que se usan para tratar la artritis, la esclerosis múltiple e incluso la fibromialgia, y más recientemente para tratar la disfunción sexual, el cáncer, la epilepsia y la depresión.

La polinización es la transferencia de polen de la antera (la parte masculina de la flor) al estigma (la parte femenina de la flor). Algunas plantas pueden polinizarse a sí mismas: en este caso, el polen pasa de la antera al estigma dentro de la misma flor, y esto se llama autopolinización. Otras plantas necesitan polen para ser transferidas entre diferentes flores o diferentes individuos de la planta. Esto es polinización cruzada. Muchas plantas pueden ser polinizadas en ambos sentidos. Las plantas pueden ser polinizadas por el viento o los animales.

Las flores polinizadas por las abejas a menudo florecen durante el día y pueden ser de diferentes colores (aunque rara vez son rojas). El aroma de las flores polinizadas durante el día tiende a ser menos fuerte que el de las flores polinizadas por la noche, que a menudo son polinizadas por murciélagos o polillas.

Las flores polinizadas por abejas tienen tubos de néctar de no más de dos centímetros de largo. Tienen guías de néctar (patrones para dirigir la abeja hacia el néctar) y, a menudo, un lugar de aterrizaje para las abejas. Las abejas se sienten especialmente atraídas por las flores blancas, azules y amarillas. Las plantas polinizadas por insectos se denominan "entomófilas", y los insectos son generalmente los polinizadores más importantes. Por lo general, una abeja puede visitar entre 50 y 1, 000 flores en un solo viaje, lo que demora entre 30 minutos y cuatro horas. Sin polen, las jóvenes abejas no pueden producir leche de abeja o jalea real para alimentar a la reina y la colonia. Si no hay polen disponible para la colonia, la puesta de huevos por la reina se detendrá.

Las intensas prácticas agrícolas de los humanos han afectado en gran medida las prácticas de polinización de las abejas en los EE. UU. El aumento en el uso de pesticidas, la reducción en el número de colonias silvestres y el mayor valor de las abejas y los cultivos polinizados se han sumado a la importancia de proteger a las abejas. Además, muchos propietarios creen que los dientes de león y el trébol son malas hierbas, que los céspedes deben ser solo hierba para cortar regularmente, y que todo menos la hierba debe ser altamente tratado con pesticidas. Esto crea un ambiente hostil para las abejas, mariposas y otros polinizadores. Muchos problemas de envenenamiento de abejas podrían prevenirse mediante una mejor comunicación y cooperación entre el productor, el aplicador de pesticidas y el apicultor.

Maria Boland originalmente escribió esta historia para Site State Reports.

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