La historia detrás del elefante volcánico de Islandia

Islandia es una tierra de volcanes. En ninguna parte es esto más evidente que en Vestmannaeyjar (Westman Islands), un archipiélago frente a la costa sur de Islandia. Aquí, siglos de erupciones volcánicas formaron acantilados que parecen un cuento de hadas. Entre estas formaciones llamativas, una se destaca: una parte de la costa formada por volcanes en Heimaey (que significa "Isla de origen") se ve casi exactamente como la cabeza de un gran elefante metiendo su trompa en el agua.

La roca es lo suficientemente elefantina como para que algunas personas piensen que debe haber sido moldeada con intervención humana. Ese no es el caso, sin embargo. La apariencia realista del elefante se debe, al menos parcialmente, al hecho de que el acantilado consiste en roca basáltica. La roca le da a la figura "piel" que se ve arrugada y grisácea, como un elefante real.

Un pasado volcánico

La hipótesis más común es que el elefante y otras formaciones rocosas en Heimaey provienen del Volcán Eldfell, que ha entrado en erupción muchas veces y continúa activo en la era moderna. En 1973, una erupción causó daños significativos en la isla, y el área del puerto solo se salvó mediante una dramática operación de enfriamiento que solidificó el avance de la lava con agua del océano antes de llegar a la costa.

Heimaey es la mayor masa de tierra en Vestmannaeyjar, y es la única isla en la cadena con una población humana permanente. Tiene un aeropuerto y uno de los campos de golf más famosos de Islandia. Los paisajes espectaculares y el fácil acceso (la isla está a solo cuatro millas náuticas del continente y es fácil llegar en ferry) la convierten en un destino popular para los turistas.

4, 000 personas, muchas ballenas y millones de frailecillos

La roca de elefante se encuentra en las Islas Westman, un archipiélago frente a la costa sur de Islandia. (Foto: Diego Delso [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia)

A pesar del gran parecido con un elefante, algunas personas realmente ven algo diferente cuando miran la formación rocosa. Ven al mítico personaje Cthulhu, un monstruo marino con tentáculos en la cara como un calamar o un pulpo. El escritor de fantasía HP Lovecraft presentó a esta bestia en cuentos para revistas de pulpa en la década de 1920. Ya sea que vea un paquidermo o un monstruo ficticio, la apariencia realista de esta formación rocosa lo hace destacar incluso entre los otros ejemplos de esculturas de la Madre Naturaleza en las Islas Westman.

Aunque la roca atrae a curiosos turistas, es una de las muchas atracciones en Heimaey. Puedes ver orcas en el agua. Keiko, la orca que protagonizó la popular franquicia cinematográfica de los años 90 Free Willy, fue liberada en las aguas alrededor de Heimaey, pero lamentablemente no se adaptó y finalmente tuvo que ser reubicada. Los recorridos que pasan por Elephant Rock recorren las aguas costeras en busca de mamíferos marinos como delfines, orcas y otras especies de ballenas.

El mayor reclamo a la fama de Heimaey no es ni las ballenas ni el elefante. La isla alberga a 4.000 personas y, durante la temporada de migración de verano, millones de frailecillos. Estas aves con sus coloridas cabezas de dibujos animados son el tema de un festival anual. Durante el verano, los visitantes centran su atención en las bandadas de pájaros.

Algunos isleños todavía practican la caza de frailecillos en los acantilados costeros, mientras que otros rescatan a las aves después de aterrizar en la ciudad principal de la isla. Las luces del pueblo y la tierra confunden a los frailecillos pensando que es una especie de reflejo en el océano. En lugar de agregarlos al menú, los jóvenes locales atrapan las aves perdidas y las devuelven al mar (algunas personas de la ciudad emprendedoras incluso cobran a los turistas por la liberación). El autor de los niños, Bruce McMillan, escribió un libro llamado "Noches de los Pufflings" que celebra la "captura y liberación" de las aves. (Pufflings son frailecillos bebé).

Otro pasatiempo popular para los turistas consiste en escalar el volcán Eldfell. La cumbre está a poco más de 600 pies sobre el nivel del mar, por lo que la montaña es accesible incluso para excursionistas casuales. La isla tiene senderos bien marcados, e incluso puedes cruzar un campo de lava que cubría casas en 1973 (sin embargo, los residentes escaparon). Los lugareños han colocado marcadores para que los visitantes sepan cuándo caminan sobre un antiguo asentamiento.

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